Bridenstine critique la Chine pour la rentrée incontrôlée des fusées

WASHINGTON – L’administrateur de la NASA Jim Bridenstine a critiqué la Chine le 15 mai dernier pour le retour “vraiment dangereux” d’un grand étage de fusée plus tôt dans la semaine qui a conduit à l’atterrissage de débris en Afrique.

Dans un bref commentaire ouvrant la réunion en ligne du comité réglementaire et politique du conseil consultatif de la NASA, Bridenstine a utilisé la rentrée du 11 mai de la phase centrale de la Longue Marche 5B comme exemple de comportement contraire aux normes de comportement pour les activités spatiales que la NASA a cherché à approuver par le biais de ses accords Artemis.

Le lancement inaugural Longue Marche 5B du 5 mai a permis de placer en orbite basse terrestre un prototype de capsule d’équipage de nouvelle génération, qui a atterri trois jours plus tard, ainsi qu’un vaisseau spatial cargo expérimental qui a fait une rentrée ratée le lendemain du lancement. Cependant, l’étage central de la fusée, d’une longueur de 31,7 mètres et d’un diamètre de 5 mètres, a été laissé en orbite basse non contrôlée.

Cette scène centrale est revenue à 11h33 le 11 mai au large des côtes de l’Afrique de l’Ouest, selon le 18e escadron de contrôle spatial de la force spatiale américaine. Cependant, des rapports locaux suggèrent que des débris de cette phase de 20 tonnes semblent avoir survécu à la rentrée et avoir atterri dans la nation africaine de Côte d’Ivoire, le long de la trajectoire du véhicule mais à plus de 2 000 kilomètres du point de rentrée. Ces débris comprenaient un tuyau ou un conduit d’environ 12 mètres de long.

“Ce lancement a apparemment été un succès, jusqu’à ce que nous commencions à obtenir des informations sur la rentrée d’un corps de fusée, une rentrée qui était vraiment dangereuse”, a déclaré Bridenstine lors de la réunion de la commission. “Elle a survolé des centres de population et elle est rentrée dans l’atmosphère terrestre. Cela aurait pu être extrêmement dangereux. Nous sommes vraiment chanceux dans le sens où il ne semble pas avoir fait de mal à personne.”

Une rentrée un peu plus précoce aurait pu constituer un risque pour les États-Unis. La trajectoire de la scène principale l’a fait passer au-dessus des États-Unis, de Los Angeles à New York, avant de traverser l’Atlantique. Une rentrée à peine une demi-heure plus tôt aurait pu entraîner l’atterrissage de débris sur le sol américain.

Les responsables chinois n’ont pas fait de commentaires sur la rentrée de la phase centrale de la Longue Marche 5B, notamment sur la question de savoir si les débris trouvés en Côte d’Ivoire proviennent de la fusée. Il n’est pas non plus clair si l’étage central a été placé intentionnellement sur une orbite basse qui a conduit à la rentrée incontrôlée ou si le véhicule a mal fonctionné d’une manière ou d’une autre.

Bridenstine a lié la rentrée de la Longue Marche 5B aux Accords Artemis, la série de principes pour les activités spatiales que la NASA demandera aux partenaires internationaux potentiels de respecter s’ils veulent participer au programme d’exploration lunaire Artemis de l’agence. L’un de ces principes consiste à maintenir un “environnement sûr et durable dans l’espace” en suivant les directives relatives à la réduction des débris orbitaux ainsi que les Lignes directrices pour la durabilité à long terme des activités spatiales approuvées par les Nations unies en 2018.

“Ces lignes directrices sont d’une importance capitale”, a-t-il déclaré, qualifiant la rentrée de la phase centrale “d’exemple parfait de la raison pour laquelle les accords d’Artemis sont importants. Il doit y avoir un cadre convenu sur la façon dont nous allons opérer dans l’espace en toute sécurité”.

La déclaration de Bridenstine sur la rentrée de la Longue Marche 5B n’est pas la première fois qu’il critique un autre pays pour des actions qui mettent en danger la sécurité de l’espace. Quelques jours après que l’Inde ait testé une arme antisatellite à ascension directe en mars 2019, détruisant un satellite indien et créant des centaines de débris, Bridenstine a qualifié ce test de “chose terrible” qui a augmenté les risques pour la Station spatiale internationale.

“C’est inacceptable, et la NASA doit être très claire quant à son impact sur nous”, a déclaré Bridenstine lors d’une réunion publique. Cette critique était bien plus forte que ce que le Département d’État et d’autres agences gouvernementales américaines ont proposé immédiatement après le test.

La réaction de la NASA, cependant, semblait aller trop loin pour l’administration. Immédiatement après le test, la NASA a informé l’Organisation indienne de recherche spatiale (ISRO) qu’elle suspendait sa participation à un groupe de travail chargé d’étudier toute assistance potentielle que la NASA pourrait apporter au nouveau programme de vols habités de l’ISRO. Quelques jours plus tard, cependant, Bridenstine a envoyé une autre lettre à l’ISRO mettant fin à cette suspension. “Sur la base des directives reçues de la Maison Blanche, je me réjouis de poursuivre ces groupes à l’avenir”, a-t-il écrit.