Une pandémie retarde le lancement de la mission d’astrophysique de la NASA

WASHINGTON – Le lancement d’une mission d’astronomie de la NASA l’année prochaine sera reporté de plusieurs mois après que la pandémie ait retardé l’assemblage des éléments clés du vaisseau spatial.

La NASA avait prévu de lancer le vaisseau spatial Imaging X-ray Polarimetry Explorer (IXPE) en mai 2021 à bord d’un SpaceX Falcon 9. Le vaisseau spatial, sélectionné en 2017 dans le cadre du programme Explorers de petites missions d’astrophysique, se mettra en orbite équatoriale pour mesurer la polarisation des rayons X afin d’aider les astronomes à mieux comprendre les étoiles à neutrons, les pulsars et les trous noirs.

Cependant, les travaux sur l’IXPE ont été affectés par la pandémie. Il s’agissait notamment d’achever les détecteurs de rayons X et leur expédition d’Italie aux États-Unis, ainsi que de travailler sur les modules de miroirs à rayons X au Marshall Space Flight Center de la NASA. Ce centre est passé au niveau 4 du plan de réponse à la pandémie de la NASA, limitant l’accès au seul personnel essentiel à la mission, en mars, et les travaux sur l’IXPE y ont repris en juin.

“Il a été fortement influencé par COVID lorsque nous avons eu un arrêt de travail de trois mois [order] à Marshall”, a déclaré Paul Hertz, directeur de la mission d’astrophysique de la NASA, à propos d’IXPE lors d’une réunion du comité consultatif en juin. A l’époque, le projet évaluait l’impact sur la date de lancement mais n’avait pas encore pris de décision quant à son report.

Lors d’une intervention à la 34e conférence annuelle sur les petits satellites, Bill Deininger, ingénieur système en chef sur IXPE chez Ball Aerospace, qui fournit l’engin spatial, a déclaré que la mission prévoyait désormais un lancement en septembre 2021 pour IXPE.

“En raison de l’époque dans laquelle nous vivons, COVID-19 a eu un impact sur le projet”, a-t-il reconnu. Ball a joué un rôle plus important dans les efforts d’assemblage des vaisseaux spatiaux afin de compenser partiellement les retards, en assumant par exemple la responsabilité de la réception et de la vérification des instruments. “Nous avons pu faire de solides progrès sur le vaisseau spatial”, notamment en ce qui concerne la mise sous tension du vaisseau et le chargement des logiciels de vol.

Deininger a également évoqué dans sa présentation la décision de lancer IXPE sur un Falcon 9. Le vaisseau spatial a été conçu à l’origine pour être lancé sur un véhicule beaucoup plus petit, le Pegasus XL de Northrop Grumman, mais en juillet 2019, la NASA a attribué un contrat à SpaceX pour le lancement, avec une valeur contractuelle pour le Falcon 9 inférieure aux précédentes attributions de la NASA pour les lancements de Pegasus.

“Lorsque nous avons mis au point ce concept, Pegasus était le seul véhicule disponible pour une orbite à inclinaison zéro sur 500 kilomètres”, a-t-il déclaré. Le changement des véhicules nécessite un certain travail d’adaptation aux différents environnements structurels, acoustiques et thermiques du Falcon 9, a-t-il noté.

Toutefois, M. Deininger a déclaré que l’utilisation du Falcon 9 présente des avantages qui vont au-delà du coût réduit. Le Falcon placera IXPE sur une orbite légèrement plus élevée, à environ 600 kilomètres, ce qui permettra une durée de vie scientifique plus longue pour la mission. Le volume beaucoup plus important disponible à l’intérieur du carénage de la charge utile de Falcon 9 a également permis de redéfinir les boucliers contre les rayons X à une extrémité du vaisseau spatial, éliminant ainsi les mécanismes de déploiement qui simplifient le vaisseau spatial.