La NASA achève l’examen du vol d’essai de l’équipage commercial de Boeing

WASHINGTON – La NASA a annoncé le 7 juillet qu’elle avait terminé deux examens majeurs découlant du vol d’essai de l’équipage commercial défectueux de Boeing en décembre dernier, alors que l’agence et la compagnie se préparent à un second vol d’essai plus tard cette année.

La NASA a déclaré qu’une équipe d’examen indépendante (IRT), organisée conjointement par la NASA et Boeing pour enquêter sur le vol d’essai non motorisé du Starliner CST-100 en décembre dernier, avait terminé son travail, ayant ajouté 19 recommandations aux 61 que l’agence avait signalées en mars.

Les recommandations supplémentaires couvrent les problèmes de communication rencontrés lors de la mission abrégée de test de vol orbital (OFT). La NASA a déclaré que Boeing mettra en place un filtre pour réduire les interférences hors bande qui ont causé des problèmes de communication intermittents entre l’espace et le sol pendant ce vol.

Ces problèmes s’ajoutent aux erreurs logicielles d’un minuteur de mission survenues immédiatement après le lancement, qui ont amené la NASA à annuler un amarrage prévu de l’engin spatial à la Station spatiale internationale. De plus, il y avait un problème de configuration logicielle des propulseurs du module de service qui, s’il n’avait pas été trouvé et corrigé pendant le vol de deux jours, aurait pu provoquer le choc du module de service et potentiellement endommager la capsule de l’équipage après la séparation juste avant la rentrée.

La NASA n’a pas publié l’ensemble des recommandations spécifiques, déclarant dans une déclaration que la liste était “sensible aux entreprises et propriétaire”. Elle a noté que les recommandations se répartissaient en cinq grandes catégories : tests et simulation, exigences logicielles, améliorations des processus et des opérations, mises à jour logicielles, et saisie des connaissances et modifications du matériel Starliner.

Boeing a commencé à mettre en œuvre ces recommandations. “Dès que l’IRT a produit des recommandations, elle a commencé à ajouter des ressources”, a déclaré Steve Stich, directeur du programme des équipages commerciaux de la NASA, lors d’un appel aux journalistes. “Ils ont progressivement changé le logiciel, testé le logiciel, ajouté des ressources quand c’était nécessaire.”

Alors que cette revue indépendante se terminait au printemps dernier, Doug Loverro, à l’époque administrateur associé de la NASA pour l’exploration et les opérations humaines, a déclaré qu’il avait désigné la mission de l’OFT comme une “mission rapprochée à haute visibilité” qui nécessitait une seconde revue pour identifier les problèmes supplémentaires à résoudre.

“Nous voulions vraiment nous assurer que nous regardions au plus profond de nous-mêmes, et de nos coéquipiers de Boeing”, a déclaré Kathy Lueders, qui a pris la relève en tant qu’administrateur associé pour l’exploration et les opérations humaines en juin après avoir géré le programme des équipages commerciaux. L’examen visait à tirer des enseignements supplémentaires qui pourraient être appliqués non seulement au Starliner mais aussi aux autres programmes de vols habités de la NASA.

Cela a donné lieu à plusieurs recommandations, avec un accent particulier sur l’ingénierie et l’intégration des systèmes, ainsi que sur le développement et le test de logiciels. M. Stich a déclaré que la NASA avait ajouté du personnel pour travailler “côte à côte” avec Boeing sur les logiciels.

Lueders et Stich ont tous deux reconnu que la NASA n’avait pas suffisamment mis l’accent sur la révision des logiciels. “Peut-être que nous n’avons pas eu autant de personnes intégrées dans ce processus que nous aurions dû”, a déclaré M. Stich. “C’est un domaine où nous n’avons peut-être pas eu le niveau de vision de la NASA que nous aurions dû avoir avec le recul”.

Il a ajouté que la NASA pourrait avoir été aveuglée par certains problèmes potentiels en raison de sa familiarité avec Boeing, étant donné son expérience sur d’autres programmes de la NASA. La NASA s’était davantage concentrée sur l’autre société commerciale de fabrication d’équipages, SpaceX, en partie parce qu’elle utilisait ce qu’il a appelé “une approche un peu non traditionnelle” du développement de logiciels.

“Lorsqu’un fournisseur a une approche plus récente qu’un autre, il est souvent naturel pour un être humain de passer plus de temps sur cette nouvelle approche, et peut-être que nous n’avons pas tout à fait pris le temps nécessaire avec l’approche plus traditionnelle”, a-t-il dit.

Mme Lueders a déclaré que les leçons tirées de l’examen de l’appel rapproché seraient utiles à d’autres programmes de sa direction, du système de lancement spatial au programme de système d’atterrissage humain pour le développement de l’atterrisseur lunaire. “Les problèmes se situent au niveau des interfaces”, a-t-elle déclaré, ce qui a permis de mettre l’accent sur les interfaces telles que celles entre SLS et Orion ou entre les éléments de SLS elle-même. “Cela nous a donné une pause, puis une action particulière pour aller s’assurer qu’il n’y a aucune sorte de gotchas cachés”.

“Nous devons changer nos hypothèses sur la façon dont nous travaillons ensemble”, a-t-elle déclaré à propos du travail de la NASA avec les partenaires commerciaux. “Ce sera un véritable apprentissage que nous pourrons intégrer dans nos programmes Human Lander System et d’autres programmes.”

Boeing, qui n’a pas participé au point de presse de la NASA, a annoncé en avril qu’il effectuerait à ses frais un deuxième essai en vol sans équipage, appelé OFT-2. Cette mission n’est pas encore officiellement programmée, bien que M. Stich ait déclaré que le planning actuel prévoit qu’elle ait lieu à la fin de cette année.

“Aujourd’hui, nous tournons un peu la page de la phase d’investigation de l’OFT vers le développement du matériel” pour l’OFT-2, a déclaré M. Stich. “Le point le plus important pour le vol est de mettre en place toutes les mises à jour logicielles et de les tester pour un vol.” Il a refusé de donner une date de lancement plus précise que la “dernière partie” de l’année.

Il est donc difficile, dit-il, d’estimer une date pour un test en vol avec équipage pour le Starliner, similaire à la mission Demo-2 Crew Dragon en cours. De plus, Boeing est en train de remettre à neuf le Starliner qui a effectué la mission OFT pour ce vol avec équipage, un processus que la compagnie suit pour la première fois. Il a cependant suggéré qu’un vol au printemps prochain pourrait être réalisable. “Nous devrons voir comment tout cela va se dérouler lorsqu’ils prépareront le logiciel et continueront à remettre le véhicule à neuf.”

Stich a déclaré qu’il n’y avait aucune chance que Boeing soit retiré du programme des équipages commerciaux. “Pour l’instant, je ne peux pas envisager un scénario où SpaceX serait le seul fournisseur”, a-t-il déclaré, arguant que les recommandations devraient traiter les problèmes constatés pendant la mission OFT avant de faire voler OFT-2. “Je ne vois vraiment pas un scénario dans lequel nous pourrions nous mettre en route et avoir un vol similaire à OFT-1.”