L3Harris développe une constellation de petits satellites espions pour l’armée de l’air américaine

Le programme classé “espace réactif” est passé du contrat au déploiement en deux ans.

WASHINGTON – L3Harris Technologies a lancé le premier satellite d’une constellation de télédétection qu’elle développe pour l’armée de l’air américaine.

Dans un communiqué de presse du 6 juillet, L3Harris a déclaré que la constellation de petits satellites fournira des images aux opérateurs militaires sur le terrain. “La société assurera la tâche, le commandement et le contrôle du système de satellites, ainsi que le traitement des données à bord afin de fournir des produits d’imagerie directement aux combattants”.

Ed Zoiss, président de L3Harris Space and Airborne Systems, a déclaré SpaceNews que la société a déployé le premier satellite de la constellation deux ans après avoir reçu un contrat à prix fixe de l’armée de l’air. Le programme est classé, de sorte que des détails tels que la valeur du contrat, la date de lancement ou le véhicule qui a fait voler le satellite ne peuvent être divulgués.

Zoiss a déclaré que malgré la nature sensible du programme, l’armée de l’air a permis à L3Harris de révéler son existence en tant qu’exemple d’un système “spatial réactif” qui a évolué à un rythme rarement vu dans les programmes spatiaux militaires.

L’idée d’un espace réactif – un passage de grands satellites coûteux dont le développement prend une décennie ou plus à des systèmes plus agiles – a été discutée au sein du DoD et de la communauté du renseignement depuis plus d’une décennie, mais le changement a été lent, a déclaré M. Zoiss.

Il y a maintenant des signes que les acheteurs gouvernementaux repensent la façon de se procurer des satellites, a déclaré M. Zoiss.

Les contrats de satellites du DoD sont généralement attribués à un fabricant d’engins spatiaux qui est également responsable de l’achat des charges utiles des capteurs. Cette approche ne fonctionne pas pour de nombreux clients qui se soucient davantage de la charge utile que de la plateforme satellitaire, a déclaré M. Zoiss.

Cela a créé une fenêtre d’opportunité pour L3Harris, qui possède une expertise approfondie dans le domaine des capteurs et des instruments spatiaux. L’entreprise a commencé à proposer des satellites entièrement intégrés directement au gouvernement, en contournant les maîtres d’œuvre traditionnels comme Lockheed Martin ou Boeing, a déclaré M. Zoiss. “Les clients viennent directement nous voir en tant que fournisseur de charge utile clé et ils ne se soucient pas du bus que nous utilisons”.

“Nous avons réorganisé notre activité autour de la capacité à fournir des systèmes complets de bout en bout”, a-t-il déclaré. “Nous sommes passés d’un fournisseur de composants et de charge utile à des systèmes exquis, pour devenir aujourd’hui un fournisseur principal”.

Harris Corp. s’engageait dans cette voie avant la fusion de 2019 avec L3 Technologies. Depuis la fusion, la pression de la concurrence pour les contrats de défense en tant que maître d’œuvre de satellites s’est accélérée sous l’égide de la société combinée L3Harris.

Il y a un an, la société a créé la division Space and Airborne Systems, basée à Melbourne, en Floride, qui représente 5 milliards de dollars sur les 18 milliards de dollars de ventes annuelles de L3Harris. Zoiss a déclaré que son unité est composée de “80% de l’espace et des renseignements hérités de Harris, et de quelques pièces clés de L3”.

Zoiss a déclaré que L3Harris est maintenant un maître d’œuvre de satellites dans plusieurs programmes classifiés. Et il envisage de soumissionner en tant que maître d’œuvre dans les futures constellations d’alerte aux missiles du ministère de la défense.

“Au bout du compte, nous allons choisir où nous sommes les plus compétitifs, plutôt que comme fournisseur de charge utile”, a-t-il déclaré.

Zoiss a mentionné le programme Navigation Technology Satellite-3 du laboratoire de recherche de l’armée de l’air comme un exemple du changement qui se produit dans le secteur spatial du ministère de la défense.

En décembre 2018, Harris Corp. a été sélectionné comme maître d’œuvre de l’expérience NTS-3 qui sera lancée en 2022. La technologie centrale de ce programme est la charge utile de navigation que L3Harris fournit à Lockheed Martin pour les satellites du système de positionnement global.

Pour l’expérience NTS-3, L3Harris construit un satellite avec la charge utile GPS et un bus Northrop Grumman ESPAStar.

L’unité de données de mission de la charge utile de navigation est le “cœur du GPS”, a déclaré M. Zoiss. “L’AFRL l’a reconnu et nous a attribué son contrat d’expérimentation. Ils ne l’ont pas attribué à LockheedMartin ou à Northrop Grumman. Ils nous ont dit “vous allez choisir un bus”.

Le contrat comprend des options permettant à l’armée de l’air d’acheter jusqu’à neuf satellites. Zoiss a déclaré que le programme NTS-3 a suscité l’intérêt de pays comme le Royaume-Uni et la Corée du Sud. “Ils regardent ce que nous faisons avec NTS-3 et envisagent de les utiliser comme base de référence pour une constellation GPS”, a-t-il déclaré. “Je pense que ce programme est bien plus avancé que ce que nous faisons avec le ministère de la défense.