La mission de l’équipage commercial de SpaceX Demo-2 passe avec succès l’examen de l’état de préparation au vol

WASHINGTON – La NASA a donné son accord à SpaceX pour procéder aux derniers préparatifs de la première mission commerciale avec des astronautes à bord, bien qu’il reste encore du travail à faire avant le lancement prévu le 27 mai.

Le 22 mai, la NASA et SpaceX ont effectué une revue de l’état de préparation des vols (FRR) qui a duré un jour et demi. A l’issue de cette revue, les dirigeants des agences ont donné leur accord pour poursuivre les plans de lancement du vaisseau spatial SpaceX Crew Dragon lors de la mission Demo-2 le 27 mai, avec à son bord les astronautes de la NASA Bob Behnken et Doug Hurley.

“Nous avons eu un examen très réussi de l’état de préparation des vols, en ce sens que nous avons fait un examen approfondi de tous les systèmes et de tous les risques, et il y a eu unanimité au sein du conseil pour dire que nous sommes prêts pour le lancement”, a déclaré Steve Jurczyk, administrateur associé de la NASA, qui a dirigé l’examen, lors d’une réunion d’information au Centre spatial Kennedy environ une heure après sa conclusion.

M. Jurczyk a noté que l’examen s’est terminé avec “aucune question importante en suspens” à résoudre. “En fin de compte, c’était un examen très, très propre”, a-t-il déclaré. Cependant, il y a eu des discussions approfondies sur plusieurs sujets.

“Je pense que tout le monde dans la salle a été très clair sur le fait que le moment était venu d’intervenir s’il y avait des défis à relever, et il y en a eu”, a déclaré l’administrateur de la NASA, Jim Bridenstine. “Il y a eu des conversations qui étaient très importantes à avoir. Mais il est également vrai qu’à la fin, lorsque chaque système et sous-système a été examiné, nous avons pu commencer.

Un exemple de ces conversations a été l’examen du système de parachute Crew Dragon, qui a connu des problèmes de développement, ce qui a conduit à une nouvelle conception qui a fait l’objet d’une série de tests rapides depuis l’automne dernier. “Nous avons pris beaucoup de temps pour faire quelques présentations pendant la révision pour que l’équipe nous explique la conception, les changements, les tests de qualification et la marge sur le parachute pour s’assurer que tout le monde était bon”, a déclaré M. Jurczyk. “Nous étions très confiants qu’ils fonctionneront comme nous en avons besoin”.

D’autres “sujets spéciaux” ont fait l’objet de discussions approfondies au sein du FRR, comme la compatibilité des valves en titane avec le tétroxyde d’azote dans les propulseurs SuperDraco du vaisseau spatial, un problème lié à l’explosion d’un vaisseau spatial Crew Dragon en avril 2019, juste avant un essai statique de ces propulseurs. La NASA et SpaceX ont fait “un travail énorme” pour atténuer ces préoccupations, a déclaré M. Jurczyk.

Il y a également eu un problème plus récent avec le système d’extinction des incendies des vaisseaux spatiaux, qui a souffert de ce qu’il a décrit comme un “manque de performance”. Une analyse de ce système a conclu qu’il y avait un très faible risque de problème.

L’achèvement du FRR ne signifie toutefois pas la fin des préparatifs du lancement. La NASA et SpaceX passeront les prochains jours à effectuer les derniers “travaux ouverts” avant le lancement. Cela comprend les dernières vérifications de l’engin spatial, a déclaré Kathy Lueders, responsable du programme de l’équipage commercial de la NASA, ainsi que l’examen des données. “Nous travaillerons samedi, dimanche, lundi et mardi jusqu’au jour du lancement pour nous assurer que nous vérifions toujours tout”, a-t-elle ajouté.

Un autre événement de pré-lancement a eu lieu peu après le briefing, lorsque SpaceX a effectué son test standard de tir statique des moteurs du premier étage du Falcon 9. Deux heures plus tard, SpaceX a confirmé que le test était un succès.

Le 23 mai, la NASA et SpaceX effectueront une répétition en “robe sèche” des préparatifs du lancement, en demandant notamment à Behnken et Hurley de mettre leur combinaison pressurisée, de se rendre sur l’aire de lancement et de monter dans le Crew Dragon, mais sans ravitailler la fusée. Cette répétition finale, dit-elle, a pour but de s’assurer que “tout fonctionne quelques jours avant le lancement”.

La NASA a également déclaré que l’examen a confirmé que les partenaires de l’agence dans le programme de la Station spatiale internationale avaient accepté de permettre au Crew Dragon de s’amarrer à la station. Cela inclut l’agence spatiale russe Roscosmos, qui s’inquiétait l’année dernière de la mission Demo-1 non équipée vers la station.

Kirk Shireman, responsable du programme ISS de la NASA, a déclaré que SpaceX a apporté une modification non spécifiée à l’engin spatial après la mission Demo-1 pour corriger une possibilité “très, très éloignée” de défaillance de l’engin spatial qui pourrait endommager la station. “Roscosmos a participé à la mission et ils étaient prêts”, a-t-il déclaré.

Le travail, a déclaré M. Lueders, ne s’arrêtera pas avec le lancement de Demo-2 lui-même, prévu à 16h33 (heure de l’Est) le 27 mai. “Le vol spatial humain est vraiment, vraiment difficile. C’est pourquoi nous continuons à rechercher les risques”, a-t-elle déclaré. “Nous allons rester sur notre faim jusqu’à ce que Bob et Doug reviennent.”