La Space Force est plus réceptive aux fusées réutilisables alors qu’elle continue à examiner les missions SpaceX

Le 30 juin, SpaceX devrait faire sa première tentative de récupération du booster Falcon 9 après le lancement d’un satellite militaire.

WASHINGTON – Le Falcon 9 de SpaceX a effectué jusqu’à présent 86 lancements, dont 47 ont vu le premier étage de la fusée revenir sur terre.

Si les atterrissages de fusées sont devenus la norme pour les lancements de SpaceX, aucun n’a encore été effectué dans le cadre d’une mission de sécurité nationale.

SpaceX est sur le point de faire sa première tentative de récupération du booster après le lancement d’un satellite militaire. Le 30 juin, la société devrait lancer un satellite de système de positionnement global depuis le cap Canaveral, en Floride.

Ce sera le deuxième lancement du GPS de SpaceX. Le premier a eu lieu en décembre 2018 mais cette mission a utilisé une fusée non rechargeable sans jambes ni ailerons de grille car l’armée de l’air a déterminé que le véhicule ne pouvait pas effectuer la trajectoire de mission requise et également ramener le premier étage.

Le second lancement du GPS a été initialement prévu pour utiliser également une fusée non rechargeable, mais au cours de l’année dernière, les responsables du lancement au Centre des systèmes spatiaux et des missiles de la force spatiale américaine ont négocié un accord avec SpaceX pour permettre à la société de récupérer le booster.

Le SMC a accepté de réviser certaines exigences de la mission afin que SpaceX puisse faire voler le propulseur et en échange, la société a retiré “plusieurs millions de dollars” du prix du lancement, a déclaré Walter Lauderdale, chef de la division des opérations des systèmes du Falcon au sein de l’entreprise de lancement du SMC. Le contrat initial attribué à SpaceX en 2017 était de 96,5 millions de dollars.

S’exprimant le 26 juin lors d’un appel aux journalistes, M. Lauderdale a déclaré qu’il a fallu des mois d’examen et de vérification des données de la mission Falcon 9 avant que le SMC ne décide de faire des compromis pour permettre la récupération du booster tout en amenant le satellite GPS à l’endroit prévu en orbite terrestre moyenne.

Les évaluations approfondies et certaines modifications apportées aux véhicules par SpaceX “ont réduit l’incertitude dans de nombreux domaines”, a déclaré M. Lauderdale.

Depuis le lancement en décembre 2018, le SMC a acquis plus de confiance dans le fait qu’un Falcon 9 peut répondre aux besoins de la mission GPS et ramener la première étape également, a déclaré M. Lauderdale. “Pour ce flux de campagne de lancement, nous avons effectué 362 tâches de vérification et évalué plus de 230 risques”.

“SpaceX a utilisé l’expérience de notre première campagne de lancement ensemble pour améliorer ses processus”, a-t-il déclaré. “Cela a conduit à une réduction de 40 % du nombre de questions que nous leur avons présentées” par rapport à la première mission GPS.

“Nous avons évalué les informations provenant de tous les vols SpaceX pour nous assurer qu’il n’y a pas lieu de s’inquiéter pour cette mission”, a déclaré M. Lauderdale.

Mais il a averti que la décision de permettre à SpaceX de récupérer le booster lors de cette mission ne signifie pas que toutes les missions de sécurité nationale seront adaptées aux fusées réutilisables.

SpaceX fournit un nouveau booster pour ce lancement. Il n’est actuellement pas prévu d’utiliser un booster ayant déjà volé dans les futurs lancements de GPS. SpaceX est sous contrat pour effectuer trois autres missions GPS au cours des deux prochaines années.

“Je ne peux pas m’engager sur la date à laquelle nous serons prêts” à laisser SpaceX lancer un satellite de sécurité nationale en utilisant un booster déjà en vol, a déclaré M. Lauderdale. “Une partie de ce voyage consiste à se familiariser avec la façon dont SpaceX fait son travail.”

En mai, le SMC a attribué à SpaceX un contrat de “surveillance de la flotte” de 8,9 millions de dollars qui permet aux ingénieurs du gouvernement de surveiller comment SpaceX récupère et remet à neuf les boosters usagés.

Dans les semaines à venir, le DoD sélectionnera deux fournisseurs de lancement pour la phase 2 de la passation de marchés de services de lancement de l’espace de sécurité nationale. Deux des soumissionnaires – SpaceX et Blue Origin – offriront des systèmes de lancement réutilisables.

“Dans la phase 2, nous permettons aux fournisseurs de proposer des systèmes ayant déjà volé”, a déclaré M. Lauderdale. “Nous sommes ouverts à tout ce que l’industrie veut mettre à notre disposition.”