Le PDG d’Avio promet le retour rapide de Vega en vol alors que le CNES prépare un satellite de remplacement

VALLETTA, Malte – Le directeur du fabricant italien de fusées Avio a assuré à ses clients le 19 novembre que la société travaillait d’arrache-pied pour remettre Vega en service après le deuxième échec de la fusée lors de ses trois derniers lancements.

Dans une déclaration vidéo, le PDG d’Avio, Giulio Ranzo, a déclaré que lors de l’enquête initiale sur la défaillance de Vega le 16 novembre, un problème avait été identifié concernant l’intégration du système d’actionnement électromécanique de la buse du quatrième étage. Arianespace, qui commercialise et exploite la fusée Vega, a déclaré en début de semaine que la télémétrie et la documentation de production indiquent une installation incorrecte des câbles dans le système de contrôle du vecteur de poussée de la fusée.

Ranzo a assuré aux clients et aux investisseurs que Vega serait remise en service rapidement.

“Ce que je peux dire de cet événement, c’est qu’il est très malheureux, et je profite de l’occasion pour présenter mes plus sincères excuses aux clients”, a déclaré M. Ranzo. “Mais un événement que nous pensons être en mesure de contraindre, d’identifier et de réparer assez rapidement. Nous allons travailler très intensément dans les prochaines semaines afin de restaurer la crédibilité du lanceur dès que possible”.

La fusée VV17 du vol Vega sur la rampe de lancement du Centre spatial guyanais avant son décollage raté le 16 novembre. Crédit : ESA-CNES-Arianespace

Introduit en 2012, Vega a effectué 14 missions consécutives réussies avant son premier échec en juillet 2019, alors qu’il transportait un satellite d’imagerie pour les Émirats arabes unis. Cet échec a été blâmé pour une défaillance structurelle dans le deuxième étage de la fusée à combustible solide. Vega avec succès est retourné sur le vol du 2 septembreLe projet a été lancé par la Commission européenne, qui a transporté 53 petites voitures dans le cadre d’une mission de covoiturage.

Le vol VV17 de Vega transportait deux satellites de recherche européens lorsqu’il a échoué huit minutes après avoir décollé le 16 novembre du port spatial européen de Kourou, en Guyane française.

Le SEOSAT-Ingenio de 750 kilos, annoncé comme le premier satellite espagnol d’observation de la Terre, a été construit par Airbus Defence and Space pour fournir des images à grand champ pour des applications civiles. Le satellite TARANIS, ou outil d’analyse de la radiations provenant de la lumière et des sources lumineuses, a été construit par l’agence spatiale française CNES pour étudier les phénomènes électromagnétiques dans la haute atmosphère créés par les orages.

SEOSAT-Ingenio a été financé par le Centre espagnol pour le développement de la technologie industrielle (CDTI) et géré par l’Agence spatiale européenne en tant que mission tierce, une désignation donnée aux missions nationales gérées par l’ESA. Ce satellite d’observation de la Terre de 750 kilogrammes transportait une charge utile optique d’une résolution de 2,5 mètres et était destiné à servir une grande variété d’applications civiles, notamment la cartographie, le développement urbain et la gestion de l’eau.

Les techniciens d’Airbus travaillent sur SEOSAT-Ingenio, un satellite d’imagerie de 750 kilos détruit lors de l’échec du lancement de Vega le 16 novembre. Crédit : Airbus

Les responsables du CDTI ont déclaré que bien que la perte de SEOSAT-Ingenio soit décevante, le projet de satellite a atteint ses objectifs de développement économique bien avant son lancement malheureux. Le programme SEOSAT-Ingenio a servi de catalyseur à l’industrie spatiale espagnole, qui a obtenu la semaine dernière son premier rôle de chef de file dans une mission Copernicus avec le l’attribution d’un contrat principal de 380 millions d’euros à l’entreprise Airbus Defense and Space Spain basée à Madrid pour la mission de surveillance de la température de la surface terrestre (LSTM). LSTM est seulement la troisième mission de l’ESA à être dirigée par Airbus à Madrid après SEOSAT-Ingenio et le télescope spatial Cheops quit lancé en décembre dernier.

Comme SEOSat-Ingenio devait être le premier satellite espagnol d’observation de la Terre offrant une ressource dédiée au pays, le besoin existe toujours. Cependant, selon Dominique Gillieron, responsable du programme Earth Explorers de l’ESA, l’obsolescence et le manque de matériel de vol de rechange rendraient la construction d’une copie du satellite difficile. M. Gillieron a déclaré que l’ESA travaille avec l’Espagne pour explorer les substituts potentiels aux fonctionnalités de SEOSat-Ingenio.

TARANIS 2 ?

Le CNES a déclaré le 20 novembre qu’il avait l’intention de construire un deuxième satellite TARANIS et a constitué une task force qui a jusqu’à la fin janvier pour élaborer une proposition de mission TARANIS 2.

Le groupe de travail, a déclaré le CNES dans un communiqué, “définira une mission correspondant aux objectifs scientifiques de Taranis tout en cherchant à réduire les coûts et les délais, et présentera ses conclusions consolidées au comité exécutif du CNES fin janvier 2021 après un rapport d’étape à la mi-décembre 2020”.

MANIFESTRE VEGA

Avant l’échec, la mission suivante sur le manifeste de Vega était une mission début 2021 transportant le satellite imageur Pléiades-Neo 1 et un ensemble de petites charges utiles secondaires, dont le microsatellite de détection de navires NorSat-3 de l’Agence spatiale norvégienne et le cubesat ELO Alpha d’Eutelsat.

Eutelsat a refusé de commenter l’échec de Vega, mais a déclaré que tout retard dans le lancement d’ELO Alpha n’affecterait pas la constellation de 25 satellites Eutelsat LEO for Objects prévue par la société. “Notre satellite ELO 1, dont le lancement est prévu à bord d’une fusée Falcon 9, aura des capacités de test similaires à celles d’ELO Alpha, maintenant ainsi notre calendrier global pour le projet ELO” a déclaré la porte-parole d’Eutelsat, Jessica Whyte. ELO est destiné à servir le marché dit de l’Internet des objets en fournissant une connectivité à faible débit de données à des appareils distants.

Jon Harr, le directeur du développement des entreprises et de l’infrastructure spatiale nationale de l’Agence spatiale norvégienne, a déclaré SpaceNews il est convaincu que Vega reprendra son vol avec un minimum de retard. Il a déclaré qu’il ne serait pas nécessaire d’envisager une autre opportunité de lancement pour NorSat-3 à moins que Vega ne soit immobilisé au sol pendant six mois à un an.

Pléiades-Neo 1 est l’un des deux satellites Pléiades-Neo qu’Airbus prévoit de lancer sur des fusées Vega au cours du premier semestre 2021. Airbus prévoit de compléter la constellation de quatre satellites d’observation optique de la Terre en 2022 en lançant Pléiades-Neo 3 et 4 sur une seule fusée Vega C, le lanceur de nouvelle génération d’Avio. Le lancement de Vega C était prévu pour cette année, mais Avio a déclaré en septembre qu’il reportait le premier vol de la fusée à la mi-2021 afin de rattraper les missions de Vega retardées par l’échec de l’année dernière.

Vega a passé 14 mois hors service suite à son échec de juillet 2019. Son retour en vol en septembre a été retardé de plusieurs mois en raison de la fermeture temporaire du port spatial de Kourou au printemps dernier et d’une série de mauvaises conditions météorologiques.

Jeff Foust, rédacteur en chef de SpaceNews, a contribué à ce reportage depuis Washington.