Falcon 9 lance le satellite océanographique Sentinel-6 Michael Freilich

WASHINGTON – Un Falcon 9 de SpaceX a été lancé avec succès le 21 novembre dernier, le dernier d’une série de satellites développés par les États-Unis et l’Europe pour suivre la montée du niveau des mers.

Le Falcon 9 a décollé du Space Launch Complex (SLC) 4 East sur la base aérienne de Vandenberg en Californie à 12h17 Eastern. Sa charge utile, le satellite Sentinel-6 Michael Freilich, s’est séparée de l’étage supérieur de la fusée près d’une heure plus tard, après une brève seconde combustion de l’étage supérieur. Le premier étage de la fusée a atterri sur une plate-forme à SLC-4.

Sentinel-6 Michael Freilich est le premier de deux satellites développés conjointement par un groupe d’agences aux États-Unis et en Europe, dont la NASA, la NOAA, l’Agence spatiale européenne, Eumetsat et la Commission européenne, pour fournir des mesures précises de la montée du niveau des mers.

L’engin spatial assurera une continuité des mesures remontant à près de trois décennies, en commençant par le satellite TOPEX/Poseidon lancé en 1992, puis les trois engins spatiaux Jason lancés en 2001, 2008 et 2016. Ces premiers engins spatiaux étaient des projets communs de la NASA, de la NOAA, d’Eumetsat et de l’agence spatiale française CNES, tandis que Sentinel-6 Michael Freilich est considéré comme faisant partie du programme Copernicus des satellites d’observation de la Terre par l’ESA et l’UE.

“C’est la première fois que l’ESA et la NASA collaborent réellement de manière aussi intégrée sur un satellite d’observation de la Terre”, a déclaré Pierrik Vuilleumier, responsable du projet Sentinel-6 à l’ESA, lors d’un briefing de pré-lancement le 20 novembre. La NASA et l’ESA dépensent chacune environ un demi-milliard de dollars sur le programme total, qui comprend un deuxième satellite Sentinel-6 qui sera lancé au milieu de la décennie.

L’engin spatial lui-même, qui pesait 1 192 kilogrammes au lancement, a été construit par Airbus Defence and Space en Allemagne. Il a une apparence distinctive avec deux panneaux solaires montés sur la carrosserie qui ressemblent au toit d’une maison. Cette conception est destinée à maximiser la puissance qu’ils peuvent fournir sans nécessiter l’utilisation de batteries déployables et de moteurs pouvant induire des vibrations dans le vaisseau spatial.

Le principal instrument de l’engin spatial est un altimètre radar fourni par l’ESA, qui envoie des impulsions radio au large de l’océan pour mesurer le niveau de la mer ainsi que la hauteur et la vitesse des vagues. Il est soutenu par un radiomètre à micro-ondes développé au Jet Propulsion Laboratory de la NASA, qui mesure la vapeur d’eau dans l’atmosphère afin de fournir des corrections de temps pour l’altimètre radar.

Toujours sur Sentinel-6, Michael Freilich est un instrument de radio-occultation du système mondial de navigation par satellite (GNSS-RO) qui fournit des mesures de la température et de l’humidité de l’atmosphère en mesurant les signaux du GPS et d’autres satellites de navigation. Cet instrument est similaire à ceux des six satellites COSMIC-2 lancés en juin 2019. En plus de mesurer les conditions atmosphériques, les données de l’instrument GNSS-RO seront utilisées avec celles de trois autres capteurs pour mesurer précisément l’orbite de l’engin spatial, à une altitude de 1 336 kilomètres et une inclinaison de 66 degrés.

Sentinel-6 Michael Freilich opérera sur la même orbite que Jason-3, les deux satellites étant séparés d’environ 30 secondes. Cela facilitera la mise en service du nouvel engin spatial, un processus qui prendra environ un an, a déclaré Remko Scharroo, scientifique de projet pour la mission à Eumetsat. “Ils verront essentiellement les mêmes conditions océaniques, ce qui, bien sûr, rendra la comparaison des mesures bien meilleure”, a-t-il déclaré lors d’une réunion d’information avant le lancement.

Bien que le vaisseau spatial présente une résolution et une précision améliorées par rapport à ses prédécesseurs, les scientifiques ont souligné l’importance de poursuivre une série de mesures de la hauteur du niveau de la mer remontant à près de trois décennies. Sentinel-6 Michael Freilich “poursuivra nos observations de la hauteur de la surface de la mer pendant une bonne partie de la prochaine décennie”, a déclaré Karen St. Germain, directrice de la division des sciences de la Terre de la NASA.

“C’est une observation critique pour un certain nombre de raisons, mais sa puissance est vraiment libérée lorsque nous combinons nos observations altimétriques des mesures de hauteur de la surface de la mer avec les observations que nous recevons des autres satellites de la flotte de la NASA et de la flotte internationale”, a-t-elle poursuivi. “Nous pouvons non seulement voir que le niveau de la mer s’élève, mais nous pouvons également dire quelle part de ce changement provient de la fonte des calottes glaciaires et des glaciers, et quelle part de ce changement provient de l’expansion thermique des océans eux-mêmes”.

Ces données satellitaires ont montré que non seulement le niveau de la mer augmente, mais aussi que le rythme de cette augmentation s’accélère. Le niveau des mers augmentait à un rythme d’environ deux millimètres par an dans les années 1990, a déclaré Josh Willis, scientifique de projet pour la mission au JPL, mais il augmente maintenant de quatre à cinq millimètres par an. “Nous observons le taux d’augmentation du niveau de la mer sous nos yeux, et ce sont des satellites comme celui-ci qui nous permettent de le faire”, a-t-il déclaré.

“Nous ne pouvons pas ignorer que notre planète est en train de changer”, a déclaré Pierre Delsaux, directeur général adjoint pour l’espace à la Commission européenne, lors d’un briefing sur la mission en octobre. “Le climat est en train de changer. Personne ne peut le nier. De ce point de vue, nous devons comprendre pourquoi le climat change, quels sont les facteurs, et nous devons surveiller la situation”.

La NASA et l’ESA ont baptisé l’engin spatial en l’honneur de Michael Freilich, ancien directeur de la division des sciences de la Terre de la NASA, lors d’une cérémonie qui s’est tenue en début d’année. Freilich, qui a pris sa retraite de la NASA en 2019 après avoir dirigé les programmes de sciences de la Terre de la NASA pendant plus d’une décennie, est décédé d’un cancer en août.

“Ce partenariat s’inscrit dans le droit fil de la passion de Mike Freilich”, a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la NASA pour les sciences, lors du briefing de pré-lancement, en soulignant les recherches de Freilich dans le domaine des sciences océaniques avant de prendre la position de la NASA. “Je veux vous dire combien je me sens honoré, et combien cela m’émeut encore aujourd’hui, que le nom de Michael Freilich soit, en fait, sur ce vaisseau spatial”.

“C’est un jour très spécial quand nous verrons le lancement de ce satellite, le satellite qu’il a travaillé si dur à mettre en place”, a déclaré M. St.