Echec du lancement de l’électron de Rocket Lab

Mis à jour à 18h15 (heure de l’Est).

WASHINGTON – Une fusée à électrons de laboratoire n’a pas atteint son orbite lors d’un lancement le 4 juillet, suite à un problème survenu lors de la combustion du deuxième étage de la fusée.

La fusée Electron a décollé du complexe de lancement 1 de la compagnie sur la péninsule de Mahia, en Nouvelle-Zélande, à 17h19 (heure de l’Est). Le lancement était initialement prévu pour le 3 juillet, mais a été repoussé de deux jours en raison des mauvaises prévisions météorologiques. La compagnie a seulement avancé le lancement au 4 juillet en raison d’une réévaluation du temps.

Les phases initiales du lancement semblent se dérouler comme prévu, bien que le passage du véhicule à travers le “max-q”, ou pression dynamique maximale, semble plus brutal que ce qui a été observé lors des lancements précédents. La vidéo de bord prise peu avant la séparation de la première phase montrait des matériaux qui semblaient se détacher de la fusée, bien qu’il ne soit pas clair s’il s’agissait simplement d’un décalque appliqué sur la fusée ou de quelque chose de plus substantiel.

La vidéo de bord de la fusée a gelé environ cinq minutes et 45 secondes après le décollage, soit trois minutes après le début de la deuxième phase de combustion. Six minutes et demie après le décollage, un contrôleur de lancement a déclaré sur le site web de la société : “Lancement du plan d’intervention en cas d’accident”.

La télémétrie de la fusée, diffusée sur le webcast, a montré la chute de l’altitude de la fusée d’environ 194 kilomètres à moins de 165 kilomètres pendant environ 90 secondes avant que cette information ne soit retirée de l’écran. La société a mis fin à la diffusion sur le web 11 minutes après le décollage, deux minutes après que le deuxième étage de la fusée aurait dû s’arrêter et que l’étage de lancement, qui transporte sa charge utile de sept satellites, se soit déployé.

“Un problème a été rencontré aujourd’hui lors du lancement de Rocket Lab qui a causé la perte du véhicule. Nous sommes profondément désolés pour les clients à bord de l’Electron”, a tweeté la société environ 25 minutes après le décollage. “Le problème s’est produit tard dans le vol, lors de la combustion du deuxième étage. De plus amples informations seront fournies dès qu’elles seront disponibles”.

“Nous avons perdu le vol en retard dans la mission. Je suis incroyablement désolé que nous n’ayons pas pu livrer les satellites de nos clients aujourd’hui”, a tweeté Peter Beck, directeur général de Rocket Lab, après l’échec. “Soyez assurés que nous trouverons le problème, le corrigerons et serons bientôt de retour sur l’écran.”

Le lancement était le 13ème pour la fusée Electron. Le véhicule a connu 11 lancements consécutifs réussis après que le lancement inaugural de la fusée en mai 2017 ait été interrompu en raison d’un problème de télémétrie impliquant les systèmes de sécurité de la portée, et non d’un problème avec la fusée elle-même.

La principale charge utile pour le lancement était CE-SAT-1B, un satellite imageur de 67 kilos construit par Canon Electronics, dont le lancement a été organisé par Spaceflight Inc. Le satellite, capable de prendre des images avec une résolution de 90 centimètres, était destiné à démontrer les technologies de l’engin spatial alors que la société préparait la production en série de satellites similaires.

“Ce lancement est très critique pour Canon Electronics car nous lançons un satellite où nous avons remarquablement augmenté le taux de développement interne des composants par rapport au lancement précédent”, a déclaré Nobutada Sako, directeur du laboratoire des systèmes de satellites de Canon Electronics dans un communiqué de pré-lancement. Canon a lancé un satellite similaire, CE-SAT-1, en 2017.

La fusée transportait cinq cubesats d’imagerie SuperDove développés par Planet. Ces satellites sont des versions améliorées de sa gamme originale de cubesats Dove, avec des bandes spectrales supplémentaires pour soutenir les applications géospatiales dans des domaines comme l’architecture.

Le septième satellite sur l’Electron était Faraday-1, un cubesat de six unités développé par la startup britannique In-Space Missions. Ce satellite est le premier d’une série conçue par la société pour transporter des charges utiles hébergées. Faraday-1 comprenait des charges utiles pour plusieurs clients tels qu’Airbus Defence and Space, qui a fait voler une charge utile appelée Prometheus 1 pour tester une radio reprogrammable définie par logiciel.

Cette mission, baptisée “Pics or It Didn’t Happen” par Rocket Lab, a été la plus courte à ce jour entre deux missions d’Electron. Le lancement précédent d’Electron, qui transportait trois satellites du National Reconnaissance Office et des smallsats pour les universités américaines et australiennes, a eu lieu le 13 juin.

Après un arrêt des activités de lancement causé par la pandémie de coronavirus, Rocket Lab avait prévu d’intensifier ses activités de lancement au cours du second semestre de l’année. La mission suivante devait se dérouler avec un délai encore plus court, a déclaré M. Beck dans une interview accordée le 18 juin. La société envisageait également un premier lancement d’électrons depuis le Launch Complex 2 en Virginie qui, avant cet échec, devait avoir lieu avant la fin de l’été.