De la lune à la terre : comment l’administration Biden pourrait remodeler la NASA

NL’administrateur adjoint de l’ASA, Jim Morhard, a peut-être eu l’une des réactions publiques les plus discrètes à l’issue de l’élection présidentielle.

“C’est une sacrée journée pour tout le monde, c’est le moins qu’on puisse dire”, a-t-il déclaré au début d’une présentation le 7 novembre au sommet SpaceGen du Conseil consultatif de la génération spatiale, trois heures seulement après une série de projections médiatiques, de l’Associated Press à Fox News, a déclaré Joe Biden vainqueur. Il n’a pas développé ce commentaire et s’est plongé dans son exposé déjà prévu sur les activités de l’agence.

Que le résultat ait suscité l’exaltation ou la déception, l’élection de Joe Biden a laissé l’industrie spatiale dans l’incertitude quant à la suite des événements. Si Joe Biden est une figure familière de la politique, après des décennies au Sénat et huit ans comme vice-président de Barack Obama, ses vues sur l’espace et ses projets pour la NASA sont beaucoup moins claires.

POLITIQUE SPATIALE DE BIDEN

La campagne Biden n’a pratiquement rien dit sur l’espace pendant la course à la Maison Blanche, si ce n’est quelques déclarations félicitant la NASA pour le lancement et le retour réussis de la mission commerciale de l’équipage Demo-2 cet été. “En tant que président, je suis impatient de diriger un programme spatial audacieux qui continuera à envoyer des héros astronautes pour élargir nos frontières d’exploration et scientifiques grâce à des investissements dans la recherche et la technologie pour aider des millions de personnes ici sur Terre”, a-t-il déclaré dans l’une de ces déclarations.

“Une des choses que j’ai trouvées surprenantes est que la campagne Biden n’ait pas publié de déclaration de politique spatiale”, a déclaré John Logsdon, fondateur et ancien directeur de l’Institut de politique spatiale de l’Université George Washington. “Donc, nous nous retrouvons avec la plate-forme du parti démocrate dit”.

Cette plateforme comprenait un paragraphe sur l’espace que M. Logsdon a jugé “très positif”, sinon sans beaucoup de détails. La plate-forme approuvait, dans les grandes lignes, une grande partie de ce que la NASA faisait actuellement, du développement scientifique et technologique à la poursuite de l’exploitation de la Station spatiale internationale et à l’exploration humaine de l’espace.

La plupart des acteurs de l’industrie spatiale qui ont lu ce passage ont retiré deux changements majeurs que l’administration Biden allait poursuivre. La plateforme mentionne le “renforcement” des programmes d’observation de la Terre à la NASA et à la NOAA “pour mieux comprendre comment le changement climatique affecte notre planète”. Cela s’inscrit dans un intérêt plus large pour le changement climatique, qui est l’une des quatre priorités identifiées par le nouveau gouvernement Biden, aux côtés de COVID-19, de la relance économique et de l’équité raciale.

“La gestion de la capacité de la Terre à maintenir la vie humaine et la biodiversité va probablement, à mon avis, dominer un programme spatial civil pour une administration Biden-Harris”, a prédit Lori Garver, ancienne administratrice adjointe de la NASA sous l’administration Obama, lors d’un discours prononcé le 7 novembre à la conférence SpaceVision 2020 par les étudiants pour l’exploration et le développement de l’espace.

L’accent mis par M. Biden sur le changement climatique n’est pas de bon augure pour remettre le système d’atterrissage humain de la NASA, sous-financé, sur la bonne voie pour atteindre la lune d’ici 2024, un mandat Trump que peu de gens ont pris au pied de la lettre. Crédit : illustration de la NASA

La manière exacte dont cela sera mis en œuvre reste incertaine. Une possibilité serait d’accélérer la mise en œuvre de l’enquête décennale sur les sciences de la Terre grâce à un financement supplémentaire. “La NASA est un atout national, et si elle est bien dirigée et motivée, nous pouvons apporter des contributions significatives au maintien de l’humanité”, a déclaré M. Garver.

L’autre changement concerne l’exploration humaine de l’espace. Alors que la plate-forme a déclaré que le parti soutenait “le travail de la NASA pour ramener les Américains sur la lune et aller au-delà sur Mars”, elle n’a fait aucune mention d’une date pour le faire, en particulier la date de 2024 fixée par l’administration Trump l’année dernière. Cela a conduit à spéculer sur le fait que l’administration Biden va, au minimum, ralentir le programme Artemis, peut-être en libérant de l’argent pour les sciences de la Terre et d’autres priorités ailleurs dans l’agence.

“Je ne pense pas qu’Artemis sera annulée. Je ne pense pas non plus qu’elle recevra plus d’argent que ce qu’elle reçoit actuellement”, a déclaré Wendy Whitman Cobb, professeur à l’École des hautes études aériennes et spatiales de l’armée de l’air américaine, dont les recherches portent notamment sur la politique spatiale.

Un alunissage humain en 2024 pourrait être exclu avant même que Biden ne soit assermenté le 20 janvier. La proposition de budget de la NASA pour l’année fiscale 2021 demandait 3,2 milliards de dollars pour le programme HLS (Human Landing System) afin de développer les atterrisseurs nécessaires au transport des astronautes vers et depuis la surface de la lune. La Chambre, cependant, n’a prévu qu’environ 600 millions de dollars pour le HLS dans un projet de loi de dépenses qu’elle a adopté en juillet.

L’administrateur de la NASA, Jim Bridenstine, tout en remerciant publiquement la Chambre pour avoir fourni au moins un peu d’argent pour le HLS, a fait pression sur le Sénat pour un financement complet afin de maintenir un atterrissage en 2024 dans les délais prévus. “L’accélération de l’atterrissage en 2024 nécessite un budget de 3,2 milliards de dollars pour 2021 pour le Système d’atterrissage humain, qui figure dans la demande de budget du président”, a-t-il déclaré aux responsables du Sénat en septembre.

Ces législateurs ont publié leurs projets de loi de dépenses le 10 novembre, qui serviront de base aux négociations avec la Chambre sur une version finale. Pour la NASA, ils ont prévu 1 milliard de dollars pour le programme HLS, soit plus que la Chambre mais toujours bien en deçà de la demande budgétaire. Dans le rapport accompagnant le projet de loi, les approbateurs du Sénat ont noté que l’incertitude entourant le programme “rend difficile l’analyse des impacts futurs que le financement de la mission lunaire accélérée aura sur les autres missions importantes de la NASA”.

Le financement du HLS n’était qu’un des obstacles à un atterrissage humain en 2024, identifié dans un rapport du Bureau de l’Inspecteur général de la NASA du 12 novembre dernier, qui examinait les principaux défis de l’agence, citant également les retards du système de lancement spatial et d’Orion. Il concluait que la NASA “aura du mal à faire atterrir les astronautes sur la Lune d’ici la fin de 2024”.

“Je ne connais personne qui pense que nous allons y arriver d’ici 2024”, a déclaré M. Garver. “Peu importe qui a gagné, ce sera un objectif impossible à atteindre.”

ÉQUIPE DE TRANSITION

Bien que les plans de la nouvelle administration pour la NASA ne soient pas certains, elle travaille rapidement sur cette transition. Le 10 novembre, elle a annoncé les listes des équipes de révision de l’agence, ou équipes de transition, qui se déploieront dans tout le gouvernement fédéral pour recueillir des informations afin de guider la planification de la nouvelle administration.

“Les équipes de transition viennent vraiment pour voir comment les choses se passent et faire des recommandations pour l’avenir”, a déclaré M. Garver, qui a dirigé l’équipe de transition de la NASA pour la nouvelle administration Obama en 2008.

L’équipe d’examen de la NASA est composée de personnes qui ont déjà travaillé à l’agence ou qui la connaissent bien. L’équipe est dirigée par Ellen Stofan, une planétologue qui a été chef scientifique de la NASA pendant l’administration Obama et qui est maintenant directrice du Musée national de l’air et de l’espace. Waleed Abdalati, son prédécesseur au poste de responsable scientifique de la NASA, fait également partie de l’équipe. Il a été coprésident de la dernière enquête décennale sur les sciences de la Terre.

D’autres ont une expérience variée de la NASA. Pam Melroy est une ancienne astronaute de la NASA qui a participé à trois missions de navette et a ensuite travaillé au bureau spatial commercial de la FAA et à la DARPA. Dave Noble, Shannon Valley et David Weaver ont tous occupé des postes de politique et de communication à la NASA pendant l’administration Obama ; Shannon Valley est également climatologue.

Bhavya Lal, chercheur au Science and Technology Policy Institute, a étudié un large éventail de sujets liés à l’espace pour la NASA et d’autres agences gouvernementales. Jedidah Isler, professeur assistant à Dartmouth, n’a pas travaillé auparavant pour la NASA, mais ses recherches en astrophysique complètent le parcours scientifique des autres membres de l’équipe.

La date à laquelle l’équipe pourra commencer à travailler n’est cependant pas claire. L’administration Trump a été lente à reconnaître la victoire de Biden, et le chef de l’administration des services généraux, qui contrôle les ressources pour la transition présidentielle, n’a pas encore débloqué ces ressources pour la transition Biden. Les responsables de la NASA n’ont pas répondu aux questions posées le 12 novembre dernier pour savoir si elle avait entamé des discussions avec l’équipe de révision de l’agence ou quelles directives elle avait reçues de la Maison Blanche pour soutenir la transition.

CANDIDATS ADMINISTRATEURS

Une autre priorité de la transition Biden est le choix d’un nouvel administrateur de la NASA. Bien qu’il ait été confirmé par un vote serré de la ligne de parti au Sénat en avril 2018, Bridenstine a convaincu les membres du Congrès des deux côtés de l’allée pour sa direction de l’agence. Certains membres de la communauté spatiale espéraient que, même en cas de victoire de Biden, Bridenstine pourrait être maintenu.

Bridenstine, cependant, prévoit de quitter l’agence à la fin de l’administration Trump, en disant à Aerospace Daily qu’il “ne serait pas la bonne personne” pour diriger l’agence dans une administration Biden. L’équipe de transition du président élu Biden à la NASA L’administrateur de la NASA, a-t-il déclaré, devait avoir une “relation étroite” avec la Maison Blanche, ce qui lui faisait défaut en tant qu’ancien membre républicain du Congrès.

Si la transition Biden est restée discrète sur le choix d’un nouvel administrateur, les spéculations sur les candidats potentiels à ce poste ont été nombreuses, bien avant l’élection. Cette liste est dominée par des femmes, comme Melroy, l’ancienne astronaute de l’équipe de transition. Parmi les autres figurent Wanda Austin, ancienne présidente et directrice générale de The Aerospace Corporation ; Gretchen McClain, ancienne fonctionnaire de la NASA qui a ensuite travaillé dans l’industrie et siège au conseil d’administration de plusieurs sociétés, comme Booz Allen Hamilton ; et Wanda Sigur, ancienne vice-présidente et directrice générale de l’espace civil chez Lockheed Martin.

Une autre possibilité est celle de la représentante Kendra Horn (D-Okla.), qui a perdu sa candidature pour un second mandat lors des élections de novembre. Horn est présidente de la sous-commission spatiale de la House Science et a exprimé son scepticisme sur certains aspects du programme Artemis, notamment la capacité de la NASA à réaliser un atterrissage en 2024.

La date à laquelle un nouvel administrateur entrera en fonction n’est pas claire, mais l’expérience montre qu’elle peut se situer des mois après le jour de l’inauguration. L’administration Obama n’a pas nommé Charlie Bolden comme administrateur (et Garver comme administrateur adjoint) avant mai 2009 ; le Sénat les a confirmés en juillet. Bridenstine, bien qu’elle soit devenue l’une des principales candidates au poste d’administrateur de la NASA quelques jours après la victoire de Trump aux élections de 2016, n’a pas été nommée avant début septembre 2017.

Morhard, l’actuel administrateur adjoint, partira probablement lui aussi, ce qu’il a discrètement reconnu dans son discours au sommet SpaceGen quelques heures après la victoire de Biden. “Les choses changent aux États-Unis, nous le savons”, a-t-il déclaré. “J’attends avec impatience l’avenir et ce qui va suivre.”

Cet article a été publié dans le numéro du 16 novembre 2020 du magazine SpaceNews.