L’équipage du Dragon se détache de la station spatiale

WASHINGTON – Un vaisseau spatial SpaceX Crew Dragon transportant deux astronautes de la NASA lors d’un vol d’essai désamarré de la Station spatiale internationale le 1er août, avant un atterrissage en catastrophe moins de 24 heures plus tard.

Le vaisseau spatial Crew Dragon, nommé Endeavour par l’équipage de la mission Demo-2, s’est désamarré du module Harmony de la station à 19h35 (heure de l’Est) et a commencé à s’éloigner de la station. Le désamarrage s’est déroulé comme prévu et le vaisseau spatial a effectué une série de brûlures de propulseurs pour s’éloigner de la station.

L’engin spatial, avec à son bord les astronautes de la NASA Bob Behnken et Doug Hurley, devrait s’écraser dans le golfe du Mexique au large des côtes de Pensacola, en Floride, à 14h48 (heure de l’Est) le 2 août, environ 50 minutes après une brûlure de désorbitation. Une zone d’immersion de secours se trouve au large des côtes de Panama City, en Floride. Un navire de récupération sortira la capsule de l’eau peu de temps après l’immersion et les astronautes débarqueront ensuite.

La mission Demo-2 est le dernier vol d’essai du vaisseau spatial Crew Dragon avant qu’il ne soit certifié pour les missions de routine de rotation d’équipage vers la station. Elle a débuté par un lancement le 30 mai sur un SpaceX Falcon 9 depuis le Centre spatial Kennedy en Floride, suivi d’un amarrage le 31 mai.

Mais le retour sur Terre sera le plus grand test pour le vaisseau spatial. “Le plus difficile a été de nous faire décoller, mais le plus important est de nous ramener à la maison”, a déclaré M. Behnken lors d’une cérémonie d’adieu à la station le 1er août.

Pendant leurs deux mois à la station, Behnken et Hurley ont soutenu les activités de la station telles que la recherche et la maintenance. Cela a inclus quatre sorties dans l’espace de Behnken avec Chris Cassidy, qui est sur la station depuis avril avec deux cosmonautes russes, pour compléter le remplacement des batteries de l’alimentation électrique de la station.

“Nous avons effectivement triplé notre capacité de travail, et comme nous étions tous les trois déjà venus ici, c’est en peu de temps que nous avons tourné à plein régime et que nous avons atteint autant d’objectifs scientifiques que possible”, a déclaré M. Cassidy lors d’une téléconférence de presse le 31 juillet, ajoutant qu’il appréciait “d’avoir des copains à la table à manger” à la fin de la journée.

Les astronautes ont également testé le vaisseau spatial en orbite, confirmant qu’il fonctionnait comme prévu et vérifiant la capacité de quatre personnes – le complément des futures missions Crew Dragon – à opérer à l’intérieur du vaisseau. “Nous avons eu beaucoup de chance avec Endeavour en ce qui concerne les tests en orbite, tout comme pour le lancement et le rendez-vous”, a déclaré M. Hurley lors de l’événement du 31 juillet. “Nous n’attendons donc rien de différent pour le lancement.”

“L’effondrement est plus proche que la dernière fois que l’on nous a posé des questions à ce sujet, mais je ne me sens toujours pas nerveux”, a déclaré M. Behnken.

Ce largage sera le premier pour un vaisseau spatial avec équipage de la NASA depuis que le vaisseau spatial Apollo qui a participé au projet d’essai Apollo-Soyouz s’est écrasé en juillet 1975. Une vingtaine de missions SpaceX Dragon cargo se sont écrasées au cours des dix dernières années, ainsi que le vaisseau Orion lors de la mission d’exploration en vol d’essai 1 en 2014, mais aucune n’a transporté de personnes.

M. Hurley a déclaré le 31 juillet qu’il avait examiné les rapports des astronautes qui ont participé aux missions Skylab au début des années 1970, qui se sont effondrés après des missions d’une durée similaire à celle de Demo-2. “La portion d’atterrissage sur l’eau est assez difficile d’un point de vue physiologique”, a-t-il dit, en particulier après avoir passé quelques mois en apesanteur.

Cela inclut le mal de mer. “Nous aurons tous les deux le matériel approprié prêt si nous commençons à nous sentir un peu mal à bord pendant que nous sommes dans le véhicule après l’immersion,” a déclaré M. Behnken, “mais nous savons que l’équipe va nous faire remonter et monter à bord du navire relativement rapidement.

Interrogé plus tard sur ce qu’était ce “matériel approprié”, Hurley a répondu qu’il s’agissait de sacs comme les sacs de maladie dans les avions de ligne, ainsi que de serviettes. “Ce ne serait certainement pas la première fois que cela arrive dans un véhicule spatial. Ce serait la première fois dans ce véhicule en particulier si nous le faisons.”