Virgin Orbit : des attentes pour un premier lancement

WASHINGTON – Virgin Orbit se dit prête pour sa première tentative de lancement orbital, prévue pour le 24 mai, tout en reconnaissant les chances potentiellement longues de placer avec succès une charge utile en orbite.

Les dirigeants de la société ont déclaré dans un appel aux médias du 23 mai que les derniers préparatifs de la mission inaugurale LauncherOne avançaient, avec un “tableau vert” et sans inquiétude quant à la météo. Le décollage de “Cosmic Girl”, le Boeing 747 qui sert de plate-forme de lancement aérien pour la fusée LauncherOne, est prévu à environ 12h30 à l’est du port aérien et spatial de Mojave en Californie, avec un lancement de la fusée 45 à 60 minutes plus tard.

Si tout se passe bien, LauncherOne déploiera une charge utile d’essai, que le vice-président de la société Will Pomerantz a décrite comme une “masse inerte d’apparence agréable” destinée uniquement à démontrer les processus d’intégration de la charge utile, sur une orbite suffisamment basse pour garantir sa rentrée relativement rapide. L’objectif principal du lancement, cependant, est de tester que le véhicule fonctionne comme prévu.

“Les données de demain sont le produit de ce vol”, a déclaré Dan Hart, directeur général de Virgin Orbit, ce qui permet à la société de comparer les performances réelles du véhicule aux modèles. Ce faisant, a-t-il dit, “c’est un grand pas dans la maturation d’un système, et c’est ce que nous voulons demain”.

Dans l’appel, comme dans l’annonce par la société du prochain vol d’essai, ils ont souligné les risques des premiers lancements, y compris un record historique qui montre que de tels lancements ne sont réussis que la moitié du temps environ. Le simple fait d’arriver au lancement de la fusée et à l’allumage du premier étage de son moteur NewtonThree sera une étape importante, ont-ils affirmé.

“Ce moment de la mise à feu du NewtonThree, je dirais, est le moment clé de ce vol”, a déclaré M. Pomerantz. “Nous continuerons aussi longtemps que possible après cela, potentiellement jusqu’à l’orbite, mais nous sommes vraiment excités par les données et par le moment de l’allumage et par tout ce que nous pouvons faire après cela.

Plusieurs questions clés qu’ils observeront pendant le vol seront les performances du NewtonThree ainsi que du moteur NewtonFour qui alimente le deuxième étage de la fusée, ainsi que les systèmes de séparation des étages et le déploiement du carénage de la charge utile. “Ce sont les types de jalons” que la compagnie surveillera de près, a déclaré M. Hart, “et chacun d’entre eux a son propre ensemble de données”.

Malgré les incertitudes quant aux performances de la fusée, Hart a déclaré qu’il était temps de voler. “Vous arrivez essentiellement à un point où vous avez regardé sous chaque roquette et vérifié qu’il n’y a plus rien à faire pour vérifier que le système est prêt, et c’est ce que nous avons fait”, a-t-il dit.

M. Hart a fait valoir qu’il y aura des degrés de réussite, plutôt qu’un succès ou un échec binaire du vol. “Avec le premier lancement d’un système, le succès est mesuré progressivement au fur et à mesure que vous faites fonctionner le système, et c’est ainsi que nous le verrons”, a-t-il déclaré. “Plus nous obtenons de données, plus le vol a de la valeur.”

Virgin Orbit laisse ouverte la possibilité d’une mise en service commerciale même si la mission n’arrive pas à mettre la charge utile d’essai en orbite. La société a une deuxième fusée presque terminée dans son usine de Long Beach, en Californie, et sa première mission opérationnelle est celle du programme Venture Class Launch Services de la NASA, qui consiste à mettre en orbite un ensemble de petits satellites.

“C’est toujours en fonction de la situation”, a déclaré M. Hart à propos de la possibilité de lancer des opérations régulières même si le lancement n’est pas réussi à 100%. Il peut être possible de compenser toute donnée manquante, a-t-il soutenu, “avec des essais au sol ou des analyses”.

Virgin Orbit prévoit d’effectuer une ou deux autres missions LauncherOne cette année. “Notre plan est essentiellement de doubler cela” l’année prochaine, a déclaré M. Hart.

La pandémie de coronavirus a affecté les préparatifs de lancement. “Au départ, elle nous a fait arrêter, et en arrêtant, nous avons concentré nos innovations et nos énergies non pas sur la conception du matériel de vol spatial mais sur la conception de la manière de travailler dans un environnement COVID-19”, a-t-il déclaré. Cela comprenait la modification de l’agencement du centre de contrôle de mission et la révision des procédures de travail dans l’usine. “Nous avons vraiment changé notre façon de travailler au cours des deux derniers mois, et nous avons pu progressivement aller de l’avant”.

La pandémie signifie également que le fondateur du groupe Virgin, Richard Branson, ne sera pas à Mojave pour assister aux derniers préparatifs et au décollage, mais qu’il suivra virtuellement. “Il est en contact étroit et suit les progrès de manière régulière”, a déclaré M. Hart.