SpaceX lance les satellites Starlink et BlackSky

WASHINGTON – Un SpaceX Falcon 9 a lancé le dernier ensemble de satellites Starlink de la société, ainsi que deux satellites imageurs BlackSky, le 7 août dernier après des semaines de retard.

Le Falcon 9 a décollé du complexe de lancement 39A du Centre spatial Kennedy à 1h12 du matin (heure de l’Est). Après une paire de brûlures, l’étage supérieur a déployé le satellite Global-7 de BlackSky près de 62 minutes après le lancement, suivi par le satellite Global-8 cinq minutes plus tard. La charge utile principale, 57 satellites Starlink, s’est déployée 93 minutes après le lancement.

La mission était nettement plus longue que les autres lancements récents de Starlink, qui ont déployé les satellites Starlink à peine 15 minutes après le décollage. La société a expliqué sur son webcast du lancement qu’elle a effectué une brève seconde combustion de l’étage supérieur 45 minutes après le décollage pour circulariser l’orbite des satellites BlackSky.

Le premier étage de la fusée, effectuant son cinquième vol, s’est posé sur un droneship dans l’océan Atlantique environ huit minutes et demie après le décollage. Le premier étage a d’abord effectué le vol d’essai sans équipage Demo-1 du vaisseau spatial Crew Dragon en mars 2019, puis a lancé les trois satellites de la mission Constellation de Radarsat en juin 2019 et les missions Starlink en janvier et avril.

SpaceX a également déployé deux bateaux pour tenter de capturer les moitiés du carénage de la charge utile lors du lancement. La société a cependant déclaré lors de la diffusion du lancement sur le web que cet effort avait échoué.

Ce lancement était initialement prévu pour la fin juin mais a été reporté plusieurs fois en raison du mauvais temps et de problèmes techniques. La société n’a jamais expliqué les problèmes techniques qui ont retardé ces tentatives de lancement, disant seulement qu’elle avait besoin de “temps supplémentaire pour les vérifications avant lancement” ou “d’accorder plus de temps pour les vérifications”, selon les tweets de la société du 26 juin et du 11 juillet, respectivement.

Lors de la diffusion sur le web, John Insprucker, ingénieur principal d’intégration chez SpaceX, a déclaré que les retards n’étaient pas causés par la fusée elle-même. “Pendant tout ce temps, Falcon 9 n’a eu aucun problème, car les retards étaient liés à la météo et à la charge utile”, a-t-il déclaré. Il n’a pas révélé si les problèmes de charge utile étaient liés aux satellites Starlink ou BlackSky.

Ce lancement est la dixième mission SpaceX Starlink, plaçant 595 satellites Starlink en orbite, à l’exclusion de deux satellites expérimentaux “Tintin” lancés en février 2018. SpaceX prévoit à terme une constellation de milliers de satellites Starlink pour fournir un accès internet à haut débit, et prépare un test bêta du service pour les clients dans certaines régions d’Amérique du Nord dans le courant de l’année.

Le grand nombre de satellites Starlink a suscité l’inquiétude des astronomes quant aux interférences avec leurs observations. Dans un effort pour réduire leur luminosité, SpaceX a équipé un satellite d’une mission Starlink en juin avec des visières pour empêcher la lumière du soleil de se refléter sur le vaisseau spatial. Alors que ce “VisorSat” est encore en train d’atteindre son orbite opérationnelle, SpaceX a déclaré que les 57 satellites Starlink de ce dernier lancement sont tous équipés de visières.

Les deux satellites BlackSky de ce lancement rejoignent quatre autres lancés en 2018 et 2019. L’entreprise espère que 16 de ces satellites, qui fournissent des images haute résolution, seront en orbite au début de 2021.