Le président d’UCAR parle de la météo spatiale, de l’occultation radio et d’une approche multidisciplinaire des sciences de la Terre

Alors que le Congrès et l’administration Trump cherchent à améliorer la coordination de la météorologie spatiale, la University Corporation for Atmospheric Research (UCAR) est désireuse d’apporter son aide. L’UCAR, un consortium à but non lucratif de 120 collèges et universités nord-américains spécialisés dans les sciences du système terrestre, organise chaque année un atelier sur la météorologie spatiale, parrainé par la National Oceanic and Atmospheric Administration, la National Science Foundation et la NASA.

Bien que la conférence d’avril 2020 ait été annulée en raison de la pandémie COVID-19, l’UCAR continue de mener des recherches sur la météorologie spatiale et de faire des observations par l’intermédiaire du National Center for Atmospheric Research (NCAR), un centre de recherche et développement financé par le gouvernement fédéral pour la National Science Foundation. UCAR gère également des projets de recherche et d’éducation, appelés programmes communautaires UCAR, comme la constellation de six satellites du système d’observation de la météorologie, de l’ionosphère et du climat 2 (COSMIC-2). UCAR traite et diffuse des données pour COSMIC-2, une initiative conjointe des États-Unis et de Taïwan.

UCAR et NCAR sont tous deux basés à Boulder, dans le Colorado, où la grande majorité de leurs 1 300 employés travaillent à domicile en raison de la pandémie. En dehors du Colorado, les employés du NCAR continuent de faire fonctionner le centre de supercalcul du Wyoming à Cheyenne et l’observatoire solaire de Mauna Loa à Hawaï. L’UCAR dispose également d’un bureau à Washington pour plaider en faveur d’un investissement durable dans les sciences du système terrestre.

Antonio Busalacchi a pris la barre de l’UCAR en 2016 après avoir dirigé le Centre interdisciplinaire des sciences du système terrestre de l’université du Maryland, où il était professeur au département des sciences atmosphériques et océaniques. Avant cela, M. Busalacchi a passé 18 ans au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, dans le Maryland, où il supervisait le laboratoire des processus hydrosphériques.

M. Busalacchi, qui a obtenu un doctorat en océanographie à l’université d’État de Floride, a été coprésident de l’étude décennale 2017-2027 sur les sciences de la terre et leurs applications depuis l’espace. M. Busalacchi s’est entretenu avec SpaceNews Debra Werner en avril.

Quel est l’impact de la pandémie sur le travail de l’UCAR ?

Dans l’ensemble, les choses se passent aussi bien, sinon mieux, qu’on peut le penser. Nous en sommes à notre cinquième semaine de travail à domicile et d’adaptation à la nouvelle vie. Tous nos employés sont salariés et nous ne prévoyons aucun licenciement à court terme. Notre équipe de gestion de crise nous tient en sécurité, informés et branchés. Un nombre limité d’employés se rendent dans des installations comme notre supercalculateur à Cheyenne, qui fait partie du consortium COVID-19 High Performance Supercomputing, et l’observatoire de Mauna Loa, où l’on étudie l’impact du ralentissement économique mondial sur le climat et la qualité de l’air.

Quelles sont vos priorités ?

Le NCAR est le plus ancien et le plus grand centre de recherche et de développement financé par le gouvernement fédéral, ou FFRDC, de la National Science Foundation. Ma priorité est d’être le meilleur gardien possible de l’investissement de la National Science Foundation.

En outre, l’UCAR est régie par 120 universités en Amérique du Nord. Je suis le premier président de l’UCAR à venir directement du milieu universitaire depuis plus de 40 ans. Pendant mon séjour à l’université, j’ai été mis à pied deux fois. Les collèges et les universités américaines traversent une période difficile en raison de la pandémie. Il y aura une diminution des inscriptions. Nous chercherons des moyens de soutenir nos collègues universitaires.

“Si nous pouvons prédire la Terre en tant que système couplé, cela fournira des informations tangibles et exploitables pour toute une série d’avantages sociétaux”, a déclaré le président d’UCAR, Antonio Busalacchi. Crédit : UCAR

La météo spatiale est-elle un sujet important pour UCAR et NCAR ?

Fournir une compréhension fondamentale de la façon dont le soleil et la Terre sont connectés est fondamental pour la mission du NCAR. Le NCAR améliore les modèles. Le NCAR propose également un coronographe à grande ouverture de 1,5 mètre pour l’Observatoire du magnétisme solaire coronal, une série d’instruments permettant de mesurer les champs magnétiques dans la couronne et la chromosphère.

Pourquoi la météo spatiale fait-elle l’objet d’une plus grande attention que par le passé ?

L’amélioration des capacités de prévision de la météo spatiale est essentielle pour l’économie nationale et mondiale. Regardez ce qui se passe actuellement avec le télétravail et la télémédecine. Nous avons besoin d’une infrastructure de réseau stable. La météo spatiale peut affecter le GPS, le réseau électrique, les réseaux de communication. La force spatiale a besoin de cette connaissance du domaine spatial. Si nous devions avoir une [solar storm like the] En 1859, lors de l’événement de Carrington, nous aurions couru le risque d’un nouvel effondrement de l’économie mondiale du jour au lendemain.

L’approche actuelle des États-Unis en matière de météorologie spatiale pose-t-elle des problèmes ?

La météo spatiale a beaucoup de parents : NOAA, NASA, National Science Foundation, Département de la défense, Federal Aviation Administration. C’est aussi un orphelin car aucune agence n’est responsable à elle seule. Il y a eu beaucoup de progrès scientifiques. Nous devons maintenant en tirer parti et aller de l’avant pour améliorer les capacités de prévision de la météo spatiale. Je suis optimiste car nous constatons un soutien bipartite à la coordination nationale des efforts visant à améliorer les capacités de prévision météorologique spatiale.

Comment progressent les travaux sur l’occultation radio, maintenant que COSMIC-2 a été lancé ?

Nous sommes ravis du résultat de COSMIC-2. Il obtient plus de 4.00 profils d’occultation radio par jour et dépasse l’exigence du Centre national de prévisions météorologiques de fournir des informations en 45 minutes. Il a été particulièrement important pour les prévisions météorologiques dans les tropiques.

Que pensez-vous du programme pilote d’occultation des radios commerciales ?

Je suis très optimiste en ce qui concerne l’achat de données. Mais le gouvernement doit établir les meilleures pratiques. Qui a un aperçu des algorithmes, de l’étalonnage et des données de validation ? Si une entreprise fait faillite, qui a accès à la propriété intellectuelle ? Le programme pilote est très encourageant, mais quand on parle de flux de données essentiels à la protection de la vie, de la propriété et de la sécurité nationale, il faut répondre à ces questions.

Je pense que nous avons besoin d’un autre programme COSMIC. COSMIC-2 fournit de meilleures données que celles que le secteur privé fournit actuellement. Les météorologues parlent de passer de la recherche aux opérations. J’aime aussi passer de la recherche à l’industrie. Nous accordons une licence à Atmospheric and Environmental, Inc. pour un système de traitement de données satellitaires. Nous avons une longueur d’avance sur l’industrie. COSMIC est un exemple d’innovation qui vient de l’extérieur des agences fédérales. Parfois, les agences fédérales ont une aversion pour le risque.

Avez-vous autre chose à dire ?

Au sortir de la Seconde Guerre mondiale, nos connaissances de la dynamique et de la physique de l’atmosphère, ainsi que l’informatique numérique et les recherches de groupes comme le NCAR, ont donné naissance à une entreprise météorologique de plusieurs milliards de dollars du secteur privé. Si nous pouvons prévoir la Terre en tant que système couplé, cela fournira des informations tangibles et exploitables pour toute une série d’avantages sociétaux. Nous allons avoir besoin d’observations spatiales et terrestres améliorées, de modèles perfectionnés, d’un calcul haute performance et d’analyses de données de la part des gouvernements, des universités et du secteur privé.

Cet article a été publié dans le numéro du 15 juin 2020 du magazine SpaceNews.