L’espace japonais met à jour la conception de l’alunisseur

WASHINGTON – La société japonaise ispace a actualisé le design de son alunisseur commercial tout en retardant son premier vol d’un an.

La société a dévoilé la conception révisée de son atterrisseur Hakuto-R le 30 juillet, alors qu’elle achevait la révision critique de la conception de l’engin spatial. L’atterrisseur devrait effectuer sa première mission en 2022, avec un lancement sur un SpaceX Falcon 9.

Depuis un examen préliminaire de la conception en 2018, ispace a réduit la taille de Hakuto-R. Alors qu’il mesurait auparavant 3,5 mètres de haut et 4,4 mètres de large avec ses jambes d’atterrissage déployées, le lander mesure désormais 2,3 mètres de haut et 2,6 mètres de large. La masse de l’engin spatial est passée de 1 400 à 1 050 kilogrammes, principalement grâce à la réduction de la quantité de propergol à bord.

Un atterrisseur plus petit est moins coûteux à développer, a déclaré Ryo Ujiie, responsable du groupe d’ingénierie du système d’atterrisseur chez ispace, lors d’un appel aux journalistes le 30 juillet. Il permet également de réduire la taille et la complexité des jambes d’atterrissage.

L’engin spatial utilisera une trajectoire différente pour aller sur la lune, en utilisant une orbite de transfert à faible énergie qui nécessite moins de propergol mais prend environ deux fois plus de temps que prévu. “Nous avons dû choisir une orbite plus efficace” étant donné la réduction de propergol, a déclaré Chit Hong Yam, responsable du groupe de conception et d’exploitation de la mission. “Nous sommes convaincus qu’avec suffisamment de vérifications, nous devrions pouvoir exécuter cette orbite”.

Bien que l’atterrisseur soit globalement plus petit, il conserve une capacité de charge de 30 kilogrammes. Une fois à la surface, probablement sur l’un des nombreux sites des latitudes moyennes sur la lune considérés par l’espace, il fonctionnera pendant 12 jours.

La société a également annoncé qu’elle avait choisi ArianeGroup pour fournir la propulsion de l’atterrisseur. Cela comprend un propulseur principal et six petits propulseurs “d’assistance”, ainsi que huit petits propulseurs pour son système de contrôle de réaction.

Carlos Rabsiun, responsable du groupe de contrôle qualité et d’assemblage, d’intégration et d’essais, a déclaré qu’ispace avait choisi ArianeGroup parce que les performances de ses propulseurs correspondaient le mieux à la conception de son atterrisseur, ainsi qu’à un coût et un calendrier favorables. “Nous les avons comparés à diverses propositions internationales, et c’était la meilleure”.

La société a levé 95 millions de dollars pour une série A à la fin de 2017, et prévoyait auparavant de lancer sa première mission d’atterrissage en 2021, un calendrier que la société a confirmé l’automne dernier. Dans son annonce de la révision de la conception de l’atterrisseur, la société a cependant déclaré que la mission était désormais prévue pour 2022 “en réponse aux problèmes techniques qui se sont posés ces derniers mois”.

Lors de l’appel aux journalistes, ispace a refusé d’entrer dans les détails de ces problèmes techniques, si ce n’est pour dire qu’il leur donnait plus de temps pour rassurer les clients et les autres parties prenantes sur le développement de l’atterrisseur. “Pour augmenter la probabilité de succès de notre mission”, a déclaré Ujiie, “nous avons décidé de passer plus de temps à résoudre ce problème”.

Selon ce calendrier révisé, l’assemblage de l’atterrisseur commencera au Japon l’année prochaine, avec des travaux d’assemblage final, d’intégration et d’essais dans une installation du groupe Ariane en Allemagne. Il sera ensuite expédié aux États-Unis pour le lancement de Falcon 9 en 2022. Une deuxième mission de l’atterrisseur reste prévue pour 2023.