L’équipage du Dragon s’écrase pour mettre fin à un vol d’essai réussi

WASHINGTON – Le vaisseau spatial Crew Dragon de SpaceX s’est écrasé dans le golfe du Mexique le 2 août, terminant avec succès un vol d’essai et franchissant la ligne d’arrivée du programme d’équipage commercial qui dure depuis dix ans.

Le Crew Dragon, appelé Endeavour par son équipage, s’est écrasé à environ 70 kilomètres au sud de Pensacola, en Floride, à 14h48 (heure de l’Est) pour mettre fin à la mission Demo-2. Des bateaux de récupération sont arrivés sur les lieux en quelques minutes, et le vaisseau spatial était à bord du navire de récupération principal 30 minutes après l’éclaboussure. Selon la NASA, les astronautes Bob Behnken et Doug Hurley étaient en bonne santé après l’immersion.

L’éclaboussure est survenue près d’une heure après que le vaisseau spatial ait largué sa section de tronc et ait commencé une brûlure de désorbitation qui a duré plus de 11 minutes. Les préparatifs pour la rentrée se sont déroulés sans problème majeur.

Le vaisseau spatial, qui est arrivé à la Station spatiale internationale le 31 mai, un jour après son lancement depuis la Floride, s’est désamarré de la station le 1er août à 19 h 35 (heure de l’Est). Le départ de la station s’est déroulé comme prévu, avec une série de brûlures de départ de ses propulseurs pour préparer la rentrée.

Crew Dragon a ramené sur Terre les deux astronautes avec environ 150 kilos de matériel, principalement des charges utiles scientifiques qui ont été rendues aux chercheurs. Les astronautes rendent également un drapeau américain qui a été apporté à la station lors de la dernière mission de la navette spatiale, STS-135, en 2011. Ce drapeau, qui a également été utilisé lors de la première mission de la navette en 1981, a été apporté à l’ISS pour être rendu par le prochain vaisseau spatial américain avec équipage qui visitera la station, à savoir la mission Demo-2.

“Ce drapeau a passé un certain temps ici, de l’ordre de neuf ans depuis que nous l’avons déposé sur la mission STS-135,” a déclaré Hurley, qui faisait partie de l’équipage de STS-135, lors d’une cérémonie de départ sur la station le 1er août. “Très fier de rendre ce drapeau à la maison.”

La réussite de l’immersion a marqué la conclusion de l’essai final du vaisseau spatial Crew Dragon avant sa certification par la NASA pour les missions de routine transportant des astronautes vers et depuis la station. SpaceX a reçu un contrat de 2,6 milliards de dollars en 2014 pour le développement et les essais finaux du vaisseau spatial, qui comprenait un vol d’essai sans équipage, Demo-1, en mars 2019. Le contrat prévoit également jusqu’à six vols opérationnels vers la station.

Avec la fin réussie de la mission Demo-2, ces vols opérationnels peuvent commencer, des années plus tard que prévu initialement lorsque la NASA a lancé le programme d’équipage commercial en 2010 avec une série de petites récompenses à plusieurs entreprises. Le manque de financement dans les premières années du programme, associé à des problèmes techniques, a repoussé les premiers vols du vaisseau spatial de 2015 à 2020.

Maintenant que Demo-2 est revenu en toute sécurité, la NASA prévoit de s’appuyer sur des véhicules commerciaux pour le transport des astronautes vers et depuis la station. La première mission opérationnelle, Crew-1, devrait être lancée au plus tôt fin septembre et transporter trois astronautes de la NASA et un de l’agence spatiale japonaise JAXA.

“C’est vraiment en train d’établir le modèle économique pour l’avenir”, a déclaré l’administrateur de la NASA Jim Bridenstine lors d’une apparition sur la chaîne de télévision NASA le 2 août, quelques heures avant l’effondrement. “C’est la prochaine ère pour les vols spatiaux, où la NASA devient le client.

Boeing, l’autre société qui développe un véhicule commercial pour l’équipage de la NASA, travaille toujours sur son vaisseau spatial CST-100 Starliner. Ce véhicule a effectué un vol d’essai sans équipage en décembre 2019 qui a été interrompu par des problèmes techniques, notamment des problèmes de logiciel et de communication. Les examens effectués par la NASA et Boeing ont permis de formuler environ 80 recommandations pour résoudre ces problèmes.

Boeing espère effectuer un deuxième vol spatial sans équipage, que la société financera elle-même, au plus tôt à la fin de cette année. Ce vol sera suivi d’un essai en vol avec équipage, avec deux astronautes de la NASA et l’ancien astronaute de la NASA Chris Ferguson, qui travaille maintenant pour Boeing, quelque temps en 2021.