Un projet de loi du Sénat confierait la gestion du trafic spatial au département du commerce

WASHINGTON – Le président de la commission sénatoriale du commerce a présenté un projet de loi le 21 octobre pour donner officiellement au département du commerce des responsabilités en matière de gestion du trafic spatial (STM), mais le financement nécessaire pour mener à bien ce travail reste incertain.

Le sénateur Roger Wicker (R-Miss.) a annoncé qu’il avait présenté la loi sur la préservation de l’espace et la conjonction d’urgence, ou SPACE, un projet de loi visant à codifier les parties de la directive sur la politique spatiale (SPD) 3 qui transfèrent la responsabilité des STM civils du ministère de la défense au commerce.

Le projet de loi permettrait au ministère du commerce de recueillir des données sur la connaissance de la situation spatiale à la fois auprès des agences gouvernementales américaines et de sources étrangères et commerciales, et de fournir ces données et les services connexes aux organisations gouvernementales et commerciales. Il indemnise également le gouvernement des actions en justice découlant de l’utilisation de ces données et services.

Ce travail serait dirigé par l’Office of Space Commerce, bien que le projet de loi élève ce bureau, actuellement au sein de la National Oceanic and Atmospheric Administration, à un bureau dirigé par un secrétaire adjoint confirmé par le Sénat et relevant du secrétaire au commerce. Cette promotion du bureau en tant que bureau a été proposée dans d’autres législations ces dernières années, mais n’a jamais été mise en œuvre.

“La loi SPACE donnerait au ministère du commerce le pouvoir de suivre ces débris et d’émettre des avertissements de collision en tirant parti de son expertise technique et de ses partenariats avec le secteur privé”, a déclaré M. Wicker dans un communiqué. “Cette législation est essentielle pour maintenir une orbite terrestre basse sûre pour l’exploration et protéger notre infrastructure satellitaire”.

Wicker a soulevé la question de savoir qui devrait être responsable des STM civils lors d’une audition de sa commission sur les programmes de la NASA, le 30 septembre dernier. “Le ministère du commerce a l’intention de prendre en charge, ou a pris en charge, la mission de surveillance de la situation spatiale pour les entités civiles et commerciales. Soutenez-vous cela ?” a-t-il demandé à l’administrateur de la NASA, Jim Bridenstine, le seul témoin de cette audition.

Bridenstine a dit qu’il l’avait fait, et qu’il y avait un large consensus au sein de l’administration pour ce changement. “Le ministère du commerce devrait prendre en charge ces missions” dans le cadre du SPD-3, a-t-il déclaré. “Mais ils n’ont pas les autorités fournies par le Congrès à ce stade, ni les crédits fournis par le Congrès à l’heure actuelle. Donc, nous sommes en quelque sorte dans les limbes.” Il a ajouté qu’il serait “très favorable” à un libellé dans un projet de loi d’autorisation attribuant officiellement le travail civil des STM au Département du Commerce.

Les fonctionnaires du ministère du commerce ont minimisé la nécessité d’une autorisation officielle, arguant que les lois et règlements actuels leur permettraient d’assumer des travaux civils de STM. “Nous avons étudié les autorités légales du DOC et vérifié que les autorités existantes sont suffisantes pour mener à bien les responsabilités de la mission SPD-3”, a déclaré Mark Daley, adjoint aux opérations de l’Office of Space Commerce, lors d’un webinaire du 21 octobre sur les STM.

Le plus grand défi est le financement. Alors que le projet de loi Wicker autorise 15 millions de dollars pour l’Office of Space Commerce au cours de l’exercice 2021, soit le même montant que celui demandé par le ministère du commerce dans sa proposition de budget, le Congrès n’a pas encore approuvé ce financement. Un projet de loi de dépenses de la Chambre adopté en juillet a rejeté la demande, déclarant qu’il attendait un rapport demandé dans le projet de loi omnibus de dépenses pour l’année fiscale 2020 concernant l’agence la mieux adaptée pour le STM civil.

Cette étude, menée par la National Academy of Public Administration (NAPA) et publiée le 20 août, a conclu que l’Office of Space Commerce était la meilleure agence pour ce rôle, se plaçant devant le ministère de la défense, la Federal Aviation Administration et la NASA. Le rapport a également appelé le Congrès à financer adéquatement le bureau pour qu’il puisse effectuer ce travail.

Les responsables du ministère du commerce espèrent que le rapport NAPA convaincra les législateurs de fournir le financement demandé pour les travaux civils sur les STM. “Nous rencontrons régulièrement le personnel du Congrès, certains membres du Congrès, pour leur expliquer pourquoi c’est si important”, a déclaré Kevin O’Connell, directeur du Bureau du commerce spatial, lors d’une conférence de presse le 13 octobre. SpaceNews webinaire sur les STM. “Nous sommes ravis, franchement, que le PANA valide bon nombre des approches que nous avions déjà en cours dans le cadre des ressources, et nous pensons que cela nous aide à plaider beaucoup plus fortement en faveur des ressources que nous avons demandées en 21 et au-delà.

M. O’Connell a déclaré que, si le Congrès fournit le financement, le bureau est prêt à aller de l’avant, en travaillant principalement sur un “dépôt de données à architecture ouverte” qui combinerait les données de connaissance de la situation spatiale du ministère de la défense avec celles de sources commerciales et internationales. La version initiale de ce système serait opérationnelle d’ici la fin 2021, a-t-il dit, produisant des alertes de conjonction similaires à celles que le ministère de la défense fournit actuellement aux opérateurs de satellites.

Il constituera également une plate-forme sur laquelle le bureau et d’autres pourront créer de nouveaux services. “Nous aurons un lieu ouvert à partir duquel nous pourrons commencer à expérimenter”, a-t-il déclaré.