Rocket Lab lance un test de récupération des électrons

WASHINGTON – Le laboratoire des fusées a lancé sa fusée électronique le 19 novembre, plaçant près de 30 smallsats en orbite tout en faisant sa première tentative pour récupérer le premier étage de la fusée.

L’électron a décollé du complexe de lancement 1 du Rocket Lab sur la péninsule de Mahia, en Nouvelle-Zélande, à 21h20 (heure de l’Est), pour une mission appelée “Return to Sender” par la compagnie. L’étage de lancement de la fusée a déployé sa charge utile de 29 petits satellites sur une orbite héliosynchrone de 500 kilomètres, environ une heure après le décollage.

Plus intéressant pour beaucoup, cependant, dans l’effort du Rocket Lab pour récupérer le premier étage de la fusée. La compagnie a annoncé le 5 novembre qu’elle allait tenter de rentrer dans la scène, de déployer une drogue et un parachute principal, puis de faire plonger la scène dans l’océan Pacifique à environ 400 kilomètres du site de lancement.

“Il s’agit d’un test combiné, la conclusion d’un certain nombre de tests que nous avons effectués”, a déclaré Peter Beck, directeur général de Rocket Lab, lors d’un briefing pour annoncer la reprise de la scène.

Selon les premières indications, la démonstration de récupération s’est déroulée comme prévu, la phase de survie à la rentrée et de déploiement de la drogue et des parachutes principaux, a annoncé le laboratoire des fusées. Cependant, l’état dans lequel se trouvait la scène après le largage n’a pas été immédiatement clair.

Rocket Lab a annoncé l’année dernière qu’il allait tenter de récupérer et de réutiliser la première étape. Au départ, Beck avait rejeté toute tentative de récupération de la phase en raison de sa petite taille, mais il est devenu convaincu qu’il serait possible que la phase survive en passant à travers ce qu’il a appelé “le mur” de la rentrée, ralentissant suffisamment la phase pour que les parachutes puissent ensuite se déployer pour la phase restante de la descente.

La compagnie a testé séparément divers aspects du système de récupération, notamment en guidant deux étapes de la rentrée et en effectuant des tests de déploiement des parachutes. Ce vol, cependant, a été la première tentative d’assemblage des composants, permettant à la phase d’éclabousser à une vitesse d’environ 10 mètres par seconde.

“Une grande partie se résume aux contraintes de masse et de taille auxquelles nous sommes confrontés”, a déclaré Matt Darley, responsable des systèmes de récupération chez Rocket Lab, lors de la diffusion du lancement sur le web. L’installation des parachutes, du système de contrôle de la réaction et des autres équipements nécessaires à la récupération dans le volume limité disponible lors de la première phase “a probablement été notre plus grand défi”.

Rocket Lab utilisera un navire pour sortir la scène de l’eau et la ramener sur la terre ferme, où elle sera étudiée dans l’usine de la société. Beck a déclaré qu’ils n’avaient pas tenté de récupérer la première phase en vol à l’aide d’un hélicoptère – ce que l’entreprise a démontré lors de tests de chute au début de l’année – parce qu’ils ne savaient pas dans quel état serait la phase.

La société a poursuivi la récupération et la réutilisation de la première étape pour lui permettre d’augmenter son taux de vol sans avoir à agrandir son usine. “Même si nous utilisons la phase une seule fois, cela a pour effet de doubler la production”, a déclaré M. Beck au début du mois. “Même une seule réutilisation est un énorme avantage.”

L’effort de récupération a éclipsé le lancement lui-même, le 16e de la fusée Electron. Elle a mis en orbite 24 satellites Spacebee, de 0,25U chacun, par Swarm Technologies. Ces satellites font partie d’une constellation de 150 satellites qui fourniront à terme des services d’Internet des choses.

L’Electron transportait également deux satellites pour Unseenlabs, une société française qui développe une constellation pour assurer le suivi des navires par radiofréquence. La mission DRAGRACER de TriSept a déployé deux petits satellites, dont l’un était équipé d’un câble pour tester une technologie qui pourrait réduire son temps de désorbitation de plusieurs années à 45 jours seulement. Le cubesat APSS-1 construit par les étudiants de l’Université d’Auckland en Nouvelle-Zélande étudiera l’ionosphère de la Terre.

Outre les 29 smallsats, l’électron transportait une charge utile supplémentaire : un simulateur de masse en titane imprimé en 3D de 15 centimètres de haut sous la forme d’un gnome, surnommé “Gnome Chompski” d’après un personnage de la série de jeux vidéo “Half-Life”. Le gnome, qui restera attaché à la platine de lancement de la fusée, a été financé par Gabe Newell, fondateur de la société de jeux vidéo Valve Software.