Foust Forward | Comment la pandémie va-t-elle changer la NASA ?

Trois mois après que la pandémie de coronavirus a bouleversé la société américaine, on observe des signes de reprise. Les États assouplissent certaines de leurs restrictions sur les entreprises et les rassemblements publics, espérant ainsi réparer les dommages économiques qu’ils ont causés, même si l’on craint que la pandémie ne soit pas encore terminée.

La NASA fait également les premiers pas vers un retour à la normale. En mai, l’agence a publié un plan de désamorçage de ses centres par rapport aux niveaux les plus élevés de son plan d’intervention en cas de pandémie, leur permettant de s’ouvrir progressivement à un plus grand nombre de travaux sur place. Quelques centres sont depuis passés de la phase 4 – le niveau le plus élevé, avec uniquement le travail essentiel à la mission – à la phase 3, qui permet aux centres de mener des activités plus essentielles à leur mission.

Mais l’agence ne se précipite pas pour rouvrir les centres à un travail plus large. “Il faudra un certain temps avant que les gens cessent de faire du télétravail”, a déclaré Steve Jurczyk, administrateur associé de la NASA, lors d’une présentation faite le 9 juin dernier lors d’une réunion conjointe du Conseil d’ingénierie aéronautique et spatiale et du Conseil des études spatiales des académies nationales. “Je ne peux pas prédire combien de temps nous resterons dans ce mode”. Permettre plus de travail sur place dépendra de la disponibilité des tests d’anticorps ou d’un vaccin COVID-19, a-t-il suggéré.

Cependant, la pandémie a déjà eu des effets permanents sur le fonctionnement de l’agence. “Il y a des choses que nous ne changerons pas parce que nous avons appris à mieux faire”, a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la NASA pour les sciences, aux comités des académies nationales. Par exemple, la NASA a converti les comités d’examen des propositions de recherche, qui se réunissaient en personne, en réunions en ligne. “Beaucoup d’entre eux fonctionnent vraiment, vraiment bien” dans le nouveau format, a-t-il dit. “Nous allons continuer à faire cela”.

M. Jurczyk a déclaré que la grande majorité du personnel de la NASA a pu travailler à distance, et il s’attend à ce que, même après la levée des restrictions, de nombreuses personnes continuent à le faire, soit parce qu’elles font partie des catégories de santé à haut risque, soit simplement parce qu’elles trouvent cela plus efficace.

Il envisageait un avenir où moins d’employés auraient des bureaux permanents. Ils travailleraient plutôt de chez eux la plupart du temps, en utilisant un concept appelé “hôtellerie” où ils réserveraient un bureau pour les moments où ils devraient être sur place. “Nous pourrions réduire considérablement l’espace de bureau nécessaire au siège et dans d’autres lieux si nous faisions beaucoup plus de télétravail”, a-t-il déclaré.

Mais que perd la NASA dans un avenir plus centré sur le télétravail ? “Je sais qu’il nous manque certaines choses parce que nous ne sommes pas ensemble”, a déclaré Ken Bowersox, administrateur associé par intérim pour l’exploration et les opérations humaines, aux comités. “Parfois, quelqu’un vous donne un extrait de 10 secondes dans un couloir, et cela peut vous éviter une réunion de 30 minutes.”

M. Jurczyk est d’accord et explique que c’est l’une des raisons pour lesquelles les derniers examens importants du lancement commercial de l’équipage de la démo 2 de SpaceX ont eu lieu en personne plutôt qu’en ligne. Vous pouvez regarder quelqu’un dans les yeux et lui dire “Est-ce que ça va ? ça vous va ?”, a-t-il dit, ajoutant que cela permettait aussi des conversations parallèles pendant les pauses, ce qui n’est pas possible dans une réunion virtuelle.

Le télétravail est également stressant. Les ordinateurs portables et les smartphones ont longtemps brouillé les lignes entre le domicile et le bureau, mais le télétravail étendu les a effacées. “Une chose dont nous nous inquiétons, c’est l’épuisement professionnel”, a déclaré M. Jurczyk. “Les gens travaillent bien plus que 40 heures par semaine.”

“Vous pouvez arriver à un point où les gens sont surchargés plus tôt que si vous ne faisiez pas de télétravail”, a déclaré M. Bowersox. “J’ai remarqué que les gens peuvent devenir irritables plus rapidement si vous ne faites pas attention.

Cette irritation peut s’étendre au-delà des employés de la NASA. Ma femme redoutait le “ding” que son smartphone faisait lorsqu’un nouveau message arrivait, se souvient M. Jurczyk, “parce qu’elle savait que lorsque j’entendrais le ding, elle ne me verrait pas avant 30 minutes ou une heure, parce que j’avais un SMS à recevoir au téléphone”.

Alors que la NASA s’adapte à un avenir où le télétravail sera beaucoup plus répandu, elle devra également trouver des moyens de fixer des limites, d’éviter l’épuisement professionnel et de préserver les mariages.


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Jeff Foust écrit pour SpaceNews sur la politique spatiale, l’espace commercial et d’autres sujets connexes.

Sa chronique Foust Forward apparaît dans chaque numéro du magazine. Cette chronique a été publiée dans le numéro du 15 juin 2020.