Les préparatifs du lancement de l’équipage commercial se poursuivent malgré le remaniement des dirigeants

WASHINGTON – Les préparatifs pour le lancement d’un vol d’essai de l’équipage commercial de SpaceX avec deux astronautes de la NASA à bord se poursuivent malgré le départ inattendu du responsable du programme global de vols habités de l’agence.

Les astronautes de la NASA Bob Behnken et Doug Hurley sont arrivés au Centre spatial Kennedy le 20 mai avant leur lancement dans le cadre de la mission Demo-2, également appelée DM-2, actuellement prévue pour le 27 mai. Ils effectueront les dernières vérifications avant vol du véhicule Crew Dragon et d’autres systèmes dans les prochains jours.

“Nous avons beaucoup d’activités passionnantes pour les sept prochains jours”, a déclaré M. Behnken lors d’une brève conférence de presse sur la piste du Shuttle Landing Facility où l’avion qui le transportait et M. Behnken ont atterri. Cela inclut le test des combinaisons de pression qu’ils porteront pendant la mission ainsi que les activités de pré-lancement. “C’est juste pour polir l’équipe une fois de plus avant le lancement.”

Ni les astronautes ni l’administrateur de la NASA Jim Bridenstine, qui a salué les astronautes à leur arrivée, n’ont mentionné le départ surprenant le 19 mai de Doug Loverro, l’administrateur associé pour l’exploration et les opérations humaines. Le portefeuille de Loverro comprenait le programme des équipages commerciaux, ainsi que la Station spatiale internationale et les programmes d’exploration humaine comme le Système de lancement spatial et Orion.

Loverro a déclaré à certains médias que son départ n’avait rien à voir avec le programme de l’équipe commerciale, mais il a refusé de dire quelle “erreur” – le mot qu’il a utilisé dans une note de service au personnel de l’agence – a entraîné sa démission. Des sources industrielles suggèrent que Loverro pourrait avoir enfreint les règles d’approvisionnement lors de l’examen des propositions du Human Landing System visant à développer des alunisseurs pour le programme Artemis.

Son absence, cependant, se fera sentir dans les derniers préparatifs de la mission Demo-2. Loverro devait présider une revue de l’état de préparation du vol prévue pour le 21 mai. C’est plutôt Steve Jurczyk, administrateur associé de la NASA, qui dirigera cet examen. Jurczyk et Bridenstine participeront tous deux à une conférence de presse post-révision, prévue au plus tôt le 21 mai à 18 heures (heure de l’Est), mais qui pourrait se prolonger jusqu’au 22 mai, selon la date à laquelle la révision sera terminée.

Bridenstine, dans un mémo adressé le 19 mai au personnel de l’agence et annonçant le départ de Loverro, a déclaré que les préparatifs du lancement se poursuivraient. “Nous avons pleinement confiance dans le travail [commercial crew program manager] Kathy Lueders et toute son équipe de Commercial Crew ont fait pour nous amener ici”, a-t-il écrit.

La fusée Demo-2 sur l'aire de lancement
La fusée SpaceX Falcon 9, avec le vaisseau Crew Dragon à son sommet, est arrivée au complexe de lancement 39A du Centre spatial Kennedy le matin du 21 mai. Crédit : NASA/Bill Ingalls

Mais le départ de Loverro a inquiété certains, dont un membre clé du Congrès. “J’ai été choqué d’apprendre que le responsable du programme de vols habités de la NASA avait brusquement démissionné quelques jours seulement avant que la NASA n’envisage de lancer sa mission critique de DM-2 avec équipage vers la Station spatiale internationale, et je suis convaincu que l’administrateur de la NASA, Bridenstine, veillera à ce que la bonne décision soit prise quant à la nécessité de retarder ou non la tentative de lancement”, a déclaré le représentant Eddie Bernice Johnson (D-Texas), président de la commission scientifique de la Chambre des représentants, dans un communiqué du 20 mai.

D’autres, en revanche, ne se laissent pas abattre. Parmi eux, Garrett Reisman, un ancien astronaute de la NASA qui a ensuite travaillé à SpaceX et est aujourd’hui professeur à l’université de Californie du Sud. Il a noté que Ken “Sox” Bowersox, également un ancien astronaute de la NASA qui a travaillé pendant un certain temps à SpaceX avant de revenir plus tard à l’agence, intervient en tant qu’administrateur associé par intérim pour l’exploration et les opérations humaines.

“Le timing n’est pas bon, mais je serais beaucoup plus inquiet si ce n’était du fait que les Sox sont plus que capables de superviser cette importante semaine de vol spatial humain”, a déclaré M. Reisman. “Sa grande expérience à la NASA et à SpaceX fait de lui le remplaçant idéal de Loverro, en fait.”

Un autre facteur atténuant est que les préparatifs de pré-lancement se sont déroulés sans heurts. “Il reste encore du travail à faire”, a déclaré Phil McAlister, du siège de la NASA, à propos des préparatifs de Demo-2, lors d’une réunion du 14 mai du Comité de l’exploration et des opérations humaines du Conseil consultatif de la NASA. “Nous sommes encore en train de terminer les derniers tests. Il nous reste encore quelques documents à examiner”.

Il était cependant optimiste quant à l’achèvement de tous les préparatifs dans les délais prévus. “Tous les travaux ouverts ont un plan de clôture”, a-t-il déclaré. “À ce stade, nous pensons avoir une chance” de lancer le 27 mai.

Les membres du comité consultatif sur la sécurité aérospatiale de la NASA, réunis le 15 mai, ont convenu que les préparatifs de lancement semblaient bien se dérouler. “Le programme des équipages commerciaux suit une liste de travaux ouverts qui doivent être fermés pour s’engager au lancement, ce qui n’est pas sans rappeler tout lancement spatial”, a déclaré Paul Hill, membre du panel. “Selon toutes les apparences, ils suivent délibérément le processus normal”.

Hill a déclaré que SpaceX devrait être “félicité” pour ses progrès, mais a mis en garde contre le fait de ne pas se précipiter dans les dernières étapes avant le lancement. Il est temps d’être en alerte pour la “fièvre de l’espace”. Tant de travail a été accompli à une telle proximité d’un lancement qu’il peut être difficile de résister à la pression d’accepter certains risques ou de banaliser certaines préoccupations avec moins de rigueur dans la prise de décision”.