SES met Thales Alenia Space à contribution pour les deux derniers satellites de remplacement en bande C

WASHINGTON – L’opérateur de flotte de satellites SES a choisi Thales Alenia Space pour la construction de deux satellites en bande C, faisant du constructeur franco-italien la première entreprise européenne à remporter l’une des neuf commandes de satellites de remplacement passées cette année à la suite de la prochaine vente aux enchères de fréquences en bande C de la Commission fédérale américaine des communications.

Thales Alenia Space a déclaré qu’il construira les satellites de télédiffusion SES-22 et SES-23 en utilisant sa plate-forme Spacebus 4000 B2. Les satellites géostationnaires pèseront environ 3 500 kilogrammes chacun et sont les derniers des six satellites dont SES dit avoir besoin pour libérer une partie de la bande C que les États-Unis ont décidé de réaffecter aux réseaux cellulaires 5G.

L’annonce du contrat du 7 août fait suite à une série d’accords de fabrication et de lancement de satellites que la société luxembourgeoise SES a signés avec des entreprises américaines ces dernières semaines, alors qu’elle s’efforce de libérer 300 mégahertz du spectre en bande C au cours des 40 prochains mois afin de gagner près de 4 milliards de dollars en primes d’encouragement.

Selon les règles de la FCC pour la mise aux enchères publique de la bande C prévue en décembre, les soumissionnaires retenus doivent rembourser aux opérateurs de satellites certains coûts engagés pour libérer le spectre. La majorité de ces coûts, qui devraient s’élever à des centaines de millions de dollars, proviennent des satellites de remplacement nécessaires pour continuer à offrir des services de télécommunications avec moins de spectre.

Alors que SES, ainsi que ses concurrents Intelsat et Eutelsat, s’apprêtaient à recevoir des millions de remboursements en plus des milliards de frais incitatifs disponibles pour la libération anticipée du spectre, la FCC a fait l’objet de pressions politiques pour exiger des opérateurs de satellites qu’ils commandent leurs satellites de remplacement en bande C exclusivement auprès de sociétés américaines, ce que la FCC n’a pas le pouvoir de faire.

Néanmoins, SES a souligné les avantages pour l’industrie spatiale américaine en annonçant plus tôt cet été des contrats avec Northrop Grumman et Boeing pour deux satellites en bande C chacun, et plus tôt cette semaine en annonçant les lancements qu’elle a commandés à SpaceX et United Launch Alliance.

SES a déclaré que les satellites commandés à Thales Alenia Space sont des “satellites de secours” qui permettront à SES de libérer 300 mégahertz du spectre mis aux enchères deux ans avant l’échéance de décembre 2025 fixée par la FCC, ce qui permettra de gagner jusqu’à 3,97 milliards de dollars en paiements incitatifs de “compensation accélérée” couverts par les gagnants de l’enchère.

Si SES peut libérer au moins 120 mégahertz d’ici décembre 2021, l’entreprise devrait recevoir la première tranche de paiements incitatifs, d’une valeur de 977 millions de dollars, au début de l’année 2022, a déclaré le directeur financier de SES, Sandeep Jalan, lors d’un appel aux résultats le 7 août.

SES utilisera cet argent pour rembourser sa dette de 4 milliards de dollars, a-t-il déclaré.

La dernière tranche de 2,99 milliards de dollars serait utilisée à des fins diverses, a déclaré M. Jalan, notamment pour restituer de l’argent aux actionnaires, renforcer le bilan de la société et “accroître la valeur des investissements”. Afin de recevoir cette deuxième et dernière tranche, SES doit libérer les 180 mégahertz restants d’ici le 5 décembre 2023. Si SES est en retard, les paiements incitatifs diminuent progressivement et disparaissent entièrement après 180 jours.

Steve Collar, PDG de SES, a déclaré que SES dispose d’une équipe de “70 équivalents temps plein” pour gérer la transition du spectre en bande C. “Nous ne pourrions pas être plus concentrés sur ce sujet en tant qu’entreprise”, a-t-il déclaré lors de l’appel aux résultats du 7 août.

Parmi les trois opérateurs de satellites qui disent avoir besoin d’engins spatiaux de remplacement pour continuer le service américain en bande C alors qu’ils libèrent le spectre mis aux enchères, SES est le premier à avoir commandé tous ses satellites.

Intelsat, une société basée au Luxembourg et aux États-Unis, qui dit avoir besoin de sept satellites de remplacement, n’en a commandé que quatre, en choisissant Maxar Technologies et Northrop Grumman pour construire chacun deux satellites.

La société Eutelsat, basée à Paris, affirme avoir besoin d’un seul satellite de remplacement, qu’elle n’a pas encore commandé.

Le Canadien Télésat et le Brésilien Claro (anciennement Embratel Star One), les seuls autres opérateurs jugés éligibles par la FCC pour recevoir le remboursement des coûts de compensation en bande C, affirment que le nombre de clients en bande C qu’ils ont aux États-Unis est suffisamment faible pour qu’ils puissent adapter leurs services afin d’utiliser moins de spectre sans avoir besoin de satellites de remplacement.