Des prêts pardonnés dans un environnement impitoyable

Oakman Aerospace n’a licencié personne. En fait, l’entreprise du Colorado forme deux employés récemment embauchés grâce en partie au Programme de protection des salaires (PPP), une initiative de l’Administration américaine des petites entreprises visant à limiter l’impact économique de la pandémie COVID-19.

“Nous l’avons comparée à la victoire de la Powerball”, a déclaré Maureen O’Brien, PDG d’Oakman Aerospace.

En effet, Oakman Aerospace, l’une des milliers de petites entreprises qui se partagent plus d’un demi-milliard de dollars de prêts d’urgence souscrits par la SBA, n’aura pas à rembourser cet argent si elle respecte les conditions de remise de prêt, à savoir maintenir une masse salariale stable pendant les deux prochains mois.

La plupart des nouvelles concernant le PPP ont porté sur les prix décernés aux Lakers de Los Angeles, à Shake Shack et à Chris Steakhouse de Ruth, des entreprises qui se sont engagées à rendre l’argent. Les petites entreprises de l’industrie spatiale, dont ExoTerra Resources, Oakman Aerospace, Space Micro et Stellar Exploration, ont également reçu des prêts PPP, tout comme SpaceNews.

Le PPP est un programme de prêt fédéral de 669 milliards de dollars établi par la loi CARES (Coronavirus Aid, Relief, and Economic Security) à la fin du mois de mars et élargi par un projet de loi de secours adopté par le Congrès à la fin du mois d’avril.

“Nous encourageons tous les prêteurs éligibles à participer et tous les emprunteurs éligibles qui ont besoin de cette aide à travailler avec un prêteur agréé pour faire une demande”, a déclaré le 3 mai le secrétaire au Trésor Steven Mnuchin dans une déclaration conjointe avec Jovita Carranza, qui dirige l’administration des petites entreprises.

Les entreprises spatiales n’ont pas besoin d’être encouragées. Beaucoup ont commencé à travailler avec leurs banques pour faire une demande dès que le PPP a été dévoilé en mars, mais ont été frustrées lorsque la première tranche de 320 millions de dollars a été engagée en moins de deux semaines.

“Presque tout le monde s’est plaint de ce processus pour de bonnes raisons”, a déclaré Michael Torosian, qui dirige la pratique des entreprises émergentes et du capital-risque au sein du cabinet d’avocats international Baker Botts. “C’est un nouveau programme qui a été lancé très rapidement”.

Les groupes industriels représentant les entreprises spatiales et technologiques se plaignent que de nombreuses start-up financées par du capital-risque ne sont pas éligibles au financement des PPP en raison de la “règle d’affiliation” de la Small Business Administration. L’éligibilité aux PPP est limitée aux entreprises comptant moins de 500 employés. Selon la règle d’affiliation, “les petites entreprises financées par du capital-risque ou par des investisseurs pourraient ne pas être éligibles au programme de prêt PPP si elles sont contrôlées par un investisseur qui contrôle d’autres entreprises”, a déclaré M. Torosian. Dans certains cas, “vous devez regrouper tous ces employés” et rester dans la limite des 500 employés, a-t-il ajouté. Le plafond, cependant, ne s’applique pas aux entreprises franchisées, comme certaines chaînes nationales de restaurants qui ont ensuite eu honte de rendre l’argent.

En dépit de ces problèmes, les conditions des PPP étaient si attrayantes que les entreprises se sont empressées de les appliquer. Le PPP permet aux petites entreprises d’emprunter un montant à peu près égal à deux mois et demi de salaire pour le dépenser sur huit semaines afin de couvrir les salaires, le loyer, les intérêts et les services publics. Le prêt est remboursable, ce qui signifie qu’il n’a pas à être remboursé, à condition que l’entreprise ne licencie pas d’employés ou ne réduise pas les salaires.

Les banques ont été submergées par la demande. La banque Umpqua, qui possède 350 agences dans l’Oregon, la Californie, Washington, l’Idaho et le Nevada, a reçu environ 6 500 demandes de PPP dans les premières 24 heures.

“Le nombre de demandes au départ était si important que nous avons mis en pause les soumissions et géré avec soin la réception afin de pouvoir traiter les demandes déjà dans notre système”, a déclaré Kurt Heath, porte-parole de la banque de Portland, dans l’Oregon. “Nous avons su très tôt que c’était une course contre la montre pour faire approuver le plus grand nombre possible de demandes”.

Depuis que les banques ont commencé à accepter des demandes le 27 avril pour la deuxième tranche d’argent du PPP, “nous travaillons 24 heures sur 24”, a déclaré M. Heath par courriel.

Le financement du PPP a permis à ExoTerra et à Stella Exploration de ramener les employés mis à pied lorsque la pandémie a interrompu les travaux. ExoTerra de Littleton, dans le Colorado, compte 29 employés. Stellar Exploration de San Luis Obispo, en Californie, compte 11 employés. Le financement PPP signifie que “nous pouvons continuer à travailler sur des projets pour nos clients, même avec les inefficacités et les pertes de productivité inévitables des conditions actuelles, et ainsi protéger l’emploi de notre personnel actuel”, a déclaré par courriel Tomas Svitek, président de Stellar Exploration.

Le fournisseur de composants de satellites Space Micro a été surpris par la rapidité de son prêt PPP. L’entreprise de San Diego, qui compte 85 employés, a trouvé l’argent sur son compte bancaire trois jours après avoir appris que son prêt avait été approuvé.

“Cela montre que le gouvernement peut agir rapidement quand il le veut”, a déclaré David Strobel, PDG de Space Micro.

Pour Oakman Aerospace, une entreprise de 27 employés et deux stagiaires, l’argent du PPP permet de respirer un peu.

“C’est une question de centimes du ciel en ce qui concerne nos affaires”, a déclaré M. O’Brien.


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Cet article a été publié dans le numéro du 11 mai 2020 du magazine SpaceNews.