La Chambre et le Sénat poursuivent leurs travaux sur la législation relative à l’espace

WASHINGTON – Des membres clés de la Chambre et du Sénat disent qu’ils continuent à travailler sur la législation relative à l’espace, notamment sur un projet de loi d’autorisation de la NASA, mais les deux branches du Congrès semblent rester très éloignées sur leurs projets de loi.

Au moment où la pandémie de coronavirus a frappé en mars, mettant fin à la plupart des activités législatives autres que les mesures de secours et autres lois essentielles, la commission scientifique de la Chambre des représentants examinait un projet de loi d’autorisation de la NASA. Une version complète de ce projet de loi, présenté en janvier, était attendue en mars mais n’a jamais été programmée.

La commission pourrait bientôt se saisir du projet de loi. “Nous sommes sur le point de l’examiner et de le présenter à l’ensemble de la commission”, a déclaré la députée Kendra Horn (D-Okla.), présidente de la sous-commission spatiale de la Chambre des représentants, lors d’une réunion du Comité consultatif sur la télédétection commerciale (ACCRES) qui s’est tenue en ligne le 24 juin. “Nous continuons à travailler dans ce sens. Je pense qu’il est important de faire passer cela”.

Ce projet de loi a fait des vagues lorsqu’il a été présenté en janvier, en partie à cause de ses dispositions concernant le développement des alunisseurs de la NASA. Ce projet de loi ordonnait à la NASA de posséder et d’exploiter l’atterrisseur, plutôt que de recourir à des partenariats public-privé comme elle l’a fait dans le cadre du programme Human Landing System. Il favorisait également un atterrisseur qui pouvait être lancé sur une seule fusée du système de lancement spatial, plutôt que de lancer des composants sur des véhicules commerciaux et de les intégrer en orbite lunaire ou à la passerelle lunaire.

Dans une interview accordée fin février, M. Horn a déclaré que, depuis un balisage de la sous-commission fin janvier, la commission avait apporté des modifications au projet de loi, y compris aux dispositions relatives à l’alunissage, mais qu’elle avait refusé à l’époque de discuter des détails puisque ces modifications étaient encore en cours d’élaboration

Cette majoration peut être effectuée par une audition à distance, plutôt qu’en personne. “Nous venons juste de commencer à tenir des audiences à distance au cours des deux dernières semaines” par la commission plénière et sa sous-commission, qui a tenu une audience sur les voyages aériens commerciaux le 23 juin. “J’espère que nous serons en mesure d’aborder ce sujet et de le mener à bien cette année”.

Mme Horn a indiqué que sa sous-commission pourrait également poursuivre une série d’auditions commencées avant la pandémie sur les questions de gestion du trafic spatial. “La sensibilisation au domaine spatial et la gestion du trafic spatial vont continuer à être au premier plan”, a-t-elle déclaré.

La version de la Chambre des représentants d’un projet de loi d’autorisation de la NASA diffère fortement d’une version du Sénat que la commission du commerce du Sénat a approuvée en novembre dernier. Le sénateur Ted Cruz (R-Texas), président de la sous-commission spatiale du Sénat, a critiqué la Chambre en février pour son manque de coopération sur la législation, affirmant que la Chambre dirigée par les démocrates traite “l’espace comme un ballon de football partisan”.

Cruz a répété cette critique dans une présentation séparée à ACCRES le 23 juin. “Au début de ce Congrès, j’avais l’espoir que nous continuerions à voir la même coopération bipartite et productive sur l’espace qui a marqué mes six premières années au Sénat”, a-t-il déclaré. “Cela n’a pas été le cas.”

Lors de la réunion, il a concentré ses commentaires sur un projet de loi distinct, le Space Frontier Act, qui traite des questions spatiales commerciales, telles que les révisions de la Land Remote Sensing Policy Act de 1992 qui régit la télédétection commerciale. Lors du précédent Congrès, le Sénat avait approuvé le projet de loi à l’unanimité, mais le projet de loi n’a pas obtenu la majorité des deux tiers requise à la Chambre pour être adopté par suspension des règles.

L’année dernière, M. Cruz a présenté une nouvelle version du projet de loi que la commission sénatoriale du commerce a approuvée mais qui n’a pas encore été adoptée par le Sénat dans son ensemble. Cruz a essayé d’inclure le projet de loi comme un amendement à un projet de loi d’autorisation de la défense, mais cet effort a échoué, ce qu’il a reproché à la Chambre.

“Le Parlement a refusé de s’attaquer, ou même de commencer à s’attaquer, aux grandes questions importantes pour l’espace”, a-t-il déclaré. “Ils ont essayé de saborder directement les efforts législatifs au Sénat pour faire avancer la balle”.

A la Chambre, le député Brian Babin (R-Texas), membre de la sous-commission spatiale, a continué à plaider pour un projet de loi qu’il a présenté, appelé le “American Space Commerce Free Enterprise Act”, qui comprend certains des changements apportés au Space Frontier Act du Sénat. S’exprimant lors de la réunion de l’ACCRES le 23 juin, il a fait valoir que le projet de loi est nécessaire pour mettre à jour la loi de 1992 qui constitue la base des réglementations commerciales en matière de télédétection.

“Le projet de loi actualise le processus réglementaire et réorganise le ministère du commerce pour permettre une industrie commerciale de la télédétection du 21e siècle aux États-Unis”, a-t-il déclaré. Le projet de loi, présenté l’année dernière, est en attente d’une action de la commission scientifique de la Chambre des représentants.

Cette législation, cependant, restera probablement secondaire par rapport à la législation “incontournable”, y compris les futures mesures de secours en cas de pandémie, un projet de loi d’autorisation de la défense et les crédits de l’exercice 2021. La commission des crédits de la Chambre des représentants devrait commencer à établir les majorations de ses projets de loi de dépenses pour 2021 dès la semaine du 6 juillet.

L’absence d’audiences sur les crédits pendant la pandémie a fait qu’on ne sait pas vraiment comment les membres du Congrès vont réagir à la proposition de budget de 25,2 milliards de dollars de la NASA publiée en février.

“Je ne pense pas avoir une meilleure boule de cristal que les autres”, a déclaré Jim Reuter, administrateur associé de la NASA pour la technologie spatiale, lorsqu’on l’a interrogé sur les perspectives d’un projet de loi de crédits lors d’un webinaire organisé le 29 juin par l’Institut américain d’aéronautique et d’astronautique.

Il s’attend à ce que la NASA commence au moins l’année sur une résolution continue qui finance les programmes de l’agence aux niveaux de l’année fiscale 2020, ce qui est devenu courant dans le processus de crédits. “Nous sommes très optimistes quant aux activités en cours” concernant les crédits au Congrès, a-t-il ajouté, en disant qu’il espérait que les crédits seraient finalisés “peu après” l’élection de novembre.