La NASA poursuit ses efforts pour mettre en place une production à long terme de SLS

WASHINGTON – La NASA a franchi une nouvelle étape dans ses efforts pour établir une chaîne de production à long terme pour le système de lancement spatial, bien qu’il reste incertain des économies que ces contrats permettront de réaliser, le cas échéant.

La NASA a annoncé le 29 juin qu’elle avait signé une lettre de contrat avec Northrop Grumman pour les propulseurs à poudre utilisés par la SLS. Le contrat, évalué à 49,5 millions de dollars, permettra à la société de commencer à acheter des articles à longue portée nécessaires aux boosters qui seront utilisés du quatrième au neuvième vol de la SLS. La société a déjà passé un contrat pour les boosters destinés aux missions Artemis 1, 2 et 3 de la SLS jusqu’en 2024.

Le contrat de la lettre sert de précurseur à un contrat à long terme pour les boosters de ces six futures missions de la SLS. Ce contrat, que la NASA a déclaré vouloir finaliser au cours de l’année prochaine, devrait se poursuivre jusqu’à la fin de l’année 2030.

“Cette première étape garantit que la NASA pourra construire les boosters nécessaires aux futures fusées du système de lancement spatial qui seront nécessaires aux missions Artemis pour explorer la lune”, a déclaré John Honeycutt, responsable du programme SLS de la NASA, dans un communiqué de l’agence. “La lettre de contrat nous permet d’acheter des matériaux à plomb long à temps pour la fabrication des boosters du quatrième vol”.

Le SLS utilise deux propulseurs d’appoint à poudre à cinq segments basés sur les propulseurs à quatre segments utilisés lors des missions de navette. Northrop Grumman a récemment expédié les dix segments nécessaires aux boosters de la mission Artemis 1 d’un entrepôt de la société dans l’Utah au Centre spatial Kennedy pour les empiler et les intégrer.

“Nous sommes prêts à traiter et à empiler les boosters pour la mission Artemis 1, et nous faisons de grands progrès dans la production de boosters pour les missions Artemis 2 et 3”, a déclaré Bruce Tiller, directeur du bureau des boosters SLS de la NASA au Marshall Space Flight Center, dans le communiqué.

La lettre de contrat est la dernière d’une série de mesures prises par la NASA pour mettre en place la production à long terme d’une fusée qui n’a pas encore effectué son premier lancement. En octobre 2019, la NASA a annoncé qu’elle avait entamé des négociations avec Boeing sur un contrat portant sur un maximum de 10 étages de base de la fusée. En mai, la NASA a attribué un contrat à Aerojet Rocketdyne pour la production de 18 moteurs RS-25 utilisés sur cet étage central, un marché d’une valeur de 1,79 milliard de dollars.

La NASA a fait valoir que les contrats à long terme réduiront les coûts des véhicules SLS individuels. “Si vous achetez une fusée SLS, le prix est vraiment élevé. Si vous en achetez deux, le prix baisse considérablement, et si vous achetez les trois, il continue à baisser”, a déclaré l’administrateur de la NASA Jim Bridenstine lors d’un événement organisé en décembre 2019 au Michoud Assembly Facility, marquant l’achèvement de la phase centrale de SLS pour Artemis 1.

L’ampleur exacte de cette réduction des coûts reste inconnue. Bridenstine a suggéré l’année dernière que l’objectif est de réduire le prix d’un seul SLS de moitié environ. Les dirigeants d’Aerojet Rocketdyne ont déclaré en mai que leur nouveau contrat de production du RS-25 entraînera une réduction progressive des coûts de 30 % sur la durée du contrat, et que la société étudie les moyens de parvenir à une réduction des coûts de 50 % par rapport au moteur principal de la navette spatiale.

La dernière annonce de contrat n’a pas inclus de mise à jour sur la date de lancement final de la SLS, longtemps retardée. Les essais de la phase centrale du SLS, y compris un essai de tir statique “Green Run”, ont été ralentis par des facteurs échappant au contrôle de la NASA, notamment la pandémie de coronavirus qui a entraîné la fermeture du Centre spatial Stennis dans le Mississippi pendant deux mois et, plus récemment, une tempête tropicale qui a suspendu les travaux pendant environ une semaine.

Lors d’une réunion du comité consultatif en mai, Tom Whitmeyer, administrateur associé adjoint de la NASA, a déclaré que le lancement d’Artemis 1, comme celui d’Artemis 1, aura lieu “vers la fin de l’année prochaine”. La loi d’autorisation de la NASA de 2010 qui a chargé la NASA de développer le SLS prévoyait qu’il soit en service d’ici la fin de 2016.