La NASA et le ministère de l’énergie signent un accord de coopération

WASHINGTON – La NASA et le ministère de l’énergie ont annoncé le 20 octobre un protocole d’accord (MOU) qui est le dernier d’une série de mesures prises par les deux agences pour étendre leur coopération.

Le protocole d’accord, signé par l’administrateur de la NASA Jim Bridenstine et le secrétaire à l’énergie Dan Brouillette et annoncé lors d’une réunion du conseil consultatif du secrétaire à l’énergie, vise à étendre la coopération existante entre les deux agences dans le domaine de l’énergie nucléaire spatiale à d’autres sujets en science et en ingénierie.

“Au début de cette année, après une réunion que lui et moi avons eue dans mon bureau, nous avons convenu d’entamer le processus sur place”, a rappelé M. Brouillette lors de la réunion. Les représentants des deux agences se sont rencontrés en Floride avant le lancement, le 30 juillet, de la mission Mars 2020 de la NASA, qui comprend un générateur thermoélectrique à radio-isotopes (RTG) utilisant du plutonium fourni par le ministère de l’énergie.

Le travail entre les deux agences a largement tourné autour des RTG et d’autres sources d’énergie nucléaire, y compris les travaux en cours sur les nouveaux systèmes d’énergie nucléaire et la propulsion nucléaire pour la future exploration de Mars. Cela est inclus dans le nouveau protocole d’accord, mais élargit également cette coopération à d’autres sujets.

Le protocole d’accord prévoit la création de trois groupes de travail conjoints sur l’infrastructure de la surface lunaire, l’énergie nucléaire et la propulsion spatiales, et les sciences et l’innovation spatiales. Ces groupes de travail prépareront des rapports d’une page décrivant les activités potentielles de développement de l’infrastructure d’une future base lunaire, des systèmes d’alimentation électrique pour cette base lunaire, des systèmes de propulsion nucléaire pour Mars et du soutien à la connaissance de la situation spatiale, à la météorologie spatiale et à la défense planétaire.

L’accord crée également un comité exécutif, présidé conjointement par l’administrateur adjoint de la NASA et le secrétaire adjoint à l’énergie, qui se réunira “régulièrement” pour mettre en œuvre l’accord.

“Nos deux agences peuvent proposer des plans stratégiques très clairs où nous pouvons collaborer sur ces initiatives que le président Trump a mises en avant”, comme l’exploration de la lune et de Mars, a déclaré Bridenstine lors de la réunion du conseil d’administration.

L’objectif est de créer une méthode de coopération plus formelle entre les agences. “Il y a une longue histoire de coopération entre la NASA et le ministère de l’énergie”, a déclaré Norm Augustine, le directeur général retraité de Lockheed Martin qui est coprésident d’un groupe de travail sur les sciences spatiales pour le secrétaire du conseil consultatif sur l’énergie, plus tard lors de la réunion du conseil du 20 octobre.

“Ce qui le caractérise, cependant, c’est qu’il a été largement ad hoc, où quelqu’un à la NASA connaissait le travail au DOE, ou vice versa”, a-t-il ajouté. “Cela a conduit à un certain nombre de succès, mais probablement à un certain nombre d’occasions manquées”.

Le ministère de l’énergie s’est efforcé, au cours de l’année dernière, d’accroître sa visibilité dans le domaine spatial. Le ministère a officiellement rejoint le Conseil national de l’espace en février et, en septembre, il a rencontré Bridenstine pour discuter de la coopération dans le domaine de l’énergie nucléaire et d’autres technologies. Le département a également accru son action de sensibilisation auprès des entreprises de l’industrie spatiale sur les possibilités de collaboration dans le développement de technologies.