La NASA et SpaceX achèvent la certification de Crew Dragon

WASHINGTON – La NASA et SpaceX finalisent actuellement l’examen des modifications mineures apportées au vaisseau spatial Crew Dragon qui devraient être terminées avant le lancement de la première mission opérationnelle vers la Station spatiale internationale à la fin du mois d’octobre.

Lors d’une série de conférences de presse le 29 septembre sur la prochaine mission Crew-1 vers l’ISS, les responsables ont déclaré qu’ils intégraient les leçons tirées du vol Demo-2 du Crew Dragon cet été dans la conception de l’engin spatial.

L’un des problèmes concerne le bouclier thermique du vaisseau spatial. “Nous avons trouvé sur une tuile un peu plus d’érosion que ce que nous voulions voir”, a déclaré Hans Koenigsmann, vice-président de la fiabilité de construction et de vol chez SpaceX. Le problème semble être lié à la façon dont l’air circule autour des “liens de tension”, ou boulons qui relient la capsule à la section du tronc du vaisseau spatial qui est larguée juste avant la rentrée. “Nous avons observé un phénomène d’écoulement auquel nous ne nous attendions pas vraiment, et nous avons constaté que l’érosion était plus profonde que prévu.”

Il a souligné que l’érosion était limitée à une très petite zone du bouclier thermique, et ne mettait pas en danger l’équipage de Demo-2. “C’est relativement facile à réparer”, a-t-il dit, en utilisant un matériau plus résistant à l’érosion pour les tuiles autour des quatre tirants. Ce changement a été testé dans une chambre à jet d’arc au centre de recherche d’Ames la semaine dernière “et c’est très bien sorti”.

Un deuxième problème concerne le déploiement des parachutes, qui a eu lieu dans ce que Koenigsmann a appelé la “boîte autorisée” pour la rentrée, mais un peu plus bas que prévu. SpaceX est en train de changer un instrument qui utilise la pression barométrique pour déterminer l’altitude afin de corriger le problème.

Ces changements ont été les principaux enjeux avant que la NASA ne certifie officiellement le vaisseau spatial Crew Dragon pour les missions opérationnelles. “La plus grande partie de la certification se trouve dans ces mises à jour”, a déclaré Kathy Lueders, administrateur associé de la NASA pour l’exploration et les opérations humaines. Les autres domaines d’intérêt comprennent les nouvelles capacités ajoutées à la mission Crew-1, comme la possibilité de s’amarrer à deux ports différents de la station.

La plupart du reste du travail de certification est terminé, dit-elle, y compris un examen de certification au niveau du programme. “Nous sommes juste en train de finaliser les derniers éléments de notre documentation nécessaire à la clôture de nos plans de certification de la notation humaine”, a-t-elle dit, travail qu’elle devrait achever dans la semaine prochaine à 10 jours. Une certification “finale” aura lieu lors de la revue de l’état de préparation au vol de la mission Crew-1, environ une semaine avant le lancement.

Un autre changement pour la mission Crew-1 permettra de régler un problème après l’éclaboussure de la mission Demo-2, lorsque des dizaines de bateaux privés ont envahi le vaisseau spatial. Koenigsmann a déclaré que la NASA et SpaceX coordonnent étroitement avec les garde-côtes américains pour maintenir une “zone d’exclusion” de 16 kilomètres autour du site d’immersion, qui sera patrouillée par des navires supplémentaires des garde-côtes.

La mission Crew Dragon qui pilotera la mission Crew-1 comporte d’autres améliorations, notamment la possibilité de soutenir quatre personnes et de rester en orbite pendant 210 jours. Le vaisseau spatial est également doté d’une coque arrière améliorée qui augmentera les limites de vent pour la rentrée, a déclaré Anthony Vareha, directeur de vol principal de la NASA pour la mission. Pour Demo-2, a-t-il dit, il n’y avait qu’une chance sur sept d’avoir des vents acceptables, mais “nous avons réussi du premier coup”. Pour Crew-1, cela passera à une chance sur quatre.

La veille des briefings, la NASA a annoncé qu’elle retardait le lancement de Crew-1 de huit jours, jusqu’au 31 octobre. Ce retard s’explique en partie par la nécessité de terminer le travail de certification et de laisser plus de temps entre l’arrivée et le départ du vaisseau spatial Soyouz à la mi-octobre et la mission Crew-1. “C’est un mois d’octobre très chargé pour nous”, a déclaré M. Lueders.

L’annonce du retard a également été motivée par le fait qu’il fallait plus de temps pour localiser une fuite d’air dans la station. Peu avant le début des briefings, la NASA a annoncé que le taux de fuite avait augmenté et qu’il avait été isolé du module Zvezda dans la station. “Nous pensons qu’il se passe quelque chose là-bas”, a déclaré Kenny Todd, directeur adjoint du programme ISS à la NASA.

Cette fuite ne pose pas de problème de sécurité pour l’équipage, et Todd a déclaré que des bouteilles d’air supplémentaires seront acheminées à la station à bord d’un vaisseau cargo Cygnus dont le lancement est prévu pour le 1er octobre. Cela ne devrait pas non plus affecter la mission Crew-1, a-t-il ajouté. “Nous nous en sortirons jusqu’au printemps de l’année prochaine”, selon le taux de fuite actuel, a-t-il dit. “Ce n’est pas nécessairement un problème à court terme, tant que le taux de fuite reste au même niveau qu’aujourd’hui.”

Les quatre astronautes qui participeront à la mission Crew-1 – les astronautes de la NASA Mike Hopkins, Victor Glover et Shannon Walker, et l’astronaute de la JAXA Soichi Noguchi – ont déclaré qu’ils étaient prêts pour le vol, ayant terminé tout leur entraînement pour la mission à l’exception de quelques séances finales sur simulateur. Les astronautes ont annoncé que, suivant la tradition de la mission Demo-2, où les astronautes Bob Behnken et Doug Hurley ont nommé leur vaisseau spatial Crew Dragon “Endeavour”, ils avaient choisi le nom “Resilience” pour leur vaisseau spatial.

“Je pense que nous pouvons tous convenir que 2020 a certainement été une année difficile”, a déclaré M. Hopkins. Le nom “Resilience” est vraiment en l’honneur des équipes de SpaceX et de la NASA et, très franchement, c’est en l’honneur de nos familles, de nos collègues, de nos concitoyens, de nos partenaires internationaux et de nos dirigeants, qui ont tous montré cette même qualité, cette même caractéristique à travers ces temps difficiles”.