La fiabilité des smallsat augmente – SpaceNews

WASHINGTON – Le pourcentage de petits satellites qui réussissent leur mission s’est amélioré ces dernières années alors même que le nombre de ces satellites a considérablement augmenté.

L’étude de l’Aerospace Corporation, présentée lors de la 34e conférence annuelle sur les petits satellites, a révélé que 87 % des petits satellites lancés entre 2009 et 2018 et ayant accompli leur mission l’avaient fait avec succès. Une étude précédente, qui portait sur les satellites lancés entre 2009 et 2013, a révélé que 76 % des petits satellites, c’est-à-dire ceux qui ne pèsent pas plus de 500 kg, avaient réussi.

Selon l’étude, cette fiabilité accrue reflète la maturité croissante de l’industrie des petits satellites. Depuis 2013, au moins 85 % des smallsats lancés chaque année et ayant accompli leur mission l’ont fait avec succès. Les statistiques excluent les satellites qui sont encore dans leur mission principale et ceux qui ont été perdus lors d’échecs de lancement.

Les grands smallsats ont tendance à être plus fiables que les petits. L’étude a révélé que 96 % des petits satellites pesant entre 220 et 500 kilogrammes ont réussi, les autres étant considérés comme ayant partiellement réussi, ce qu’elle attribue à la “position à moindre risque” des développeurs de ces satellites plus grands, et probablement plus coûteux.

Les smallsats qui échouent ont tendance à le faire au début de leur mission, un phénomène connu sous le nom de “mortalité infantile” en ingénierie. “Nous observons des courbes de mortalité infantile très similaires à celles que l’on peut voir sur les grands satellites”, a déclaré Kara O’Donnell, l’auteur principal de l’étude. “Si vous pouvez passer les deux premiers mois, vous passerez probablement toute votre vie de concepteur”.

Les défaillances des systèmes de communication et d’alimentation électrique sont la principale cause des petites défaillances, du moins pour les défaillances de mission dont la cause profonde peut être identifiée. Près d’un quart des défaillances de petite taille n’ont pas de cause connue.

L’augmentation de la fiabilité vient du fait que le nombre de smallsats lancés a fortement augmenté. Alors que l’étude initiale portait sur 244 smallsats lancés entre 2009 et 2013, les cinq années suivantes ont vu le lancement de 1 208 smallsats, malgré une baisse au milieu de la décennie due à des échecs de lancement.

Un facteur majeur de cette croissance est Planet, la société qui exploite des constellations de satellites d’imagerie de la Terre. La société est à l’origine de 369 satellites lancés dans le cadre de l’étude, pour la plupart des cubesats Dove à trois unités. Cependant, le nombre de nouveaux petits satellites a continué à augmenter entre 2019 et 2018.