Kepler lance les premiers satellites produits en interne

WASHINGTON – La startup canadienne Kepler Communications a lancé le 28 septembre les deux premiers satellites construits dans ses propres locaux alors que la société accélère ses plans de déploiement d’une constellation pour les services de données et d’Internet des objets.

Les deux cubesats XL de six unités, connus sous les noms de Kepler-4 et Kepler-5 mais surnommés Antilles et Amidala, faisaient partie des 15 petites charges utiles secondaires négociées par Exolaunch qui ont été lancées sur un Soyuz-2.1b depuis le cosmodrome de Plesetsk, dans le nord de la Russie, à 7h20 du matin (heure de l’Est). La charge utile principale du lancement était un trio de satellites Gonets pour le gouvernement russe.

Les deux satellites Kepler sont les premiers satellites “GEN1” pour la société après le lancement de trois prototypes, deux en 2018 et le troisième le 2 septembre sur une mission de covoiturage dédiée à Vega. Les trois prototypes ont été construits en coopération avec AAC Clyde Space.

Les nouveaux satellites GEN1 ont cependant été construits par Kepler dans une usine de fabrication de satellites qu’il a établie à son siège de Toronto à la fin de l’année dernière. L’entreprise a déclaré que les défis liés à la “maturation de la chaîne d’approvisionnement” dans le secteur de la fabrication de satellites l’ont amenée à établir une capacité de production interne plutôt qu’à travailler avec un fabricant existant.

“Nous sommes maintenant en mesure de nous approprier la production de cette plate-forme très performante”, a déclaré Jared Bottoms, directeur des systèmes spatiaux chez Kepler, lors d’une émission de la société sur le web consacrée au lancement. “Nous voulions vraiment centraliser notre production dans le centre-ville de Toronto pour profiter de l’atmosphère rapide, de l’étendue des talents que nous pouvons exploiter, et prendre cet esprit et l’appliquer à l’industrie spatiale”.

Cette capacité de production interne permettra à l’entreprise d’adopter ce qu’elle appelle une approche “allégée et agile” pour la production de ses satellites. “La construction d’une ligne de production associée à cela nous permet d’être rentables tout en nous permettant d’être innovants et collaboratifs”, a déclaré Shehroz Hussain, responsable du contrôle de la production chez Kepler.

Les satellites GEN1 intègrent des améliorations par rapport aux trois prototypes, notamment une puissance accrue et un meilleur contrôle thermique, ainsi que des mises à jour de la charge utile de communication. Ces satellites fourniront des communications de stockage et de retransmission pour les fichiers de données volumineux ainsi que des services d’Internet des objets à bande étroite pour le suivi et la surveillance des biens.

“C’est le début de notre campagne de lancement agressive”, a déclaré Mina Mitry, directrice générale de Kepler. “Notre production a atteint sa capacité maximale et nous continuerons à livrer des satellites pour diverses missions de lancement”.

Les prochains satellites de Kepler seront lancés en décembre, a déclaré la société. La société n’a pas divulgué les détails du lancement, mais Mitry a déclaré qu’il s’agirait d’un “déploiement de satellites encore plus important” que ce lancement.

Le lancement a permis de transporter des satellites pour d’autres développeurs de constellations de petites dimensions. Lors du lancement, Spire a fait voler quatre de ses cubesats à trois unités, dont deux sont équipés de liaisons intersatellites et deux de systèmes informatiques avancés permettant l’utilisation d’algorithmes d’apprentissage automatique. Le lancement a également emporté deux microsatellites qui, selon Exolaunch, étaient destinés à un “client commercial européen” non identifié, mais qui seraient les derniers satellites radar à ouverture synthétique de la société finlandaise Iceye.

Parmi les autres satellites lancés, citons quatre cubesat NetSat à trois unités développés par le Centre de télématique de Würzburg pour tester les techniques de vol en formation, le microsatellite SALSAT de la Technische Universität Berlin pour étudier l’utilisation du spectre dans plusieurs bandes, le cubesat MeznSat à trois unités de l’Agence spatiale des Émirats arabes unis pour mesurer les concentrations de gaz à effet de serre, et un cubesat Internet of Things à trois unités pour un client non identifié.