Blue Canyon sélectionne les propulseurs électriques Orbion pour les satellites Blackjack de la DARPA

Orbion est une start-up de quatre ans située à Houghton, Michigan, spécialisée dans les propulseurs à plasma à effet Hall pour les petits satellites.

WASHINGTON – Le fabricant de petits satellites Blue Canyon Technologies a annoncé le 15 septembre qu’il avait choisi Orbion Space Technology pour fournir le système de propulsion électrique de la constellation Blackjack de l’armée américaine.

Blue Canyon produit quatre satellites pour le programme Blackjack de la Defense Advanced Research Projects Agency. La DARPA prévoit de lancer jusqu’à 20 petits satellites pour démontrer qu’un réseau maillé en orbite terrestre basse peut répondre aux exigences militaires à un coût moindre et avec des cycles de conception plus courts que les programmes traditionnels du Pentagone.

En octobre 2018, la DARPA a choisi Blue Canyon, basé au Colorado, comme l’un des fournisseurs de bus satellite pour le Blackjack. En juin 2020, l’agence a attribué à la société un contrat de 14,1 millions de dollars pour la fabrication de quatre satellites, avec des options d’une valeur de 99 millions de dollars pour un maximum de 20 satellites.

Orbion est une start-up de quatre ans située à Houghton, Michigan, spécialisée dans les propulseurs à plasma à effet Hall pour les petits satellites.

William Schum, directeur de programme au Blue Canyon, a déclaré SpaceNews la société a examiné les systèmes de propulsion électrique de plusieurs fournisseurs et a choisi celui d’Orbion parce qu’il offrait la solution la plus fiable pour le prix. “C’était vraiment compétitif et la concurrence était rude”, a déclaré M. Schum. “En fin de compte, ce qui compte le plus, c’est le risque technique, et leur solution présentait le moins de risque technique parmi les concurrents”.

Brad King, PDG de l’Orbion, a déclaré que la technologie des propulseurs à plasma est mature mais qu’elle est maintenant produite en masse et abordable pour les constellations LEO proliférées.

Le Blackjack ouvre la voie au déploiement par l’armée d’une architecture de propulsion électrique proliférante, a déclaré M. King SpaceNews. “C’est la première fois que notre gouvernement a besoin d’un nombre relativement important de petits systèmes de propulsion électrique sophistiqués”.

L’Orbion a d’autres clients pour ses propulseurs à plasma Aurora, mais le seul que M. King pourrait divulguer est AST & Science, une société du Texas qui a développé une constellation LEO pour fournir une couverture cellulaire de 4G et 5G.

Les satellites de Blackjack font environ 150 kilos. Selon M. Schum, la propulsion électrique de l’Orbion répond aux exigences de manoeuvre des engins spatiaux de cette taille.