Le renouveau de OneWeb inquiète les astronomes – SpaceNews

WASHINGTON – La reprise potentielle des activités de la société de mégaconstellation satellitaire OneWeb est une nouvelle source d’inquiétude pour les astronomes qui, auparavant, se concentraient sur l’effet que les satellites Starlink de SpaceX auront sur leurs observations.

OneWeb, qui a déposé son bilan au titre du chapitre 11 en mars, a annoncé le 3 juillet que le gouvernement britannique et la société de télécommunications indienne Bharti Global apporteront un milliard de dollars de nouveaux fonds pour recapitaliser la société. Cette offre est en attente de l’approbation d’un tribunal américain des faillites lors d’une audience le 10 juillet.

OneWeb a déclaré que le nouveau financement permettrait à l’entreprise de “procéder au déploiement complet de bout en bout du système OneWeb”, mais n’a pas donné de détails sur ces plans. L’entreprise a suspendu les lancements après le dépôt du dossier au titre du chapitre 11, après avoir mis en orbite 74 satellites d’une constellation initiale de 650 satellites. Cependant, en mai, la société a déposé une proposition auprès de la Commission fédérale américaine des communications visant à augmenter sa constellation de 48 000 satellites.

La perspective d’une recapitalisation de OneWeb reprenant les lancements de centaines, voire de dizaines de milliers de satellites est une nouvelle préoccupation pour les astronomes. Ces satellites, ont déclaré les astronomes lors des sessions du 3 juillet de la conférence annuelle de la Société européenne d’astronomie, qui se tient en ligne, sont particulièrement préoccupants en raison de leur altitude plus élevée.

“Le gros problème, ce sont les satellites en orbite basse, bien au-delà de 600 kilomètres”, a déclaré Tony Tyson, responsable scientifique de l’observatoire Vera Rubin, un télescope à grand champ en construction au Chili. Plus l’altitude d’un satellite est élevée, plus il est visible longtemps après le coucher et avant le lever du soleil. “En été, ils sont éclairés toute la nuit.”

Les satellites de OneWeb fonctionnent à une altitude de 1 200 kilomètres. Bien qu’ils soient trop faibles pour être vus à l’œil nu – ils sont à environ 8e de magnitude – ils sont encore assez lumineux pour poser un problème aux astronomes professionnels.

“Il est clair qu’une immense constellation de 50 000 satellites à haute altitude est la plus menaçante pour l’astronomie visible”, a déclaré Olivier Hainaut, un astronome de l’Observatoire européen austral qui a modélisé l’effet des constellations de satellites sur l’astronomie au sol.

Au moment du dépôt du chapitre 11 de OneWeb, la société venait à peine de commencer à discuter avec les astronomes de l’impact de leurs satellites sur les observations. Un groupe de travail de la Société américaine d’astronomie a eu une téléconférence avec OneWeb sur ce sujet avant la faillite.

Certains astronomes ont déclaré lors de la conférence qu’ils se tourneront vers le gouvernement britannique, en tant que nouveau propriétaire de OneWeb, pour intervenir sur le sujet. “Nous n’avons rien entendu de la part du gouvernement britannique”, a déclaré M. Hainaut lors d’une session de conférence quelques heures seulement après l’annonce de l’accord par OneWeb.

Robert Massey, directeur exécutif adjoint de la Royal Astronomical Society, a déclaré lors d’un point de presse après les sessions de la conférence que OneWeb avait participé à une réunion de sa société en janvier sur cette question. “Nous pensions qu’ils avaient disparu” après leur dépôt de bilan. “Puis, bizarrement, ils ont déposé cette demande de licence pour 48 000 satellites, ce qui a pris les gens par surprise.”

“J’espère que le gouvernement britannique utilisera l’influence dont il dispose maintenant pour s’assurer qu’il est un bon partenaire dans ce domaine et qu’il s’engage avec la communauté de l’astronomie et des sciences spatiales”, a-t-il déclaré.

En attente sur VisorSat

Les astronomes présents à la réunion ont comparé OneWeb à SpaceX, dont les premiers lancements de satellites Starlink, il y a plus d’un an, ont suscité l’inquiétude des astronomes quant à l’effet que ces satellites auraient sur leurs observations.

Depuis le lancement initial de Starlink en mai 2019, les astronomes ont rencontré régulièrement SpaceX, et la société a fait des efforts pour réduire la luminosité de ses satellites. En janvier, elle a lancé un satellite expérimental baptisé “DarkSat”, dont les surfaces obscurcies visent à rendre le satellite moins réfléchissant. En juin, elle a commencé à lancer des “VisorSats”, des satellites Starlink équipés de pare-soleil pour empêcher la lumière du soleil de frapper les surfaces réfléchissantes.

Le premier VisorSat n’a pas encore atteint son orbite opérationnelle, et les astronomes ne peuvent donc pas encore déterminer son efficacité. “De nombreuses personnes vont le mesurer dès qu’il sera en place”, a déclaré le Hainaut lors du point de presse. “C’est une question de semaines”.

Les astronomes espèrent que VisorSat sera nettement plus sombre que les satellites Starlink non modifiés, avec pour objectif d’atteindre la septième magnitude. “Nous sommes presque sûrs que cette septième magnitude pour le satellite nous permettrait de nous sortir du bois” en ce qui concerne les pires effets que les satellites auraient sur les observations de l’observatoire Rubin, a déclaré Tyson.

Les satellites Starlink laisseront toujours une trace sur les images qui interféreront avec les observations, mais Tyson a fait l’éloge de SpaceX pour ses efforts visant à atténuer les pires effets de la constellation. “Il semble que les efforts de réduction de la luminosité de SpaceX soient sur la bonne voie et qu’ils constituent en fait un exemple à suivre pour l’industrie”, a-t-il déclaré.

Patricia Cooper, vice-présidente des relations gouvernementales de SpaceX, a déclaré lors de la conférence que la société a pris d’autres mesures pour atténuer l’effet de Starlink sur l’astronomie, notamment en abaissant l’altitude de certains de ses satellites de 1 100 à 550 kilomètres, une mesure qui bénéficie également à la sécurité des opérations spatiales. “Je ne m’attends pas à ce que nous fassions voler nos futurs satellites à des altitudes plus élevées”, a-t-elle déclaré.

M. Cooper a attribué ces améliorations aux “discussions franches et solides” entre la société et les astronomes, dont beaucoup ont vivement critiqué Starlink lors de son lancement l’année dernière. “Nous avons contribué à faire prendre conscience que les constellations peuvent être un problème pour l’astronomie”, a-t-elle déclaré. “Nous sommes une entreprise qui attire beaucoup d’attention, pour le meilleur ou pour le pire”.