SpaceX et ULA vont lancer des satellites en bande C pour le SES

WASHINGTON – L’opérateur de satellites commerciaux SES a choisi SpaceX et United Launch Alliance pour lancer chacun deux satellites géostationnaires destinés à remplacer la capacité en bande C aux États-Unis que la Commission fédérale des communications est en train de réorienter vers les réseaux cellulaires 5G.

L’accord de SpaceX prévoit la possibilité de lancer un “satellite de secours” supplémentaire qui n’a pas encore été commandé.

SES a déclaré le 5 août que l’ULA lancera deux satellites construits par Boeing sur un seul Atlas 5 en 2022. SpaceX lancera deux satellites construits par Northrop Grumman sur une fusée Falcon 9 la même année.

SES a souligné sa décision d’acquérir exclusivement des satellites et des fusées de fabrication américaine, car le coût de ces deux types de produits sera couvert par les soumissionnaires retenus lors de la vente aux enchères de fréquences en bande C organisée par la FCC en décembre. Dans les deux annonces de lancement, SES a déclaré qu’elle “investit en Amérique”, car elle s’efforce de faire passer les clients utilisant 500 mégahertz du spectre en bande C aujourd’hui à 200 mégahertz d’ici début décembre 2023.

SES, ainsi qu’Intelsat et Eutelsat, sont sous pression – mais pas obligés – de s’en remettre à des entreprises américaines pour le remplacement des satellites en bande C et des infrastructures et services associés.

Les sociétés ont déclaré à la FCC il y a deux ans qu’elles commanderaient exclusivement des satellites construits aux États-Unis si la FCC les autorisait (avec Télésat) à mettre aux enchères privées le spectre de la bande C, une démarche qui devrait générer plus de 60 milliards de dollars de recettes.

La FCC, confrontée à l’opposition du Congrès à une vente aux enchères privée, a finalement choisi une vente aux enchères publique dont le produit sera versé au Trésor américain. Mais la FCC a adopté des règles d’enchères exigeant que les soumissionnaires retenus paient les frais de déménagement afin que les opérateurs de satellites puissent continuer à servir leurs clients en bande C, principalement les diffuseurs de télévision, avec moins de spectre.

Le sénateur John Kennedy (R-La.), qui préside une sous-commission du Sénat chargée des crédits qui supervise la FCC, a écrit au président de la FCC, Ajit Pai, en mai, pour demander à la commission d’exiger des opérateurs de satellites qu’ils achètent aux entreprises américaines leurs infrastructures de bande C de remplacement remboursables.

“Si le contribuable américain doit finalement payer la facture des sociétés étrangères de satellites, alors nous devons nous assurer qu’une partie aussi importante que possible de cet argent reste chez nous”, a écrit M. Kennedy.

Pai, au cours d’une 16 juin : audition au Sénata déclaré à Kennedy que la FCC n’avait pas le pouvoir d’imposer des achats américains en l’absence d’une justification de sécurité nationale.

SES a néanmoins cherché à se tenir à l’écart de la pression supplémentaire exercée par le Congrès en se procurant des satellites et des services de lancement liés aux enchères uniquement auprès d’entreprises américaines.

SES a décrit la fusée Atlas 5 de l’ULA comme “un véhicule de lancement américain lancé depuis le sol américain”, un langage similaire à celui de l’administrateur de la NASA Jim Bridenstine décrit le programme d’équipage commercial de l’agence.

SES a déclaré que sa “relation de longue date avec SpaceX signifie son dernier engagement envers les États-Unis”.

L’opérateur luxembourgeois prévoit de commander deux autres satellites en bande C, selon le plan de transition du spectre de la société déposé auprès de la FCC en juin. La société estime qu’elle dépensera 1,67 milliard de dollars pour l’infrastructure de la bande C – 1,25 milliard de dollars pour les satellites de remplacement et les lancements, et 420 millions de dollars pour l’infrastructure au sol et autres coûts.

SES s’efforce d’atteindre l’objectif de décembre 2023 de libérer le spectre afin de recevoir 3,97 milliards de dollars en paiements incitatifs pour la compensation de la bande C selon un calendrier accéléré. La FCC impose aux opérateurs de satellites de quitter les 300 mégahertz inférieurs de la bande C d’ici décembre 2025, mais a mis en place un programme pour les inciter à quitter la bande deux ans plus tôt. Ces incitations, comme les remboursements pour les satellites de remplacement, proviendraient des gagnants des enchères.

SpaceX et ULA ont publié des déclarations sur les prix de lancement de SES.

“SES est l’un des partenaires les plus appréciés de SpaceX, et nous sommes fiers de la confiance qu’ils continuent à nous accorder en ce qui concerne nos capacités à mettre leurs satellites en orbite de manière fiable”, a déclaré Gwynne Shotwell, président et directeur des opérations de SpaceX, dans un communiqué de presse. “Nous sommes ravis de jouer une fois de plus un rôle dans l’exécution des solutions de SES pour répondre aux besoins de leurs clients”.

Le président et directeur général de l’ULA, Tory Bruno, a déclaré que la société “fournira un service de lancement sur mesure qui minimisera le temps de mise en orbite et répondra parfaitement aux exigences de nos clients”.

“Nous sommes ravis de fournir cette solution de lancement optimisée à SES pour ce lancement crucial”, a-t-il déclaré.