La mission Mars smallsat a été interrompue dès son lancement

WASHINGTON – Une petite mission pour étudier l’atmosphère de Mars cherche un nouveau moyen de transport après avoir été retirée comme charge utile secondaire lors du lancement d’une mission d’astéroïdes de la NASA.

La mission Escape and Plasma Acceleration and Dynamics Explorers, ou EscaPADE, est l’une des trois missions de petite taille sélectionnées par la NASA en 2019 pour des études initiales dans le cadre du programme SIMPLEx (Small Innovative Missions for Planetary Exploration) de l’agence. L’EscaPADE est composée de deux engins spatiaux qui orbiteraient autour de Mars pour étudier la manière dont l’atmosphère de la planète interagit avec le vent solaire, et comment ces processus conduisent à l’échappement des gaz de l’atmosphère.

La NASA a annoncé en février que EscaPADE et Janus, une mission astéroïde également sélectionnée dans le cadre du programme SIMPLEx, seraient lancés comme charges utiles secondaires sur le Falcon Heavy lors du lancement de la mission Psyche en juillet 2022. EscaPADE serait largué lorsque Psyché passerait devant Mars en 2023 en direction de l’astéroïde Psyché, dans la ceinture d’astéroïdes principale.

Cependant, lors d’une réunion du groupe d’analyse de l’exploration lunaire le 14 septembre, Lori Glaze, directrice de la division des sciences planétaires de la NASA, a déclaré que ces plans avaient changé. “Ils allaient être lancés sur la mission Psyche mais vont maintenant être relancés sur un autre vol, qui reste à déterminer”, a-t-elle déclaré à propos de l’EscaPADE.

Elle n’a pas donné de détails sur la raison du retrait de l’EscaPADE du lancement, et a déclaré que la mission venait de terminer son examen préliminaire de conception. Un examen de confirmation, qui fixe les objectifs de coût et de calendrier des missions, a été reporté au moins au printemps prochain.

La porte-parole de la NASA, Karen Fox, a déclaré le 17 septembre qu’un changement de lanceur avait conduit à la décision de retirer l’EscaPADE de la mission. “Psyche devait initialement être lancé sur un Falcon 9 à pleine poussée, mais il a été déterminé en fin de compte que les performances d’un Falcon lourd étaient nécessaires pour que Psyche puisse atteindre l’orbite requise”, a-t-elle déclaré.

Le passage au Falcon Heavy, dit-elle, a permis à Psyché d’optimiser sa trajectoire nécessaire pour arriver à destination. “Cette trajectoire n’est pas optimale pour une mission ayant pour but la capture et l’orbite de Mars, comme l’EscaPADE est tenu de le faire, et aurait nécessité une phase de croisière prolongée de l’EscaPADE pour se mettre sur son orbite correcte”, a déclaré Mme Fox.

La NASA a tenté d’adapter l’EscaPADE mais n’a pas pu le faire, et a décidé, lors de la révision préliminaire de la conception de la mission en août, de prolonger son calendrier de développement “afin de se concentrer sur la maturation de la conception”.

Il n’était pas clair quand le passage d’un Falcon 9 à un Falcon Heavy a été effectué. L’annonce faite par la NASA en février du contrat avec SpaceX pour la mission Psyche indiquait qu’il serait lancé sur un Falcon Heavy.

M. Fox a déclaré que le bureau de covoiturage de la Direction des missions scientifiques, qui met en relation les missions qui cherchent à être lancées avec celles qui ont une capacité de charge utile excédentaire, s’efforcera de trouver une nouvelle opportunité de lancement pour l’EscaPADE. Cela pourrait être difficile, cependant, étant donné le nombre limité de missions se rendant sur Mars ou à proximité de Mars dans un avenir proche.

Les deux autres missions SIMPLEx se poursuivent. Janus, une paire de smallsats qui visitera deux astéroïdes binaires, a récemment terminé sa revue de conception préliminaire et sa revue de confirmation. Il est toujours prévu de le lancer avec la mission Psyche.

La troisième mission SIMPLEx est Lunar Trailblazer, une petite mission en orbite autour de la lune pour y cartographier la glace d’eau. Selon M. Glaze, la mission Lunar Trailblazer devrait faire l’objet d’une étude de conception préliminaire en octobre et d’une étude de confirmation en novembre. Il volera en 2024 comme charge utile secondaire lors du lancement de l’engin spatial IMAP (Interstellar Mapping and Acceleration Probe) de la NASA.