Article d’opinion | A l’aube d’une nouvelle ère pour l’exploration spatiale ? Évaluer l’impact de la crise actuelle

L’établissement d’une présence lunaire internationale durable à long terme, en partenariat avec le secteur privé, reste l’objectif principal de l’exploration spatiale

Depuis plus de 50 ans, notre désir d’explorer l’espace a conduit à de nouvelles découvertes tout en apportant un flux continu de bénéfices socio-économiques ici sur Terre. De plus, l’exploration spatiale s’est de plus en plus imposée comme un domaine d’une grande importance stratégique pour les gouvernements du monde entier.

Alimenté par ces multiples facteurs, l’investissement gouvernemental mondial dans l’exploration spatiale s’est accru au cours de la dernière décennie sous l’impulsion des programmes des pays leaders et d’un nombre croissant d’acteurs. Selon les dernières recherches d’Euroconsult, Perspectives de l’exploration spatiale 2e éditionLes investissements publics mondiaux dans l’exploration spatiale se sont élevés à près de 20 milliards de dollars en 2019, avec un taux de croissance annuel composé de 5 % au cours des cinq dernières années. Trente et un pays et agences spatiales sont à la tête de cet investissement mondial, les États-Unis en représentant 71 %.

La valeur stratégique et géopolitique du satellite naturel de la Terre joue un rôle important dans la justification du retour vers la Lune, et il est considéré comme une pièce centrale pour les futures missions martiennes avec équipage. De plus, les agences spatiales partagent l’objectif de créer un environnement commercial lunaire durable, avec le partage des coûts, le partage des risques et le partenariat comme objectifs clés de cette nouvelle vague d’exploration lunaire.

Les principales agences spatiales s’accordent également sur l’importance de maintenir une présence soutenue en orbite terrestre basse. La Station spatiale internationale reste le plus grand programme de coopération internationale au monde à ce jour et la pierre angulaire des vols spatiaux habités. Le financement de la station est assuré par tous les partenaires jusqu’en 2024 au moins et le soutien s’est accru pour prolonger les opérations jusqu’en 2028 ou 2030 en coopération avec le secteur privé. La vision future de la NASA pour le LEO comprend un marché commercial durable des vols spatiaux habités dirigé par les États-Unis. Dans l’intervalle, la Chine a augmenté ses investissements pour assurer le lancement et l’achèvement de sa station spatiale LEO dans les années à venir. En attendant, les missions astronomiques et planétaires vers Mars et d’autres destinations continueront à élargir nos connaissances scientifiques et nos capacités techniques.

Pour atteindre ces objectifs, l’investissement gouvernemental mondial dans l’exploration spatiale devrait passer à 30 milliards de dollars d’ici 2029. Cette prévision de croissance du financement d’environ 50 % au cours de la prochaine décennie reflète le soutien des gouvernements à des plans ambitieux et de grande envergure, qui ont commencé à se concrétiser avec la lune comme axe central.

Crédit : Euroconsult

L’exploration spatiale suscite l’intérêt non seulement d’un nombre croissant de gouvernements, mais aussi du secteur privé. Des jeunes pousses aux grandes entreprises, les acteurs cherchent à exploiter le potentiel commercial de l’espace à mesure que la présence humaine et robotique s’étend au-delà de la Terre. La prochaine décennie promet de nombreuses initiatives d’exploration commerciale, qui auront un impact significatif sur la planification stratégique des gouvernements et leur programme d’exploration spatiale. De nouveaux schémas contractuels public-privé prennent forme, reflétant la volonté des agences spatiales d’agir à la fois comme un partenaire stratégique et un futur client potentiel de services commerciaux pour parvenir à un modèle durable d’exploration spatiale. Toutefois, si l’enthousiasme pour l’exploration spatiale – et la lune en particulier – est réel, de nombreuses missions restent incertaines en raison d’un grand nombre de facteurs de risque externes accentués par le contexte mondial actuel.

L’essor des activités d’exploration mis au défi par le contexte mondial actuel

Le contexte sans précédent créé par la pandémie COVID-19 a des répercussions plus ou moins importantes sur l’économie mondiale. Les conséquences précises de la crise sanitaire et économique actuelle sont, à ce jour, encore difficiles à prévoir avec exactitude. Le secteur spatial a déjà subi les effets directs du blocage provoqué par la pandémie : Les missions spatiales effectuées par les employés à domicile, les missions scientifiques en attente, les lancements reportés et les plans de fabrication en suspens sont quelques-uns des exemples qui ont remis en question les activités quotidiennes du secteur spatial au cours des derniers mois. Cependant, alors que le monde revient lentement à des opérations “normales”, on s’attend à ce que les activités spatiales le fassent également. Nous connaissons, par exemple, l’effervescence du programme des équipages commerciaux de la NASA, notamment le premier lancement en équipage des États-Unis vers la Station spatiale internationale depuis 2011. Cet été verra également le lancement de missions d’exploration planétaire notables – si tout se passe comme prévu – telles que le rover Persévérance Mars 2020 de la NASA et l’orbiteur HOPE des Émirats arabes unis.

Néanmoins, le secteur spatial n’est pas à l’abri du contexte international global et subira l’effet d’entraînement des retombées économiques. Il n’est pas certain que les réajustements des investissements ou les nouvelles allocations se développeront pleinement, car les pays du monde entier pourraient subir une plus forte pression créée par la tourmente actuelle. L’impact de la pandémie devrait varier considérablement d’un pays à l’autre et d’un espace à l’autre. Les activités d’exploration spatiale sont par nature de longue durée et connaissent souvent des retards inhérents. Si la crise actuelle peut accentuer d’autres retards potentiels, il est peu probable qu’elle perturbe les objectifs à long terme des gouvernements. L’exploration spatiale figure en bonne place dans l’agenda spatial des principaux programmes spatiaux gouvernementaux en raison de ses liens avec les intérêts stratégiques nationaux. Les annonces récentes – comme les contrats de la NASA attribués à des entreprises américaines pour le développement du système d’alunissage humain – sont quelques exemples qui réaffirment les ambitions des gouvernements en matière d’exploration malgré les événements actuels. Ces jalons sont néanmoins le résultat de la planification stratégique et des allocations budgétaires que les agences spatiales ont effectuées au cours des derniers mois.

Crédit : Euroconsult

Les perspectives de l’exploration spatiale seront également largement influencées par les mesures prises par les États-Unis dans les prochains mois, car ce pays reste à ce jour le plus grand investisseur et un moteur important dans la définition de la stratégie mondiale en matière d’exploration spatiale. Si la campagne américaine d’exploration de la lune vers la mer a gagné un soutien bipartite accru, les implications potentielles qu’un changement d’administration lors des prochaines élections pourrait avoir sur les objectifs d’exploration restent discutables. L’exploration spatiale reste profondément liée à la politique américaine car chaque nouvelle administration définit de nouveaux objectifs. Le fait que l’exploration lunaire se soit consolidée en tant qu’atout stratégique clé pour de nombreux gouvernements dans le monde, y compris la Chine, pourrait être un facteur clé pour que les États-Unis maintiennent un accent sur la lune dans leur stratégie d’exploration, indépendamment d’un changement politique potentiel. Toutefois, même si l’objectif lunaire l’emporte aux États-Unis, des questions se poseraient sur les retards potentiels des programmes (tels que l’objectif “Lune 2024” ou le programme “Passerelle lunaire”), qui pourraient également être accentués en raison du ralentissement économique provoqué par la pandémie. Un report des projets d’exploration pourrait avoir un effet négatif sur l’élan actuel des initiatives d’exploration, avec des effets néfastes pour les partenaires internationaux et privés.

Au sein du secteur privé, l’augmentation des investissements privés au cours de la dernière décennie a facilité l’émergence de nouvelles initiatives d’exploration commerciale. Malgré cette augmentation, le financement privé total de l’exploration spatiale reste, à ce jour, modéré et les investissements ne se concentrent que sur un nombre assez limité d’acteurs. Les investisseurs restent plus réticents à financer des initiatives d’exploration spatiale en raison des risques élevés inhérents et de la vision à long terme de ce domaine, une réticence qui pourrait être encore exacerbée par le contexte mondial actuel. La crise pandémique pourrait en outre accélérer les conditions fragiles préexistantes des start-ups, mettant ainsi leur survie en péril. Le soutien des gouvernements en tant que client et partenaire continuera à être (encore plus) essentiel au succès des initiatives commerciales.

Malgré la scène mondiale actuelle et les nombreux défis qui y sont associés, la prochaine décennie pourrait bien offrir des opportunités à beaucoup. Les principaux acteurs mondiaux devraient renforcer leur position, tandis que les nouveaux venus pourraient avoir plus de difficultés à entrer dans un domaine de plus en plus compétitif. La collaboration internationale et la coopération public-privé devraient continuer à se consolider en tant que condition essentielle dans la stratégie d’exploration des acteurs publics et la feuille de route pour parvenir à un modèle durable d’exploration spatiale pour l’avenir.


Natalia Larrea est conseiller principal chez Euroconsult et rédacteur en chef de la recherche “Perspectives de l’exploration spatiale”.

Cet article a été publié dans le numéro du 15 juin 2020 du magazine SpaceNews.