ABL Space Systems teste l’étage du lanceur

WASHINGTON – Le 22 octobre, le développeur de petits lanceurs ABL Space Systems a annoncé qu’il avait commencé une série de tests de tir statique de l’étage supérieur de son véhicule, mettant la société sur la voie d’un premier lancement en 2021.

La société a déclaré avoir effectué des essais intégrés de l’étage supérieur de son véhicule RS1 sur la base aérienne d’Edwards en Californie. Ce test comprenait le ravitaillement en carburant de l’étage, l’affinement des séquences de démarrage et l’allumage de son unique moteur E2.

“Les gens qui connaissent le lancement orbital savent que les essais intégrés par étapes sont la première véritable preuve de capacité”, a déclaré Dan Piemont, fondateur et président de l’ABL. “Arriver ici en seulement trois ans avec moins de 75 personnes valide la supériorité de notre approche”.

Le moteur a fonctionné pendant une “courte durée” lors de ce test, a déclaré le Piémont, mais n’a pas donné de durée spécifique de la combustion. L’entreprise prévoit de faire fonctionner le moteur pendant environ 1 000 secondes au cours de la campagne d’essai globale.

Le RS1 développé par ABL comporte deux étages, dont le premier est propulsé par neuf moteurs E2, qui utilisent de l’oxygène liquide et du kérosène raffiné. Piemont a déclaré que la société prévoit de faire une “batterie de tests traditionnels” de l’étage inférieur, y compris un feu statique, à l’avenir.

La société prévoit d’expédier la première version de vol du premier étage du RS1 depuis son siège d’El Segundo, en Californie, à la base aérienne de Vandenberg d’ici la fin de l’année pour une tentative de lancement au premier trimestre 2021. La société a obtenu un “droit d’entrée” au complexe de lancement 576E à Vandenberg, qui était auparavant utilisé par les véhicules Taurus et Minotaur-C. Le Piémont a déclaré que la société ne s’attend pas à apporter beaucoup de changements au site de lancement puisque le RS1 est conçu pour utiliser des infrastructures mobiles et fonctionner à partir de “sites austères et non améliorés”.

Le RS1 est destiné à placer jusqu’à 1 000 kilogrammes sur des orbites héliosynchrones pour un coût de 12 millions de dollars par lancement. La société a annoncé en août qu’elle avait obtenu 44,5 millions de dollars de contrats de l’armée de l’air américaine pour des démonstrations de lancement, ainsi que 49 millions de dollars de financement privé.

L’entreprise, dans l’annonce de son étape d’essai, a comparé son approche à celle de ses concurrents sur le petit marché de lancement. “La simplicité est la clé”, a déclaré Harry O’Hanley, fondateur et directeur général d’ABL. “Notre entreprise a un peu plus de trois ans. Pourtant, nous avons évolué beaucoup plus rapidement et avons été plus efficaces en termes de capital que d’autres parce que nous évitons les architectures et les processus de fabrication exotiques et non éprouvés”.

La société n’a pas mentionné de concurrents spécifiques, mais un candidat probable est Virgin Orbit, qui développe un système de lancement aérien appelé LauncherOne qui a souffert d’un dysfonctionnement du moteur lors de sa première tentative de lancement orbital en mai après plusieurs années de développement. L’entreprise prévoit une deuxième tentative de lancement orbital à la fin de l’année.

Lors d’une apparition le 20 octobre à Le Wall Street Journal’s Lors de la conférence WSJ Tech Live 2020, le fondateur de l’entreprise, Richard Branson, a affirmé que Virgin Orbit avait récolté un milliard de dollars, un chiffre nettement supérieur aux estimations précédentes concernant le coût de la construction de l’entreprise, qui compte désormais plusieurs centaines d’employés, et du développement de LauncherOne. M. Branson a également confirmé lors de l’événement que Virgin Orbit cherche à lever 200 millions de dollars supplémentaires dans les mois à venir.