Les fabricants s’inquiètent de la surchauffe des petits formats, littéralement

WASHINGTON – Les petits satellites devenant de plus en plus puissants, les fabricants affirment qu’ils ont besoin de meilleurs moyens pour gérer l’excès de chaleur généré par leurs systèmes électroniques.

Les petits satellites traitent de plus en plus de données, qu’il s’agisse de collecter des images de télédétection ou d’acheminer le trafic pour les capteurs terrestres et les appareils intelligents. Les cubesats d’imagerie optique de Planet ont vu leur mémoire embarquée passer de 16 gigaoctets par satellite il y a huit ans à 2 téraoctets en 2020, soit une multiplication par 125, a déclaré Chester Gillmore, vice-président de Planet chargé du développement et de la fabrication des engins spatiaux, lors d’une SpaceNews webinaire le 6 août.

“C’est le résultat de l’évolution de l’industrie et de la miniaturisation des composants électroniques”, a déclaré M. Gillmore. Mais les gains en matière de capacité des vaisseaux spatiaux “engendrent un tout autre défi … avec la gestion thermique”, a-t-il dit.

Planet construit ses cubes de colombe en interne, mais les fabricants dont les activités sont tournées vers l’extérieur disent être confrontés au même défi.

“Pour nous, les avancées technologiques les plus importantes vont se situer dans la gestion thermique”, a déclaré Craig Clarke, directeur de la stratégie chez AAC Clyde Space. “Nous devons dissiper des centaines de watts sur un très petit satellite. C’est vraiment difficile à gérer”.

Tim Lynch, directeur exécutif du groupe d’architecture multi-domaine des systèmes spatiaux et aéroportés de L3Harris Technologies, a déclaré que les fonctions des engins spatiaux à forte consommation d’énergie, telles que les communications à haut débit de données, peuvent générer beaucoup de chaleur indésirable.

“Nous avons fabriqué des boîtiers électroniques en très petites quantités et il est difficile de faire sortir la chaleur”, a-t-il déclaré. “La gestion thermique est une affaire importante”.

Les fabricants et leurs fournisseurs développent de nouvelles méthodes pour lutter contre la chaleur indésirable sur les petits satellites. La start-up Carbice d’Atlanta (Géorgie) prévoit de voir le lancement de satellites cette année avec son nouveau matériau de gestion thermique en fibre de carbone nanotechnologique à bord.

La société de recherche et développement Creare de Hanovre, dans le New Hampshire, a publié un article lors de la 34e conférence annuelle sur les petits satellites sur un système de stockage thermique développé avec le soutien du Jet Propulsion Laboratory de la NASA.

Le constructeur de Cubesat Pumpkin a également publié un document au cours de la conférence sur un système de gestion de la chaleur qu’il a développé avec le laboratoire de recherche de l’armée de l’air américaine et qui comprend un radiateur pour disperser la chaleur dans l’espace, des tuyaux conçus pour transporter la chaleur dans un satellite et un élément de stockage de la chaleur.

Au fur et à mesure de l’évolution des cubes et des smallsats, les fabricants ont déclaré être à la recherche d’autres améliorations technologiques, telles que de meilleurs panneaux solaires, une meilleure cybersécurité et des capteurs plus performants.