Options de pesage de la force spatiale pour moderniser les antennes terrestres des satellites militaires

Les mises à niveau comprendront un mélange de nouvelles antennes à réseaux phasés, de services commerciaux et de capacités provenant d’autres agences gouvernementales américaines.

WASHINGTON – Lors d’un test cet été à la base aérienne de Schriever, dans le Colorado, une antenne à commande électronique à réseau phasé fabriquée par Lockheed Martin et Ball Aerospace a communiqué avec quatre satellites militaires sur des orbites multiples.

Il s’agissait d’une démonstration d’une technologie que la force spatiale américaine pourrait utiliser à l’avenir pour remplacer le réseau vieillissant d’antennes paraboliques situées autour du globe et utilisées pour faire voler des satellites militaires.

“C’était la première démonstration opérationnelle du programme multi-bandes et multi-missions visant à moderniser le réseau de contrôle des satellites de la Force spatiale”, a déclaré le colonel Rhet Turnbull SpaceNews.

Le programme multi-bandes et multi-missions est l’un de ceux que Turnbull supervise en tant que directeur de l’entreprise de communication et de sol multi-missions au Centre de systèmes spatiaux et de missiles.

“Nous avons pu effectuer quatre contacts simultanés sur plusieurs régimes orbitaux à des fréquences différentes”, a-t-il déclaré.

L’antenne Lockheed Martin/Ball Aerospace, de la taille d’une grande table de conférence, est l’un des deux systèmes en cours d’évaluation dans le cadre du programme Multi-Band Multi-Mission. L’autre est une antenne à réseau phasé de L3Harris qui sera testée dans les prochains jours, a déclaré M. Turnbull. Les entreprises ont reçu des contrats de la Defense Innovation Unit en avril 2019 pour développer des prototypes d’antennes.

Selon M. Turnbull, les antennes à réseaux phasés qui peuvent maintenir le contact avec plusieurs satellites sont une option envisagée pour remplacer les 15 antennes paraboliques existantes qui ne peuvent parler qu’à un seul satellite à la fois.

Les antennes sont situées dans des “stations de repérage à distance” à la base aérienne de Vandenberg, Californie ; à la base de la Royal Air Force d’Oakhanger, Royaume-Uni ; sur l’île de Diego Garcia dans l’océan Indien ; à la base aérienne d’Andersen, Guam ; à Kaena Point, Hawaii ; à la base aérienne de New Boston, New Hampshire ; et à la base aérienne de Thulé, Groenland.

La Force spatiale exploite environ 77 satellites, mais d’autres seront déployés dans les années à venir, de sorte que le réseau d’antennes actuel n’a pas une capacité suffisante. “La technologie des réseaux phasés pour contrôler plusieurs satellites sur plusieurs orbites est quelque chose dont nous aurons besoin à l’avenir”, a déclaré M. Turnbull. “Nous lançons beaucoup de nouvelles capacités et elles doivent toutes être commandées et contrôlées depuis le sol.”

La Space Force, cependant, n’a pas encore décidé quel type d’antennes orientées électroniquement elle achètera pour le réseau de contrôle des satellites. “Nous avons encore beaucoup de travail à faire pour évaluer ce qui est abordable”, a déclaré M. Turnbull.

La solution probable, a-t-il dit, sera un mélange de nouvelles antennes à réseaux phasés, de services commerciaux et d’accords de partage pour utiliser la capacité d’antennes d’autres agences gouvernementales américaines.

“Nous faisons une étude sur ce que nous voulons aller construire”, a déclaré M. Turnbull. “Le plus rentable serait une énorme antenne qui peut parler à 30 à 40 satellites à la fois, mais qui devient aussi un point de défaillance unique”.

Dans le cadre d’un programme appelé “services d’augmentation commerciale”, le bureau de M. Turnbull étudie des options telles que la location de capacités auprès de vendeurs commerciaux. Il travaille également sur un partenariat avec la National Oceanic and Atmospheric Administration pour utiliser les antennes de l’agence qui ont une capacité excédentaire.

“Pour mener à bien les missions que nous allons lancer, nous aurons besoin de systèmes civils et commerciaux, quelque chose comme “Multi-Band Multi-Mission” en plus des systèmes existants que nous avons aujourd’hui”, a déclaré M. Turnbull.