Op-ed | L’avenir des opérations spatiales est-il officieux ?

DevOps plus “work from anywhere” est le véritable enjeu pour les opérateurs de satellites

L’industrie spatiale telle que nous la connaissons est née dans les jours glorieux de l’ère spatiale, les années 1960. La collaboration entre les astronautes à la surface de la lune et les ingénieurs du contrôle de mission à Houston a été le travail le plus “distant” jamais accompli à ce jour.

Si vous avancez jusqu’à aujourd’hui, vous constaterez que si d’autres industries se sont empressées d’adopter de nouvelles technologies, les opérations spatiales actuelles sont toujours ancrées dans les principes qui s’appliquaient il y a 60 ans. Faites une recherche rapide sur Google pour trouver “Satellite Operations” et vous verrez des images de 2020 qui sont essentiellement des versions en couleur du contrôle de mission Apollo vers 1969 avec quelques différences notables. Les écrans sont maintenant des panneaux couleur/plats et, heureusement, il y a moins de fumée et plus de diversité parmi les employés. Cependant, en ce qui concerne leur rôle d'”initiateurs” du travail à distance, l’industrie spatiale a pris un retard considérable par rapport aux autres grandes industries. Nos ancêtres ont marché sur la lune pour que nous puissions faire fonctionner… le système solaire à distance. Il est grand temps pour nous de commencer à utiliser les logiciels comme la pointe de la lance et de relever ce défi.

Contrôle de mission pendant Apollo 10. Crédit : Wikimedia Commons

La tendance au travail à distance se développe lentement depuis un certain temps. Des entreprises comme Dell et Salesforce ont pris l’initiative d’autoriser le travail à distance il y a des années et certaines ont même déplacé l’ensemble de leur personnel vers le travail à distance. Mais les deux derniers mois ont vu une augmentation sans précédent du nombre d’employés travaillant à distance. Le catalyseur de cette transition vers le travail à distance est, bien sûr, la pandémie COVID-19, qui a effectivement obligé la grande majorité des industries et des employeurs à déplacer rapidement tout le travail de bureau à distance, par mandat et pour la sécurité nécessaire de leurs employés. Les entreprises qui n’ont peut-être jamais pensé que le travail à distance était une option pour leurs activités commerciales se trompent. Nationwide Insurance, une entreprise presque centenaire, a rendu le travail à distance permanent. Facebook et Twitter l’ont également fait. Cette adaptation rapide au travail à distance a incité des dirigeants d’entreprises peu susceptibles de se poser des questions : Avons-nous vraiment besoin d’être ensemble dans un bureau, ou avons-nous simplement besoin d’avoir accès les uns aux autres ? Qu’est-ce que le nœud, et compte tenu des circonstances, est-ce important ? Dans cet ordre d’idées, les experts en satellites devraient se demander : pourquoi l’industrie spatiale, l’industrie “à distance” originelle, est-elle en retard lorsqu’il s’agit d’opérations véritablement à distance ?

Des start-up comme Planet et Spire ont pu évoluer et adopter les opérations à distance et remplacer SatOps par DevOps grâce à une mentalité de Silicon Valley centrée sur les logiciels. D’autres entreprises orientées vers l’espace ont cependant eu du mal à rattraper leur retard, n’utilisant les opérations à distance que comme une solution temporaire à un problème endémique. Une fois que l’équipe du rover Curiosity de la NASA aura réintégré ses bureaux, continuera-t-elle à adopter l’esprit du travail à distance ou retournera-t-elle à ses activités habituelles ? L’attrait de l’ingénieur de la NASA des années 1960 est peut-être trop grand pour être surmonté une fois qu’ils partageront à nouveau l’espace dans le cadre du contrôle de mission. Afin de mieux comprendre pourquoi les entreprises exploitent aujourd’hui les satellites de la même manière que dans les années 1960, il est important de revenir sur l’évolution du travail à distance et des logiciels.

LES ORIGINES ET L’ÉVOLUTION DU TÉLÉTRAVAIL

Lorsque les premières industries qui ont fait la transition vers le travail à distance, elles ont utilisé des communications à un seul bond, c’est-à-dire que les opérations d’un lieu décentralisé, comme un bureau satellite, étaient contrôlées à distance depuis un nœud central, comme un QG.

L’amélioration des systèmes de stockage de l’information a permis ce changement dans la mobilité du télétravail au début des années 1970, mais les normes organisationnelles et culturelles du bureau “traditionnel” ont été lentes à changer et n’ont pas connu un décollage généralisé. Les progrès technologiques réalisés depuis les 3e et 4e révolutions industrielles ont poussé ces développements encore plus loin pour les réalisations en matière de travail à distance. Contrairement à l’époque des révolutions industrielles précédentes, où seule l’intervention humaine manuelle permettait de produire du matériel et des logiciels, nous pouvons désormais facilement contrôler le matériel à l’aide de logiciels (c’est-à-dire qu’au lieu de tirer physiquement sur un levier pour obtenir un résultat, nous pouvons appuyer sur un bouton pour activer la traction du levier). Ajoutez une connexion internet et vous pouvez appuyer à distance sur un bouton pour activer un levier. C’est le cas des opérateurs de rovers de la NASA qui appuient sur des boutons dans leur cuisine et leur bureau à domicile pour faire danser la curiosité sur Mars. Malheureusement, pour l’industrie spatiale, cet exemple est l’exception et non la règle, et n’a vu le jour qu’en raison de la pandémie COVID-19.

Crédit : Kubos

LE NOUVEAU NORMAL

Les prévisions montrent que le travail à distance sera une sorte de “nouvelle norme” pour un certain nombre d’industries qui ont connu un succès commercial ininterrompu tout au long des ordres d’isolement COVID-19. Nous savons que cette façon de travailler peut fonctionner et a fonctionné efficacement pour les logiciels – un programmeur peut vivre à Reno et se connecter à Rome sans obstacle. Notez par exemple le succès de GitHub, une plateforme qui a réussi à connecter des millions de programmeurs dans le monde entier pour un partage transparent et une collaboration asynchrone. Planet est passé sans problème à l’exploitation et à la surveillance de satellites depuis leur domicile. Nous avons observé que ce processus peut désormais fonctionner également avec du matériel, et nous commençons à le constater dans des applications telles que l’impression 3D à distance, la surveillance d’usines et au-delà des opérations de drones en visibilité directe.

LA PROCHAINE NORMALE : 2 SAUTS/TRAVAIL DE N’IMPORTE OÙ

Des processus tels que le contrôle à distance du matériel à l’aide de logiciels nécessitent actuellement deux sauts depuis le nœud – l’individu vers l’internet, et l’internet vers le nœud/la société – une méthode qui éclipse le système à un saut à la fois en termes d’accessibilité et d’efficacité. Nous savons que cette méthode de travail va devenir la norme, non seulement parce que le système à deux sauts a fait ses preuves dans une multitude d’industries, mais aussi parce qu’il est plus pratique et plus efficace que le système à un seul saut. L’avenir n’est pas seulement le travail “à distance”, disons à partir d’un bureau satellite, c’est le travail à distance depuis n’importe quel endroit où il y a une connexion internet, à tout moment, selon n’importe quel horaire souhaité. C’est le “Next Normal”. La pandémie COVID-19 a démontré que l’avenir du travail se traduit catégoriquement par la suppression des obstacles à l’exercice du travail – espace de bureau, temps de déplacement, talents locaux, équipes informatiques ou de ressources humaines en personne, etc. L’idée étant que le nœud n’est plus un obstacle ou une exigence pour accomplir le travail. Lorsque les entreprises peuvent tirer parti de l’installation d’un système à deux sauts, elles tireront un profit considérable d’une utilisation jusqu’alors inexploitée des vastes capacités technologiques actuelles. Leurs équipes sont mieux à même d’optimiser les horaires de travail, leurs employés sont en mesure de produire des résultats sans jamais mettre les pieds dans un bureau et les frais généraux peuvent être considérablement réduits.

Les sociétés de satellites doivent commencer à adopter cette “nouvelle norme” afin de rivaliser pour attirer les talents, maximiser l’efficacité et contrôler les dépenses. Alors que l’élégance et le côté sexy de la construction de matériel pour les satellites se révèlent être des ordinateurs en orbite qui fonctionnent avec des logiciels (à l’exception des vaisseaux spatiaux classés “humains”), l’industrie spatiale ne peut plus rester en mode “one hop” si elle espère survivre et prospérer. Sur le terrain, il n’est plus nécessaire d’avoir un programmeur ou un développeur assis à côté d’un satellite pour le tester ou mettre à jour les logiciels. Une fois dans l’espace, il n’est plus nécessaire d’avoir un opérateur ou un ingénieur logiciel à côté de l’antenne qui parle à un satellite (à condition qu’il y ait un accès à Internet).

Crédit : Kharnagy/Wikimedia Commons

SATOPS DEVIENT DEVOPS

Pour que les entreprises de satellites soient réellement compétitives dans le nouvel environnement de travail à distance, il ne suffira pas de travailler de n’importe où ; un changement de paradigme est également nécessaire. Savez-vous ce qu’est DevOps ? Vous devriez le savoir. C’est le concept selon lequel les opérations et la logique sont centralisées dans le logiciel, et non dans l’être humain. Utiliser DevOps pour concevoir et faire fonctionner des satellites signifie que les ingénieurs peuvent concevoir des blocs de code, des systèmes et des applications et que ces blocs peuvent être réutilisés, réorganisés et reconfigurés aussi souvent que nécessaire pour atteindre l’objectif. Les outils DevOps peuvent être utilisés pour aider les ingénieurs dans des tâches telles que les tests d’automatisation, le déploiement de logiciels et la mesure des performances. Plus important encore, il ne nécessite qu’une connexion Internet, ce qui en fait un système à deux sauts parfait. C’est la dernière étape – au lieu qu’un opérateur de satellite suive une procédure d’exploitation standard (SOP), un logiciel reconnaîtra en toute sécurité une opération ou une anomalie de l’engin spatial et y répondra plus rapidement et plus précisément que n’importe quel humain. L’infrastructure sera gérée par les développeurs, et non par les opérateurs.

DevOps incarne une façon de concevoir et de déployer des logiciels, mais aussi un état d’esprit. L’état d’esprit requis pour adopter DevOps est celui de la flexibilité et de la décentralisation des activités. C’est un état d’esprit qui ne peut pas fonctionner dans un environnement cloisonné. C’est un état d’esprit qui englobe le rôle que la technologie peut jouer dans des opérations comme le travail à distance. DevOps repose sur le concept d’agilité. La capacité à pivoter et à s’ajuster en temps réel (ou plus rapidement qu’en temps réel) pour maintenir ou améliorer un système est cruciale. Les ingénieurs de la NASA des années 1960 étaient à la pointe du progrès pour leur époque, repoussant les limites de ce que les ordinateurs pouvaient faire et définissant le concept d’opérations à distance. Mais les gens étaient au centre de l’équation dans les missions sur la lune. Il s’agissait d’un système à un seul saut qui, pour réussir, nécessitait l’apport à la fois des ingénieurs au sol et des astronautes dans les vaisseaux spatiaux. Nous ne pouvons pas permettre que la nostalgie de cette époque nous empêche de dépasser l’individu comme acteur principal. Pour être compétitifs et prospérer, nous devons permettre aux logiciels de jouer ce rôle clé et donner aux ingénieurs des rôles de développeurs.

LA PROCHAINE FRONTIÈRE À RATTRAPER

La tendance à l’accessibilité universelle devenant une norme future pour les industries, le système à deux sauts suivra comme solution en tandem pour le travail à distance. À mesure que le nœud deviendra moins pertinent pour l’accomplissement de la plupart des tâches professionnelles, les entreprises pourront adopter le travail à distance dans toute son étendue de capacités et d’opportunités. L’industrie spatiale n’est pas différente. Depuis ses débuts, l’espace a toujours été une opération à distance et la prochaine étape logique est de faire un pas de plus pour permettre le travail à distance depuis n’importe quel endroit (avant et après le lancement). Le contrôle de mission pour les missions non habitées ne sera plus pertinent, et les SatOps seront remplacés par les DevOps. Pour d’autres secteurs, les opérations à distance à deux sauts et la collaboration DevOps se sont révélées fructueuses, voire économiques dans de nombreux cas, et l’espace est mieux préparé pour être la prochaine – et non la dernière – frontière à rattraper.


Simon Halpern est actuellement le chef des opérations de Kubos.

Cet article a été publié dans le numéro du 15 juin 2020 du magazine SpaceNews.