Le laboratoire Rocket attribue l’échec du lancement d’électrons à un problème électrique

WASHINGTON – Rocket Lab a déclaré le 31 juillet qu’une enquête a conclu qu’une “connexion électrique anormale” avait causé l’échec du lancement d’une fusée Electron près de quatre semaines plus tôt, alors que la compagnie prévoit de reprendre le vol en août.

La société a annoncé qu’un comité d’enquête interne sur les accidents, travaillant avec l’administration fédérale américaine de l’aviation, a déterminé que la connexion défectueuse avait entraîné l’arrêt prématuré du moteur du deuxième étage de l’Electron plusieurs minutes après le décollage de la Nouvelle-Zélande le 4 juillet (heure américaine).

La défaillance de la connexion électrique a provoqué une perte de puissance pour de nombreux systèmes, y compris les turbopompes électriques qui alimentent le moteur. “Le moteur s’est arrêté en raison d’une alimentation électrique insuffisante des pompes électriques”, a déclaré Peter Beck, directeur général de Rocket Lab, lors d’un appel aux journalistes.

Le laboratoire Rocket a déclaré que la connexion était “sécurisée par intermittence” tout au long du lancement, créant une résistance électrique qui a conduit à l’échauffement et à l’expansion thermique du composant électrique. Cela a finalement provoqué une déconnexion du système électrique global, déclenchant l’arrêt.

Le problème n’avait pas été constaté lors des précédents vols d’Electron, qui ont fait voler 728 de ces composants. Le laboratoire Rocket a déclaré que le problème n’avait pas été détecté lors des tests de pré-lancement, mais que les ingénieurs avaient pu le reproduire lors de tests de composants similaires après l’accident.

“C’est un problème thermique vraiment inhabituel”, a déclaré Beck. “Bien que ce soit un peu sournois et délicat, quand vous le savez, il est assez facile de le détecter et de le mesurer.”

La panne n’a pas affecté l’instrumentation et la télémétrie de l’étage, qui a pu continuer à fournir des données même après la perte de puissance du moteur. “La télémétrie est toujours un système sur lequel on veut une énorme redondance”, a-t-il déclaré. “Le tout dernier système que vous voulez mettre hors service est votre système de télémétrie, donc nous avons de multiples redondances sur celui-ci.

Beck a déclaré qu’il n’est pas prévu d’apporter des modifications majeures à la conception de la fusée, comme par exemple augmenter la redondance de ce système électrique. “Le système actuel auquel il est associé est vraiment robuste”, a-t-il déclaré. “Il ne justifie pas vraiment un changement de conception. Ce n’est pas un défaut fondamental”.

Il a dit que la société a utilisé l’échec pour rechercher d’autres changements dans les procédures qu’elle pourrait mettre en œuvre pour améliorer la fiabilité globale. “Nous avons pris un grand recul et nous avons examiné l’ensemble du véhicule, ce qui nous a permis d’apporter un certain nombre de modifications aux instructions de travail et aux signatures de qualité”.

Rocket Lab prévoit de reprendre les lancements d’électrons depuis la Nouvelle-Zélande en août. La société n’a pas divulgué la charge utile ni le client pour cette mission, mais Beck a déclaré que la société l’annoncerait dans un avenir proche.

Après cette mission de retour en vol, le Rocket Lab effectuera son premier lancement depuis le Launch Complex 2 à Wallops Island, en Virginie. M. Beck a déclaré qu’il souhaitait revenir à une cadence de lancement mensuelle, voire plus fréquente pour le reste de l’année. Cela inclut une tentative de récupérer la première étape d’un lancement plus tard dans l’année.