La découverte d’une biosignature potentielle pourrait stimuler les perspectives des missions Venus

WASHINGTON – La découverte d’une molécule dans l’atmosphère de Vénus associée à la vie pourrait stimuler les perspectives de missions gouvernementales et privées sur la planète.

Dans un article publié dans la revue Astronomie de la nature Le 14 septembre, un groupe d’astronomes a rapporté la découverte de la molécule de phosphine dans l’atmosphère de Vénus. La molécule, composée d’atomes de phosphore et d’hydrogène, a d’abord été détectée avec le James Clerk Maxwell Telescope, un télescope qui observe dans l’infrarouge lointain et les micro-ondes à Hawaii, puis confirmée avec le Atacama Large Millimeter/submillimeter Array au Chili.

Sur Terre, la phosphine est créée par la vie dans des environnements anaérobies, ou sans oxygène. Une possibilité pour le phosphine trouvé dans l’atmosphère de Vénus est que la vie dans la haute atmosphère pourrait le créer, mais les scientifiques impliqués dans la découverte ont dit qu’il n’y avait pas encore de preuve définitive de la vie là-bas. Ils ont cependant ajouté qu’ils n’avaient pas trouvé de mécanisme alternatif pour créer la phosphine qu’ils ont détectée.

“Cela nous a vraiment laissé deux possibilités”, a déclaré William Bains du Massachusetts Institute of Technology, l’un des auteurs de l’article, lors d’une conférence de presse de la Royal Astronomical Society (RAS) le 14 septembre. “La première est qu’il se passe dans les nuages de Vénus une chimie totalement inconnue, exotique et donc très excitante, sur laquelle personne n’a encore spéculé. Ou – et c’est le plus excitant – la phosphine est créée par la vie”.

L’idée qu’il puisse y avoir de la vie dans les nuages de Vénus n’est pas nouvelle. Si la planète est connue pour son atmosphère chaude et dense qui contient de l’acide sulfurique, les conditions sont plus hospitalières dans la haute atmosphère où les températures et les pressions sont plus basses. Les scientifiques, dont feu Carl Sagan, ont spéculé pendant des décennies que la vie pourrait exister dans ces régions de haute atmosphère, mais ils manquaient de preuves solides.

La détection de la phosphine pourrait changer cela. “Nous ne prétendons pas avoir trouvé de la vie sur Vénus”, a déclaré Sara Seager du MIT, qui fait également partie de l’équipe de découverte. Mais, a-t-elle ajouté, “sur Terre, le phosphine est seulement associé à la vie.”

Pour déterminer si cette phosphine est produite par la vie, ou plutôt par d’autres processus chimiques, les scientifiques ont demandé davantage d’observations, y compris par des missions d’engins spatiaux. “Nous aimerions voir n’importe quel type de mission revenir sur Vénus, quelque chose qui soit capable de mesurer les gaz dans l’atmosphère”, a déclaré M. Seager. De telles missions pourraient également inclure des spectromètres de masse pour identifier des molécules plus complexes liées à la vie. “Nous avons une longue liste de choses que nous aimerions”.

Les missions Venus ont eu du mal à obtenir des financements dans le passé. La dernière mission Venus de la NASA était Magellan, un orbiteur de cartographie radar lancé il y a trois décennies. Les missions les plus récentes ont été Venus Express de l’Agence spatiale européenne, un orbiteur lancé en 2005, et Akatsuki de l’agence spatiale japonaise JAXA, lancé en 2010.

Deux missions Venus figuraient parmi les cinq finalistes de la précédente série de missions scientifiques planétaires à moindre coût du programme Discovery de la NASA. Cependant, début 2017, la NASA a choisi à la place deux missions d’astéroïdes, Lucy et Psyche, et a fourni des fonds d’étude supplémentaires à une troisième, la mission NEOCam, un télescope pour astéroïdes proches de la Terre.

Dans la compétition en cours pour les missions de classe Discovery, deux des quatre finalistes se rendraient sur Vénus. L’un d’eux, DAVINCI+, enverrait une sonde dans l’atmosphère de la planète pour étudier sa composition. L’autre, VERITAS, est un orbiteur permettant de cartographier la surface à l’aide d’un radar. La NASA prévoit de sélectionner deux missions à développer l’année prochaine.

D’autres pays travaillent sur les missions Venus ou envisagent de le faire. EnVision est une mission de l’orbiteur Venus qui est l’un des trois finalistes de la prochaine mission de classe moyenne de l’ESA, qui sera lancée au début des années 2030, pour étudier la surface et l’atmosphère de la planète. La Russie, leader dans l’exploration de Vénus pendant l’ère soviétique, travaille sur un concept de mission appelé Venera-D, qui sera lancé au plus tôt en 2026 avec un orbiteur et un atterrisseur. L’agence spatiale indienne ISRO travaille sur un orbiteur de Vénus appelé Shukrayaan-1 qui devrait être lancé au plus tôt en 2023.

Au moins une mission financée par le secteur privé est également à l’étude. Ces dernières semaines, Peter Beck, directeur général de Rocket Lab, a discuté de l’envoi d’une petite mission spatiale sur Vénus en 2023. Cette mission serait lancée sur la fusée Electron de sa société et utiliserait une version du bus satellite Photon dont le lancement a été démontré en orbite le mois dernier.

Beck a déclaré lors d’un appel aux journalistes le 3 septembre dernier à propos du développement de Photon qu’il était motivé à poursuivre une mission Venus parce qu’il pensait que la planète était négligée par rapport à Mars. “Pour moi, Vénus est la planète la plus intrigante”, a-t-il dit, à la fois pour comprendre comment l’évolution de la planète a divergé de la Terre et pour rechercher une éventuelle vie dans l’atmosphère.

Faire une mission Venus en dehors des agences gouvernementales, a-t-il dit, pourrait également façonner l’avenir de l’exploration spatiale de manière plus générale. “Une mission privée vers une autre planète établit une trajectoire pour l’endroit où nous devons aller”, a-t-il déclaré. “C’est un véritable tournant dans l’espace si des missions privées peuvent avoir lieu.”

Beck a déclaré qu’il était en train de constituer une équipe scientifique “assez étonnante”, mais n’a pas révélé avec qui il travaillait. Lors du briefing de la RAS, Seager a dit qu’elle avait discuté avec Beck d’une mission Venus. Le vaisseau spatial, a-t-elle dit, ne pèserait qu’environ 15 kilos, dont 3 kilos seraient disponibles pour une charge utile scientifique. “Nous devons travailler dur pour nous assurer qu’un instrument qui serait utile à la recherche de la vie s’intégrera dans cette charge utile”, a-t-elle déclaré. “Nous sommes vraiment impatients”.

D’autres efforts privés apparaissent également. Breakthrough Initiatives, une fondation privée financée par le milliardaire Yuri Milner, a annoncé le 15 septembre qu’elle financerait des recherches sur la vie potentielle sur Vénus. Cet effort, selon une déclaration de la fondation, comprendra des travaux visant à “analyser les défis techniques d’une mission exploratoire dans le cas où de telles preuves s’avéreraient convaincantes”.

La découverte de phosphine pourrait également faire pencher la balance en faveur des missions gouvernementales. L’annonce est intervenue au moment où les travaux commencent sur une nouvelle étude décennale de la science planétaire, le comité directeur de cette étude ayant annoncé le 14 septembre. Cette étude, qui identifiera les priorités des missions scientifiques planétaires et des recherches connexes pour la prochaine décennie, devrait être terminée au début de l’année 2022.

Bien que la NASA n’ait pas été impliquée dans la découverte de phosphine, le chef de l’agence a pesé le pour et le contre. “La découverte de la phosphine, un sous-produit de la biologie anaérobie, est le développement le plus significatif à ce jour dans la construction de l’argument en faveur de la vie sur Terre”, a tweeté l’administrateur de la NASA Jim Bridenstine. “Il est temps de donner la priorité à Vénus.”