OSIRIS-REx a collecté des échantillons d’astéroïdes avec la confiance de la NASA

WASHINGTON – Les dirigeants de la mission OSIRIS-REx de la NASA sont convaincus que le vaisseau spatial a recueilli des matériaux à la surface de l’astéroïde Bennu lors d’une manœuvre de touch-and-go (TAG) le 20 octobre.

Lors d’une réunion d’information tenue le 21 octobre, près de 24 heures après le bref atterrissage du vaisseau spatial sur l’astéroïde, les responsables du projet et la direction de la NASA ont déclaré que les images prises par OSIRIS-REx pendant la manœuvre TAG et retournées sur Terre quelques heures plus tard indiquent que le vaisseau spatial a touché terre presque exactement à l’endroit prévu et a rencontré des matériaux que le vaisseau spatial était censé recueillir.

Une séquence d’images a montré le mécanisme d’échantillonnage, appelé TAGSAM, à l’extrémité d’un bras robotisé descendant vers la surface. Le TAGSAM a touché la surface et a libéré une bouteille d’azote gazeux, ce qui a fait remonter le matériel avant que le vaisseau spatial ne monte six secondes après l’atterrissage.

“C’était aussi beau que je le pensais”, a déclaré Jim Bridenstine, administrateur de la NASA, à propos de ces images. “La mission OSIRIS-REx a surpassé toutes les attentes.”

“Les systèmes semblent avoir fonctionné nominalement. La surface de Bennu s’est très bien comportée. Donc, tout ce que nous pouvons voir de ces premières images indique un succès d’échantillonnage”, a déclaré Dante Lauretta, chercheur principal pour OSIRIS-REx à l’Université d’Arizona.

Le vaisseau spatial est descendu droit sur la cible à l’intérieur d’un petit cratère appelé Nightingale. “Nous sommes à plus de 320 millions de kilomètres de la Terre en ce moment, et nous avons touché cet astéroïde à moins d’un mètre de l’endroit prévu”, a déclaré Rich Burns, responsable du projet OSIRIS-REx au Goddard Space Flight Center de la NASA. “C’est extraordinaire et c’est tout à l’honneur de notre équipe.”

Mais cette performance aurait été sans intérêt si la surface s’était avérée trop rocheuse. Cependant, le matériau sur le site semble être relativement faible. Lauretta a noté que, sur une image, le bord du TAGSAM est tombé sur un gros rocher d’environ 20 centimètres de diamètre. Sur l’image suivante, prise 1,25 seconde plus tard, la roche s’est brisée. “Littéralement, nous l’avons écrasé”, a-t-il dit.

Le TAGSAM semblait s’enfoncer légèrement dans la surface, ce que Lauretta a considéré comme un bon signe sur la base des tests de l’appareil en laboratoire. “Certains des meilleurs résultats des tests ont été obtenus lorsque le TAGSAM descend un peu sous la surface et est capable de tirer pour faire brûler cet azote gazeux avec de la régolite tout autour”, a-t-il déclaré.

Cependant, il faudra encore plusieurs jours avant que les scientifiques ne sachent exactement quelle quantité de matière le vaisseau spatial a collectée. Tout d’abord, une caméra prendra des images du TAGSAM, à la recherche de preuves de matériaux capturés à l’intérieur ainsi que de ceux collés sur plusieurs tampons au bas du mécanisme. Ensuite, les contrôleurs feront tourner lentement le vaisseau spatial pour mesurer la variation de son moment d’inertie causée par le matériau échantillon, ce qui, selon Mme Lauretta, devrait leur permettre de déterminer la masse du matériau avec une précision d’environ 20 grammes.

L’objectif de la mission, formellement connue sous le nom d’Origines, Interprétation spectrale, Identification des ressources, Sécurité-Explorateur Régolith, est de collecter au moins 60 grammes d’échantillons pour le retour sur Terre, bien que Lauretta et d’autres personnes impliquées dans la mission espèrent en obtenir beaucoup plus. Les responsables décideront le 30 octobre s’ils ont atteint cet objectif et, si c’est le cas, ils rangeront l’échantillon et se prépareront à retourner sur Terre, quittant Bennu en mars 2021 pour une arrivée sur Terre en septembre 2023.

Cela mettra fin à la partie “campagne scientifique” de la mission OSIRIS-REx, a déclaré Lauretta. “L’équipe scientifique a manifesté un grand intérêt pour plus de données et une meilleure caractérisation de Bennu après la tentative d’échantillonnage”, a-t-il déclaré. “Nous nous sommes réunis en tant qu’équipe de gestion et nous avons évalué cette question de manière très approfondie. Nous avons convenu à l’unanimité que cette mission a pour but le retour en toute sécurité de cet échantillon. Nous ne voulons rien faire qui puisse mettre cet échantillon en danger”.