Astra prête pour la première d’une série de tentatives de lancement orbital

WASHINGTON – Le développeur de petits lanceurs Astra dit qu’il est prêt pour une tentative de lancement orbital dès le 2 août, mais prévient qu’il est “assez peu probable” que ce lancement atteigne réellement l’orbite.

Le véhicule Astra Rocket 3.1 est en phase finale de préparation pour un lancement depuis le Pacific Spaceport Complex – Alaska sur l’île de Kodiak. La compagnie vise un lancement le 2 août pendant une fenêtre de deux heures qui s’ouvre à 22 heures (heure de l’Est), mais les dirigeants ont déclaré lors d’un appel aux journalistes le 30 juillet qu’il y avait 60 % de chances que le temps soit défavorable ce jour-là. L’entreprise a des possibilités de lancement supplémentaires chaque jour jusqu’au 7 août.

Ce lancement est le premier d’une série de trois que la société prévoit d’effectuer pour démontrer la capacité de la fusée à atteindre l’orbite. Ce lancement est principalement destiné à tester les performances du premier étage de la fusée.

“Nous n’avons pas l’intention de faire un trou en un ici”, a déclaré Chris Kemp, directeur général et co-fondateur d’Astra. “Nous avons l’intention d’accomplir suffisamment de choses pour nous assurer que nous pourrons nous mettre en orbite après trois vols, ce qui signifie pour nous une combustion nominale du premier étage et une séparation réussie de l’étage supérieur”.

Si tout se passe bien, les cinq moteurs du premier étage de la fusée s’allumeront pendant 2 minutes et 20 secondes, puis la séparation de la coiffe de la charge utile et la séparation des étages. L’unique moteur du deuxième étage s’allumera ensuite pour une combustion d’environ sept minutes.

Alors que la fusée 3.1 est conçue pour placer 25 kilogrammes en orbite, ce lancement ne transporte aucune charge utile. “C’est à la fois pour augmenter la marge et parce que nous pensons que c’est peu probable qu’il fonctionne”, a déclaré Adam London, co-fondateur et directeur de la technologie. “Nous ne voulons pas mettre une charge utile en danger inutilement.”

Astra cherchera plutôt à recueillir le plus de données possible dès le lancement. “Nous pensons que nous apprenons plus vite en obtenant des données de vol”, a déclaré Londres. “Nous avons beaucoup de choses qui ne peuvent être testées et apprises qu’en vol.”

Astra a tenté de lancer une version de ce véhicule, appelée Rocket 3.0, en mars depuis Kodiak en tant que dernier concurrent du DARPA Launch Challenge. Cependant, le dernier jour de la compétition, la société a annulé sa tentative de lancement moins d’une minute avant le décollage.

Londres a déclaré qu’il y avait un “signal anormal” dans les données alors que le véhicule de lancement était en pressurisation avant le lancement. La société a attribué le problème à un problème de réservoir de carburant sur la fusée qui a été corrigé par une combinaison de modifications matérielles et logicielles.

La société a fait une seconde tentative de lancement de la fusée fin mars, mais la société a déclaré que le véhicule avait été endommagé lors des essais de pré-lancement. À l’époque, Astra n’a fourni aucune information supplémentaire, bien que l’industrie ait spéculé sur la destruction du véhicule.

Londres a déclaré qu’une valve de la fusée a mal fonctionné lors du déchargement du propergol de la fusée après une “répétition générale”, au cours de laquelle la fusée est alimentée en carburant et fait l’objet d’un compte à rebours d’entraînement. Ce problème de valve “a conduit à une surpression et, finalement, à la perte du véhicule”.

La société a réglé le problème de la valve “de trois ou quatre manières différentes”, a-t-il déclaré, tout en apportant d’autres changements à ce qui est maintenant la Fusée 3.1. “Un certain nombre de corrections différentes ont été apportées afin de s’assurer que nous ne vivons pas quelque chose de similaire cette fois-ci”.

Astra a également été touchée par la pandémie, a déclaré M. Kemp. L’entreprise a licencié une partie de son personnel, mais beaucoup ont été rappelés depuis et les autres pourraient être rappelés au travail si le lancement prochain se passe bien. “C’était un défi pour l’équipe, mais cela nous a donné le temps nécessaire pour effectuer ces trois lancements avant de lever à nouveau des capitaux”, a-t-il déclaré. “Notre objectif en tant qu’entreprise est de rester viable, et les plans ont dû être modifiés car nous avons dû ralentir un peu les choses”.

Selon M. Kemp, Astra estime qu’il existe toujours une demande pour un accès fréquent et peu coûteux à l’espace pour les petits satellites, malgré la concurrence d’autres petits lanceurs à divers stades de développement.

“Nous travaillons dur pour construire un service compétitif qui soit beaucoup plus abordable”, a-t-il déclaré, comparant Astra à Rocket Lab, le leader actuel des petites entreprises de lancement. “Beaucoup de clients qui viennent nous voir ont l’impression qu’ils sont beaucoup trop chers, alors ce que nous essayons de faire, c’est de construire un service qui a un coût d’exploitation plus faible”.